Vleermuizen in heel Afrika besmet

In heel Afrika vliegen vleermuizen rond die zijn besmet met mogelijk gevaarlijke virussen. Die virussen werden vooral bij kleine groepen vleermuizen op een paar locaties ontdekt, maar een studie met meer dan 2.000 dieren laat zien dat de dieren in een groot gebied met hetzelfde virus zijn besmet.

AMSTERDAM - Het onderzoek verschijnt vandaag in vakblad Nature Communications. Het laat zien dat de palmvleerhond - een vleermuissoort - in heel Afrika een bron van besmetting kan zijn. De onderzoekers namen monsters van vleerhonden van Ghana in het westen tot Malawi in het oosten en kwamen overal dezelfde variant van twee bekende virussen tegen: het Lagosbatvirus en een henipa-virus.


De vleermuizen zijn zelf immuun voor deze ziekten, maar mensen kunnen er mogelijk wel ziek van worden. Aangezien vleerhonden regelmatig dichtbij dorpen verblijven en fanatiek worden bejaagd in Oost-Afrika, is er een reële kans op besmetting. Dat de mogelijkheid van besmetting in heel Afrika bestaat en niet in een paar gebieden is reden voor extra aandacht.


Onlangs bleek SARS afkomstig van vleermuizen en ook andere beginnende epidemieën lijken hun begin bij een vleermuis te vinden. 'Dat komt doordat de vleermuis evolutionair een oud zoogdier is. In hun evolutie zijn ze in contact geweest met veel verschillende virussen, die ze nu nog steeds meedragen', vertelt Marion Koopmans, viroloog bij het RIVM.


Hoewel vleermuizen in het verleden epidemieën veroorzaakten door voor hen onschuldige virussen op mensen over te dragen, gebeurt dat vooralsnog niet met de twee virussen die in de vleerhonden zitten. Hoe dat kan, is nog een vraagteken voor de onderzoekers. Koopmans: 'Er kan van alles aan de hand zijn: de vleermuizen kunnen weinig contact hebben met mensen, ze kunnen een variant van het virus hebben die niet op mensen kan overspringen of het virus blijkt voor mensen überhaupt onschadelijk.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.