Vicepresident Pence: 'Binnen afzienbare tijd lopen Amerikaanse astronauten op de maan'

Kun je de weg kwijtraken in de ruimte? Kijkend naar de Verenigde Staten moet de conclusie zijn: ja. Onder president Bush wilden de Amerikanen naar de maan, waarop zijn opvolger Obama daar een streep door haalde. Die vond dat Nasa zich moest richten op Mars. Nu, onder president Trump, zijn de pijlen opnieuw gericht op de maan.

De Amerikaanse astronaut Edwin Aldrin in 1969 op de maan, gefotografeerd door Neil Armstrong. Beeld afp

Binnen afzienbare tijd zullen er weer astronauten rondlopen, verklaarde vicepresident Mike Pence gisteren donderdagavond tijdens zijn openingsspeech van de National Space Council, een adviesorgaan met experts uit het leger en bedrijfsleven dat door Trump uit de mottenballen is gehaald. 'We brengen Amerikaanse astronauten naar de maan, niet alleen om er voetstappen en vlaggen achter te laten, maar om er een permanente basis te bouwen', zei Pence.

De nieuwe koers betekent voor Nasa dat de plannen opnieuw omgegooid moeten worden. De ruimtevaartorganisatie had sinds 2010 juist alle energie gericht op Mars. Nasa begon de ontwikkeling van een extreem grote raket om bij de buurplaneet te komen en zette commerciële organisaties als SpaceX en Boeing aan het werk om capsules te bouwen die Amerikaanse astronauten diep de ruimte in kunnen schieten - iets wat sinds 1972 jaar niet meer is gebeurd. Sterker: Amerikanen kunnen sinds 2011 zelf geen mensen meer in de ruimte brengen. Ze zijn daarvoor afhankelijk van de Russen; een flinke doorn in het oog van de huidige president.

De nieuwe marsraket SLS nadert inmiddels zijn voltooiing, al duurt het zeker tot 2022 voor de eerste bemande vlucht wordt uitgevoerd. Of SLS gebruikt zal worden voor de maanmissies is onzeker, Pence noemde de raket geen enkele keer en leek vooral gecharmeerd van de innovatiekracht van de commerciële sector.

Bovendien kunnen de SLS en de Orioncapsule wel naar de maan vliegen, maar zijn ze niet ontworpen er te landen. Om dit voor elkaar te krijgen, is zeker een aantal jaar extra ontwikkeltijd nodig, stelde de baas van het commerciële ruimtevaartbedrijf Orbital ATK, David Thompson, tegen persbureau AP. Het lijkt er niettemin op dat de rol van Nasa flink kleiner zal zijn dan bij de vorige maanlandingen.

Mike Pence tijdens de bijeenkomst van de National Space Council Beeld reuters

De lunaire koersverlegging hing al even in de lucht en hebben ruimtevaartvisionair Elon Musk er vermoedelijk toe overgehaald zijn Marsplannen bij te stellen: vorige week kondigde hij plotseling aan dat zijn bedrijf SpaceX eerst een basis op de maan wil bouwen. Musk ziet vele overheidsmiljarden beschikbaar komen waarmee hij zijn ruimtevaartplannen kan realiseren, en uiteindelijk zijn droom van een menselijke kolonie op mars. Ook Blue Origin van Amazon-baas Jeff Bezos wil naar de maan.

Voor president Trump is de maan interessant omdat het zijn land weer in de voorste linies brengt van de ruimtevaart: mannen en vrouwen (bijna de helft van de nieuwe Nasa-astronauten is vrouw) op de maan is een stuk haalbaarder dan ze naar mars sturen, wat Nasa op zijn vroegst ergens in de jaren dertig van plan is te doen. Als het lukt snel voeten op de maan te krijgen - het trucje is immers al eens gedaan - levert dat Trump politieke winst en kan hij laten zien dat Amerika ook in de ruimte great again is; in elk geval weer greater dan de Russen, wier ruimtevaartprogramma een kwakkelend bestaan leidt.

Pence repte met geen woord over kosten. Dit komt doordat niet het Witte Huis, maar het Congres et budget van Nasa bepaalt, en dat ligt voor de komende twee jaar goeddeels vast. Of de Amerikanen snel terugkeren op de maan, is hierom voorlopig nog onzeker.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden