Veteraan trainde Zuid-Koreaanse guerilla's

De 85-jarige Amerikaanse toerist Merril Newman, die in oktober in Noord-Korea werd gearresteerd, trainde guerrillastrijders tijdens de Koreaanse Oorlog (1950 - 1953). Dit vertelt Allen Hedges, die diende met Newman.

AMSTERDAM - Hedges en Newman trainden namens de 8240ste eenheid anticommunistische Koreaanse guerrillastrijders op het eiland Cho-Do voor de Noord-Koreaanse kust. Zij stuurden deze strijders vervolgens naar het vasteland. Hier pleegden zij sabotage en probeerden neergestorte Britse piloten te redden, die bombardementen in de buurt uitvoerden.


Op 30 november stelden Noord-Koreaanse staatsmedia dat Newman werd verdacht van het leiden van clandestiene, vijandelijke operaties en het vermoorden van burgers tijdens de Koreaanse Oorlog. 'Dat is een verdomde leugen', zegt de inmiddels 80-jarige Hedges. 'Wij hebben nooit burgers of wie dan ook vermoord.'


Hedges en Newman woonden in plaggenhutten op het eiland, terwijl de Koreanen in tenten sliepen. Naast fysieke oefeningen werden de guerrilla's getraind in wapengebruik en strategie. Zelf hebben de Amerikaanse strijdmakkers nooit voet op Noord-Koreaans vasteland gezet.


'Je slaapt maar weinig in zo'n omgeving', zegt Hedges. 'De Noord-Koreanen bombardeerden vaak 's nachts.'


Als er niets te doen was, hielden de Amerikanen van koken. Hedges maakte graag korte ritjes met een legermotor over het eilandje. Newman interesseerde zich in zoölogie en verzamelde zeedieren, die hij op sterk water zette.


Newman verliet het eiland voor Hedges. Ze spraken elkaar pas weer tijdens een reünie in 2001.


Hedges praat niet graag over de oorlog. 'Ik heb het direct nadat ik thuiskwam uit mijn hoofd gezet. Ik heb Newman ook nooit verteld dat onze tolk een dubbelagent bleek te zijn die voor Noord-Korea werkte.'


Een paar jaar geleden vroeg Newman of Hedges mee naar Zuid-Korea wilde, waarvoor Hedges bedankte. Newman vroeg hem niet mee naar Noord-Korea.


Hedges en andere oudgedienden snappen niet waarom Newman naar Noord-Korea ging. 'Ik ken veel Korea-veteranen en we houden geregeld reünies', aldus Reuben Mooradian, die op een ander eiland diende. 'Ik heb daar nooit iemand gesproken die zei naar Noord-Korea te willen gaan.'


De VS hebben om de vrijlating van Newman gevraagd. Noord-Korea heeft niet bekendgemaakt wat er met de veteraan gaan gebeuren.


Newman is niet de eerste Amerikaanse Koreaveteraan die Noord-Korea bezoekt. In juli reisden twee Amerikaanse veteranen naar Pyongyang voor de herdenking van het 60-jarig jubileum van de wapenstilstand. Zij hoopten tevergeefs het stoffelijk overschot van een gesneuvelde kameraad mee terug te nemen.


De arrestatie komt op een ongelukkig moment voor Noord-Korea. Het land probeert zich te profileren als een toeristische trekpleister, onder andere met de bouw van een groot skicomplex. Het vastzetten van Newman kan potentiële toeristen afschrikken om Noord-Korea te bezoeken. Het Amerikaanse ministerie van Buitenlandse Zaken gaf vorige maand een negatief reisadvies af voor Noord-Korea.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden