Vester Lee Flanagan grossierde in conflicten en ruzies

Ruzies, arbeidsconflicten en verwijten dat hij werd gediscrimineerd: ze vormden de rode draad in het leven van Vester Lee Flanagan II. Bij de zender WTWC in Florida zou hij zijn uitgemaakt voor 'aap'. Bij WDBJ in Virginia, waar de 41-jarige presentator woensdag twee oud-collega's doodschoot, waren conflicten schering en inslag. Een directielid gaf hij een houten kruis na te zijn ontslagen. 'Je zal dit nodig hebben', zou Flanagan hebben gedreigd.

Vester Lee Flanagan werkte ruim twintig jaar in de omroepjournalistiek. Beeld photo_news

Flanagan, afkomstig uit het Californische Oakland, was een ervaren presentator. In zijn twintig jaar bij diverse lokale omroepen werkte hij onder andere in San Francisco, Savannah, Midland, Tallahassee en sinds begin 2012 een jaartje in Roanoke, Virginia. Daar, bij WDBJ, zouden pesterijen, discriminatie en seksuele intimidatie hem hebben aangezet tot de moorden. De schuldigen, in zijn ogen: 'zwarte mannen en blanke vrouwen'. De reden: 'omdat ik zwart ben en homoseksueel'.

Ruim tien jaar voor hij in Virginia belandde, uitte hij dezelfde beschuldigingen bij WTWC in Tallahassee. Hij daagde het station in Florida voor het gerecht. Flanagan claimde onder andere dat een producer hem had uitgemaakt voor 'aap'. Een leidinggevende zou zwarte Amerikanen zelfs hebben uitgescholden voor 'luie mensen' omdat ze geen gebruik zouden maken van studiebeurzen.

Michael Walker, een van zijn collega's in Florida, herinnert zich Flanagan als 'grillig'. Maar volgens de producer wees niets erop dat de presentator ooit in staat was tot zulke moorden. Hij leerde Flanagan kennen toen deze de weekendpresentator was van WTWC.

'Hij had zo zijn eigenaardigheden', zegt Walker. 'Hij was soms een beetje nukkig. Maar dit was niet anders dan bij andere tv-persoonlijkheden. Walker, ook zwart, zegt dat hij zelf nooit slachtoffer is geweest van discriminatie bij de zender in Tallahassee.

Flanagan gebruikte de naam Bryce Williams als hij aan het werk was. Bij WDBJ werd hij binnen een jaar ontslagen na een reeks conflicten. Beeld photo_news

Afgewezen

Flanagan zei indertijd dat de omroep zijn contract had beëindigd omdat hij een klacht had ingediend bij de overheid wegens discriminatie. Ook beweerde hij emotioneel en financieel flink te hebben geleden vanwege de behandeling door de omroep. De zender zegt echter dat hij na een jaar mocht gaan vanwege bezuinigingen. De klacht van Flanagan werd afgewezen. De rechtszaak die hij was begonnen werd uiteindelijk geschikt.

Of dit verleden van Flanagan bekend was bij WDBJ in Virginia, toen hij daar in maart 2012 werd aangenomen, is niet duidelijk. Binnen een jaar werd hij ook hier ontslagen, waarna hij naar de rechter stapte. Al na een maand, zo blijkt uit gerechtelijke stukken, had hij het aan de stok met een collega. Een kleine maand later volgde een ruzie met een fotograaf. 'Een of meer van je collega's voelden zich bedreigd of niet op hun gemak', liet een leidinggevende de presentator toen weten in een memo.

Vertrek

'We willen dat je eraan werkt hoe om te gaan met je collega's en met stressvolle situaties of meningsverschillen', schreef Dennison. 'Je moet altijd je werk doen als onderdeel van een team. En je moet je collega's in staat stellen om hun werk te doen en niet ervan uitgaan dat jij de enige bent die bezorgd is over de kwaliteit van het werk.'

Flanagan, die zich in de uitzendingen Bryce Williams noemde, kreeg te horen dat nieuwe conflicten zouden leiden tot zijn vertrek. Maar het hielp allemaal niet.

Twee maanden later was het weer raak. Dennison liet de presentator weten dat zijn nieuwe baan, als multimediajournalist, in gevaar was. Hij kreeg het advies hulp te zoeken bij Personeelszaken. 'We zullen je blijven helpen met je persoonlijke ontwikkeling', schreef Dennison hem. 'Maar we kunnen niet langer toestaan dat je gedrag vertoont dat leidt tot een vijandige sfeer op de werkvloer.'

Ongelukkig

De incidenten nemen desondanks toe. Eind 2012 leidt het dragen van een Obama-sticker door de presentator opnieuw tot een conflict. In memo's wordt kritiek geleverd op zijn werk. In de winter besluit de omroep Flanagan te ontslaan. De presentator ontsteekt in woede als hij krijgt te horen dat hij is ontslagen. 'Je kan beter de politie bellen want ik ga hier een grote zaak van maken', zou hij hebben gezegd.

De omroepleiding belt de politie, waarna Flanagan uit het gebouw wordt gezet. Hij stapt naar de rechter. In mei 2014 vraagt hij aan de rechter om een jury, bestaande uit zwarte vrouwen, zijn civiele zaak tegen WDBJ aan te horen. De zaak wordt echter afgewezen.

Een jaar later draait Flanagan door, pakt hij een wapen en schiet hij live op televisie twee oud-collega's neer. 'Hij was een ongelukkige man', zei omroepmanager Jeff Marks woensdag in een uitzending van WDBJ.

Alison Parker en Adam Ward die woensdag door hun oud-collega Vester Lee Flanagan werden doodgeschoten. Beeld ap
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.