Veronica: je bent rijk en je rommelt wat

Het bestuur van Veronica is gevallen en achter de schermen gonst het van de verdachtmakingen: geld naar Curaçao, naar Suriname, naar Rusland, vriendjespolitiek, geheime relaties....

Veronica, dat is Beertje van Beers, dat kirrende meisje dat avond aan avond zoete interviewtjes houdt op een groot, rood bed in Tease. Ze babbelt over paaldansen, strippen, gogo-dansen en andere meisjes-dingen. En als ze klaar is, komt krullenbol Marcus Polman met een jongensvariant op

Tease: Men's Talk.

Net als Veronica's jongerenprogramma Kink TV trekken deze programma's slechts een paar duizend kijkers. Nooit eerder had een Nederlandse zender zo'n lage kijkdichtheid. Geen wonder dat bij andere bedrijfsonderdelen nog wel eens wordt gemompeld dat Veronica maar moet stoppen met tv: het avontuur kost een half miljoen euro per week.

Zelfs voor Veronica, dat wel wat gewend is op het gebied van voor- en tegenspoed, was dit te bar. Drie weken geleden moest het bestuur, onder leiding van Willem van der Meer de Walcheren, opstappen, nadat een opstand was uitgebroken onder ondernemingsraad, managementteam en ten slotte het bijna voltallige personeel. Met Van der Meer de Walcheren was niet te werken: hij luistert niet; hij heeft er geen verstand van; hij schoffeert iedereen. Dat en nog veel meer werd over hem gezegd.

Met de val van het bestuur was de rust niet weergekeerd. De managers hadden weliswaar de macht gegrepen, maar lang niet iedereen was tevreden. Jan Bruins, financieel directeur en al een jaar algemeen directeur ad interim, nam plaats in het voorlopige bestuur. 'Bruins is een verrader', gromt een betrokkene. En een ander: 'Hij zat bij elke vergadering van het bestuur, hij was medeverantwoordelijk, hij moet weg.'

Het hele bedrijf gonst van verdachtmakingen. Termen als 'vriendjespolitiek', 'smeergeld' en 'incestueuze bende' vallen om de haverklap. Altijd gevolgd door: 'Maar alsjeblieft niet met mijn naam in de krant.' Zelfs verdenkt men elkaar ervan geld naar Suriname en Rusland weg te sluizen. Het ooit zo zelfbewuste bedrijf lijkt stuurloos. De tijdelijke algemeen directeur Jan Bruins ging deze week praten met de concurrenten SBS en HMG, maar had geen enkel plan te bieden.

De ledenraad, die moet zorgen dat er een nieuw bestuur komt, bestaat uit gemakkelijk manipuleerbare amateurs zonder noemenswaardige achterban. Alle bijna één miljoen abonnees van het Veronica-blad zijn weliswaar lid van de vereniging, maar er komt vrijwel niemand naar de rayonvergaderingen.

De sfeer van achterdocht lijkt te zijn ontstaan toen Willem van der Meer de Walcheren in augustus vorig jaar voorzitter werd. Een van de eerste dingen die hij deed, was zijn goede vriend Hans van der Veen een baan bezorgen als directeur communicatie. Het was wellicht meteen zijn stomste daad, want het beeld was gevestigd: Van der Meer de Walcheren bezorgt zijn vrienden baantjes. Deze week pakte Van der Veen zijn biezen, suf gebeukt door verdachtmakingen.

Van der Meer de Walcheren zocht ook direct contact met Paul Brinks, die net als hijzelf jaren geleden al eens voor Veronica had gewerkt. Brinks werd ingeschakeld om Veronica's nieuwste avontuur te helpen opzetten: de terugkeer naar tv, een operatie die de voorzitter hoogstpersoonlijk wilde leiden.

Veronica en Brinks richtten samen een bedrijf op, The Works, waarvan ieder voor 50 procent eigenaar werd. The Works, waar nu zeventig mensen werken, kreeg een contract met een looptijd van vijf jaar, om voor 6,8 miljoen euro per jaar programma's te maken voor Veronica. De winst werd contractueel bepaald op 15 procent van de omzet.

Misschien waren ze ermee weggekomen als het tv-avontuur een succes was geworden, of als Van der Meer de Walcheren enig gezag had weten af te dwingen. Nu het tv-avontuur lijkt af te stevenen op een debacle, kreeg de achterdocht tegen de voorzitter alle kans te groeien. Van ondernemingsraad tot managementteam en ledenraad, overal kregen betrokkenen het vermoeden dat Van der Meer de Walcheren zijn 'oude vriend' Brinks vetmestte.

En natuurlijk, luidde al snel de veronderstelling, pikt hij er zelf een graantje van mee. Volgens de ingewikkeldste theorie loopt er een geldstroom van Veronica naar The Works, dan naar Curaçao, waar Brinks een rekening heeft, en vervolgens naar Van der Meer de Walcheren. En dan werkt de vrouw van Hans van der Veen ook nog eens bij The Works.

'Ja, en de laatste roddel is dat ik met Van der Veen en Van der Meer de Walcheren het bed deel', sneert Paul Brinks. 'Al die verhalen zijn gewoon niet waar. Ik heb geen maatschappij op Curaçao, ik betaal geen steekpenningen en ik ben geen vriend van Van der Meer de Walcheren. Ik ken hem, dat is waar, en ik vind hem aardig. Maar toen hij me belde om over Veronica-tv te praten, hadden we elkaar al vijf jaar niet gesproken. Hoezo vriend? De onderhandelingen zijn grotendeels niet door hem gevoerd, maar door anderen. En trouwens: ik moet nog maar zien wanneer deze deal voor mij winstgevend wordt.'

Brinks rekent voor: 6,8 miljoen euro omzet voor The Works, met 15 procent gegarandeerde winst, levert 0,9 miljoen euro winst op. Hij is voor de helft eigenaar van The Works, dus komt hem nog geen half miljoen toe. Dat, gedurende vijf jaar, komt uit op een gegarandeerde winst voor Brinks van 2,3 miljoen euro.

Hij heeft ook moeten betalen. Zijn bedrijf The Entertainment Groep heeft twee werkmaatschappijen voor de helft aan Veronica overgedragen. Een van die maatschappijen verzorgt bijvoorbeeld optredens van sterren als Marco Borsato en Trijntje Oosterhuis. 'We hebben onlangs drie optredens van Borsato in de Kuip gehad. Dat levert ons 1,4 miljoen euro winst op. Daarvan gaat nu dus 0,7 miljoen naar Veronica. Alleen al om dat terug te verdienen, moet ik anderhalf jaar programma's produceren.'

Maar de rekensom van Brinks is niet compleet. Hij produceert veel meer dan de 6,8 miljoen waarvoor hij een contract heeft - naar eigen zeggen ongeveer het dubbele. Met de zelfde winstmarge. Brinks: 'Maar dat is geen gegarandeerde omzet.'

Ruud de Langen van het bureau Blaf, dat televisieformats ontwikkelt, noemt de positie van Brinks 'hoogst ongebruikelijk'. De Langen was ook betrokken bij de aanloop naar Veronica's tv-avontuur. 'Ik ben in februari bij een brainstormsessie geweest, op uitnodiging van Brinks. Maar ik kreeg het idee dat hij eigenlijk alleen een bevestiging wilde van zijn plannen. Ik heb gezegd dat ik het geen gezonde zaak vind om een tv-bedrijf op deze manier op te bouwen. Daarna ben ik nooit meer uitgenodigd.'

Zelfs algemeen directeur a.i., Jan Bruins, geeft toe dat 'het een gezonde situatie is dat je niet met slechts één producent zaken doet'. Trouwens: de Mediawet schrijft dat voor. Maar is er vriendjespolitiek bedreven? 'Het is heel moeilijk daar een mening over te hebben. Ik ga ervan uit dat mensen naar eer en geweten hebben gehandeld. Of we die constructie weer zo zouden maken, is zeer de vraag.'

Van der Meer de Walcheren is verbijsterd als hij de voorzichtige bedenkingen van Bruins hoort. 'Ik heb alleen een paar hoofdlijnen uitgezet, en bij elke stap aan Bruins gevraagd of het goed was', roept hij uit.

Veronica is niet alleen tv, is niet alleen Beertje van Beers, Veronica is vooral een blad. Een blad met alle eigenschappen van een kip met gouden eieren. Met een oplage van 1,1 miljoen en een omzet van tegen de 55 miljoen euro is het veruit het grootste weekblad van Nederland, en zelfs in dit slechte jaar boekt het ruim 15 miljoen euro winst.

Voor uitgever Marcel ten Holte en hoofdredacteur Michaël Kroonbergs is het wonder wel verklaarbaar: 'We hebben geen concurrenten', zeggen ze eenstemmig. Natuurlijk, er zijn andere omroepbladen, elke omroep heeft er wel een. Maar échte concurrenten, nee. Kroonbergs: 'Als binnen afzienbare tijd de omroepgegevens op de markt komen, komt er wél concurrentie. Wij raken dan misschien honderdduizend lezers kwijt, wie weet, maar voor ons is dat niet zo erg. Van die andere omroepbladen zijn er echter geheid een paar die eraan gaan.'

Kroonbergs en Ten Holte hebben het strijdplan al klaar liggen. Het blad Veronica appelleert nog steeds aan een 'jong en wild' levensgevoel. 'Om ook oudere lezers binnen te halen, hebben we andere formules nodig. Meer gericht op oude lullen zoals ik', zegt Kroonbergs (49). Binnen enkele weken denkt hij de plannen klaar te hebben voor maar liefst twee nieuwe tv-bladen, die in het voorjaar gelanceerd zullen worden.

Maar heeft het blad last van de perikelen bij tv? 'Toen Veronica wegging bij de Holland Media Groep, hadden we ook geen tv meer om op terug te vallen. We hebben het in de oplage niet gemerkt', sneert hij. 'Bedrijfsmatig gezien heeft televisie voor ons, als blad, geen enkel belang.' Hij piekert er niet over de tv-programma's via 'zijn' blad te steunen. 'Ze hebben gevraagd of we Beertje van Beers niet een column willen geven. Maar we hebben Tooske al, en die is beter.'

Maar het merk Veronica dreigt wel te worden aangetast. Kroonbergs: 'Wij krijgen ingezonden brieven van lezers met teksten als: ''Veronica is een stelletje zakkenvullers dat bagger uitzendt''.' Hij schudt zijn hoofd en zucht: 'Ik zou het niet erg vinden als Veronica Uitgeverij een zelfstandig bedrijf zou worden. Emotioneel is dat misschien een moeilijke beslissing, maar rationeel wellicht het beste.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden