Verlamde man in door hersenen bestuurd exoskelet doet aftrap WK

RIO DE JANEIRO - Donderdag zal de wereld getuige zijn van een wonder. Een verlamde Braziliaan betreedt in een rolstoel het voetbalveld van het Itaquerão stadion in Sao Paulo, staat op, loopt naar de middenstip en doet de aftrap van het WK voetbal.


Het is geen godswonder, wel een wetenschappelijk hoogstandje. De gehandicapte, wiens naam nog niet bekend is gemaakt, bestuurt met zijn brein een robot die hij als een uitwendig skelet aan zijn lichaam draagt. Nooit eerder vertoonde neurowetenschapper Miguel Nicolelis zijn baanbrekende techniek in het openbaar, het moet het hoogtepunt worden van de openingsceremonie van het WK.


De patiënt krijgt een helm op met elektroden die de hersensignalen opvangen. De helm is verbonden met een computer in een rugzak, die de signalen omzet naar commando's voor de robot. In de rugzak zit ook een accu die de robot tot twee uur lang van energie voorziet. Onder de voeten is een plaat bevestigd die signalen terugstuurt zodra de voet de grond raakt. Dit creëert bij de patiënt het gevoel dat hij werkelijk loopt, dat hij zijn benen echt beweegt.


Het met de hersenen bestuurde robotpak is het resultaat van dertig jaar onderzoek, vijftien jaar experimenteren met een brein-machine-interface en intensieve samenwerking tussen neurowetenschappers, ingenieurs en techneuten uit de hele wereld. Sinds januari dit jaar trainen acht verlamde personen in een laboratorium in Sao Paulo met de techniek. Een van hen zal donderdag de resultaten tonen aan de tienduizenden aanwezigen in het stadion en de miljoenen televisiekijkers.


Het is nog wel spannend of de demonstratie naar wens verloopt. De straling van de mobiele telefoons in het voetbalstadion zou de werking van de robot kunnen beïnvloeden. En dan zijn er de zenuwen van de patiënt, die voor een miljoenenpubliek zijn kunsten moet vertonen.


Collega-wetenschappers zijn verdeeld over de demonstratie. Sommigen vinden het ethisch niet aanvaardbaar om patiënten te 'gebruiken' voor een show. Anderen wijzen erop dat het moeilijk zal zijn te controleren of het werkelijk het brein is die de robot bestuurt. Want een robot gebruiken voor het bewegen van iemands lichaam is één ding, iets anders is beweren dat de patiënt die bewegingen volledig controleert.


Voor Nicolelis en zijn team van 'Walking Again' is de demonstratie een manier om de wetenschap dichter bij de Brazilianen en rest van de wereldbevolking te brengen. Nicolelis is uiterst optimistisch over de toekomst. 'We weten nu dat het haalbaar is. De opening van het WK is geen einddoel, het is pas het begin.'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden