Venus Willams leeft op na helletocht

Geen menselijker tennisbaas dan Paul McNamee. De bewindvoerder van de Australian Open, het eerste Grand Slam-toernooi van het jaar, was zo onder de indruk van de ellende die Venus Williams de afgelopen maanden heeft moeten doorstaan dat hij besloot haar een steuntje in de rug te geven....

Van onze verslaggever Martien Schurink

Williams was als gevolg van alle mis haar zelfverkozen isolement afgezakt naar de elfde plaats op de wereldranglijst. Aangezien Melbourne zich bij het opmaken van de plaatsingslijsten altijd heeft laten leiden door de posities op de wereldranglijst, was de verwachting dat Williams als de nummer elf aan de slag zou moeten.

Maar dat wilde toernooidirecteur McNamee de oud-aanvoerstervan de wereldranglijst niet aandoen. De man met het grote hart ruimde de derde plaats voor de Amerikaanse in, pal achter het Belgische topduo Justine Henin (1) en Kim Clijsters (2).

Het was een menselijk gebaar van McNamee die wist dat Williams door een hel was gegaan. Klap na klap kreeg de 23-jarige speelster uit Los Angeles vorig jaar te verwerken. Na de finale van Wimbledon, waarin ze voor de zoveelste keer van haar zusje Serena verloor, liet haar gezondheid haar in de steek.

Ze kreeg last van allerlei kwaaltjes, waaronder een bijzonder hardnekkige verrekking van een buikspier. En viel vervolgens aan een diepe depressie ten prooi, nadat haar halfzusje Yetunda op 14 september bij een schietpartij in een achterbuurt van Los Angeles het leven liet. Williams sloot zich op in haar huis en leek zich af te keren van de sport die haar zoveel geld en roem had gebracht.

Al gauw stak het gerucht de kop op dat Venus en misschien Serena ook het profmilieu vaarwel zou zeggen en dat de vijfde juli 2003, de finaledag van Wimbledon, de laatste dag was geweest dat de wereld zich mocht vergapen aan de gratie van Venus en de spierballen van Serena.

Dat gerucht bleek onjuist. Venus Williams vertelde na aankomst in Melbourne dat ze nooit serieus had overwogen de handtengewoondoek in de ring te gooien. Williams, die alleen al aan prijzengeld een fortuin 13 miljoen dollar vergaarde en daarnaast vette toelages ontvangt van weldoeners uit de wereld van cosmetica, hamburgers, kauwgom en rackets, wist weet zich door langlopende contracten met handen en voeten gebonden aan haar sponsors. Er tussenuit knijpen was dan ook geen optie.

Eind vorig jaar liep de tijd van rouw en revalidatie ten einde. Venus Williams had genoeg getreurd en achtte de tijd gekomen haar stiel weer op te pakken. Grote vraag was: zou ze na zes maanden nietsdoen aupt nog wel een balletje kunnen slaan?

Natuurlijk kon ze dat. Ze won een exhibitietoernooi in Hongkong en ontleende daar zoveel zelfvertrouwen aan dat ze zichzelf uitriep tot een van de favorietes voor de Australische titel. 'Denkend aan Melbourne raak ik buiopgewonden. Ik barst van de energie. Nog altijd wil ik tennissen en winnen.'

Dinsdag voegt ze de daad bij het woord. De tennisbazen van de WTA en haar sponsors zullen met genoegen toekijken hoe ze in haar eerste offici partij sinds de Wimbledonfinale van 2003 haar jonge landgenote Ashley Harkleroad alle hoeken van het centrecourt laat zien.

Goed dat ten minste een van de Williamsen terug is aan het front, want het vrouwentennis heeft het al zo moeilijk met al die speelsters die hebben moeten afzeggen.

Kopstukken als Serena Williams, Jennifer Capriati, Jelena Dokic, Monica Seles en Mary Pierce zullen verstek laten gaan. Clijsters kan vanwege een krakkemikkige enkel slechts op halve kracht spelen. Goeie kans al met al dat Williams het ook zonder dat ruggensteuntje van McNamee weet te rooien.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden