Venizelos: varend hotel vol vergane glorie

Sinds afgelopen week ligt ze aan de havenkade van Kos, de Elefthérios Venizelos. Ooit de grootste ferry van de Middellandse Zee en nu in allerijl gecharterd als opvang- en registratieplek voor de vele Syrische vluchtelingen op het Griekse vakantie-eiland. Tot 2.500 mensen kunnen aan boord van het schip, dat vernoemd is naar de belangrijkste Griekse staatsman van het begin van de 20e eeuw.

Syrische vluchtelingen wachten om aan boord te gaan van de Eleftherios Venizelos. Foto afp

Elefthérios Venizelos. Wie ooit op de luchthaven van Athene is geland, zal de naam bekend in de oren klinken. Bovendien heeft elke Griekse stad van betekenis een van zijn straten of pleinen vernoemd naar deze 'grondlegger van het moderne Griekenland'. En wie de afgelopen maanden de soap rond de Griekse schuldencrisis en de dreigende Grexit uit de euro volgde, zal Venizelos mogelijk ook herkennen van de Griekse 50 eurocentmunt.

De Grieken zijn trots op Venizelos. Vooral op het eiland Kreta. Tenslotte was de bebrilde bebaarde staatsman er verantwoordelijk voor dat Kreta iets meer dan een eeuw geleden werd herenigd met de rest van Griekenland. Het kon dus bijna niet anders dat toen Anek Lines, de door de burgers van Kreta opgezette veermaatschappij, begin jaren negentig het schip kocht, deze vernoemde naar de zo geliefde en op hun eiland begraven Venizelos.

Het 175 meter lange schip had toen al bijna net zo'n bewogen leven achter de rug als vele van de Syrische vluchtelingen die sinds zondag bij haar aan boord gaan. Gebouwd op de scheepswerf van het Poolse Gydinia voer ze achtereenvolgens onder de namen Stena Polonica, Bonanza en Kydon II. Weinig liefde ervoer ze daarbij van haar eigenaren Stena Lines (die haar zelfs onafgebouwd van de hand deed nadat de werf treuzelde met de bouw van twee zusterschepen). Ook rederij Fred Olsen zag al na een jaar weinig heil in het wat grote en logge ferry-schip.

Anek Lines omhelsde echter het schip, herdoopte deze in Venizelos en gaf het de broodnodige aanpassingen aan het grote restaurant, cafetaria en casino op Deck 9. De tweepersoons en vierpesoons slaaphutten werden verfraaid. Bovendien werd een discotheek over twee verdiepingen neergezet op Deck 10 en 11. Op Deck 8 was er ook nog een Griekse primeur: een kappelletje voor Sint Nicolaas, beschermheilige voor kinderen en zeelieden.

En zo volgde de aansprekende route Trieste, Ancona, Igoumenitsa, Corfu en Patras. Later volgde ook het traject tussen Pireaus en de Kretenzer havenstad Heraklion en tussen Pireaus en Patras, jaarlijks het decor van een van de grootste carnavalsfeesten van Europa. Aan boord 1.600 bedden, restaurants, lounges, winkels en plek voor 800 auto's. Daarnaast deed de Venizelos dienst als drijvend hotel, zoals bij de top van de G8 in de Italiaanse stad Genua in 2001.

Interieur van de Elefthérios Venizelos. Foto Anek Lines

Maar langzaam doofde de afgelopen jaren de ster van de Venizelos. In 2009 was het schip niet langer de grootste ferry van de Middellandse Zee . Die eer ging naar Cruise Europa van rederij Minoan Line.

Steeds vaker werd er ook gemopperd over technische mankementen en het gedateerde en grauwe interieur. De spartaanse cafetaria, de lange en lege arcade, de lounges vol planten zodat de spaarzame passagiers niet zouden merken hoe groot en leeg het schip vaak was. De Venizelos werd steeds vaker uitgeleend om dienst te doen als boothotel of aan rederij Tunisian ferries verhuurd voor tochtjes tussen Tunis, Genua en Marseille.

Vorige week arriveerde het schip vanuit Piraeus in de haven van Kos. In een poging van de Griekse regering om de spanningen op Kos als gevolg van de komst van vierduizend vluchtelingen uit allerlei landen weg te nemen. Burgemeester Giorgos Kiritsis van Kos wil de Syriërs, Afghanen en Pakistanen weg hebben, Athene stelde daarop de Venizelos beschikbaar om op het eiland gestrande Syrische vluchtelingen te kunnen registreren en tijdelijk op te vangen.

Tweepersoons slaaphut aan boord van de Elefthérios Venizelos. Foto Anek Lines
Vierpersoons slaaphut aan boord van de Elefthérios Venizelos. Foto Anek Lines

De eerste Syrische vluchtelingen zijn nu aan boord. Onduidelijk blijft of ze het kleine zwembad op Deck 11, dat de afgelopen jaren zo vaak leeg stond, zullen mogen gebruiken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.