Veel meer dan een werkpaard

Te oud. Niks voor Ajax. De critici wisten het zeker: wat had die Deen nou in de Arena te zoeken? De scepsis is omgeslagen. Poulsen (33) wordt alom gewaardeerd. Door

CHARLES BROMET

Of hij twintig minuten later op de training mocht zijn, vroeg Christian Poulsen onlangs aan Ajax-coach Frank de Boer. Zijn 7-jarige dochter stond in een schooltoneelstuk en daar mocht haar vader niet ontbreken, vond de 33-jarige Deen.

Uiteraard kreeg hij toestemming, daarom haalt de routinier dit moment niet aan. Zijn bezoek zegt vooral veel over hoe Poulsen heeft geleerd dat niet elke minuut van de dag in het teken hoeft te staan van zijn leven als profvoetballer.

In 2002, toen hij voor 8 miljoen euro werd getransfereerd van FC Kopenhagen naar Schalke, werd hij tot zijn vreugde bij de hand genomen door landgenoot Ebbe Sand. Na een carrière die hem voerde langs clubs als Sevilla, Juventus en Liverpool, wil hij die rol nu zelf op zich nemen voor de Deense talenten Christian Eriksen en Viktor Fischer.

'Dat gaat op een natuurlijke wijze. Het is niet alsof ik ze zeg: zo werkt het in de top', zegt Poulsen in de kantine van trainingscomplex De Toekomst. 'En soms leer ik juist van hen.' Het doet hem goed dat de aanvankelijke scepsis over zijn komst naar Amsterdam is omgeslagen in waardering voor de sturende rol die hij heeft in het elftal van de regerend kampioen.

Als Ajax de laatste zeven speelronden zijn koppositie in de eredivisie handhaaft, zal de waarde van de controlerende middenvelder in weinig analyses onvermeld blijven. 'Toen ik naar Ajax kwam, werd er een etiket op me geplakt: 'te oud', met een vraagteken. Dat maakt je alert. Nu hoor ik dat geluid niet meer.

Hoe verhoudt Ajax zich tot je vorige werkgevers Schalke, Sevilla, Juventus en Liverpool?

'Hier heb je niet 25 A-internationals in de selectie, dat zie je terug in de resultaten in de Champions League, waar we drie erg goede wedstrijden hebben gespeeld en drie zeer zwakke. Dat ligt voor de hand met een groep vol talent. Het kan geweldig zijn, maar soms vergeten we een wedstrijd dood te maken, zoals het Europa Leagueduel tegen Steaua Boekarest.

'Daardoor zijn we een confrontatie tegen Chelsea misgelopen, die vooral voor de ervaring belangrijk had kunnen zijn. En ik vind het jammer dat we door AZ zijn uitgeschakeld in het bekertoernooi, want ik had graag een finale gespeeld tegen PSV.

'Vermoeidheid heeft een te grote rol gespeeld. De coach heeft in februari vaak moeten wisselen van opstelling en dat heeft ons geen goed gedaan. Nu kunnen we ons concentreren op de eredivisie. Het is belangrijk een signaal af te geven aan de concurrentie: nu we de eerste plaats hebben, staan we die niet meer af.'

Hoe kijk jij aan tegen onze onvoorspelbare competitie?

'Wij hebben veel te vaak onnodig gelijk gespeeld, zoals thuis tegen ADO Den Haag en Roda JC. PSV is wisselvallig en maakt een onrustige indruk. Vitesse zakte weg zonder Bony en Feyenoord speelde goed tegen de kleine clubs, maar verloor van de topteams. Ik kan wel zeggen: zet al je geld op Ajax. Maar daar is deze titelstrijd te open voor gebleken.'

Is je invloed binnen de basisploeg veranderd? Ben je nu dominanter aanwezig?

'Ik voel me meer geaccepteerd. Als je nieuw bent bij de club, vragen ze zich toch af: is hij niet te oud? Is hij nog wel goed genoeg? Nu voel ik een echte connectie met de andere jongens. We begrijpen elkaar steeds beter en leren van onze fouten, zoals we die maakten in de uitwedstrijd tegen Vitesse toen we met 3-2 verloren na een 0-2-voorsprong.'

Is die wedstrijd typerend voor het seizoen van Ajax?

'Ja, we hebben dit jaar veel punten weggegeven. Terwijl er ook tekenen van progressie zijn geweest. Dat maakt het zo lastig ons te beoordelen.'

Het heeft nooit zo voor de hand gelegen dat jij de top zou halen, zoals dat nu wel wordt gezegd van Christian Eriksen en Viktor Fischer.

'Dat klopt. Toen ik zo oud was als zij, was ik lang niet zo getalenteerd. Ik twijfelde of ik wiskunde zou studeren, zodat ik in de voetsporen kon treden van mijn vader, een wiskundige. Toen kwam Kopenhagen ineens met een contract voor een jaar en voelde ik een grote opluchting. Ik dacht: als het na dat jaar niet bevalt, kan ik nog altijd studeren. Maar toen ontdekte ik dat ik in het voetbal wilde blijven.'

Daarna verkaste je voor 8 miljoen euro naar Schalke. Voelde jij destijds een vergelijkbare druk als Eriksen en Fischer nu?

'Tot mijn transfer naar Duitsland ging ik fluitend door het leven. Daarna voelde ik de druk: Schalke heeft 8 miljoen voor me betaald, dan kun je maar beter wat laten zien. Gelukkig heeft mijn landgenoot Ebbe Sand me toen bij de hand genomen.'

Vervulde hij destijds een beetje de rol die jij nu hebt voor je jonge landgenoten bij Ajax?

'Daar zit wel een parallel in, ja. Al is er een belangrijk verschil. Bij Ajax werken ze met gastgezinnen, je wordt goed begeleid met je studie. Er is echt een systeem om je als mens op te leiden. Je wordt hier vroeg naartoe gehaald en het hele proces op weg naar de top wordt begeleid. Ik stond er als jongen van 21 jaar alleen voor en ik dacht telkens: laat het zien, maak dat bedrag waar, geef die mensen waar ze voor betaald hebben.'

Wat hebben die vier jaar in Duitsland je gebracht?

'Een professionele houding. Je salaris bestaat daar uit een basisbedrag en winstpremies. Wilde je die premies pakken, dan moest je spelen. Dat maakt je op de juiste manier competitief. Ik wist daardoor dat ik op mezelf moest letten. Goed eten, zorg dragen voor mijn lichaam.'

De Duitse boulevardkrant Bild maakte onlangs een elftal van minst sympathieke voetballers, waarin jij figureert. Wat was jouw reactie?

'Danny Hoesen begon erover tegen mij. Ik zei tegen hem: kijk eens naar de rest van het team. Sterk elftal hoor! Als je dan toch in een ploeg wordt opgenomen, dan maar een met Suarez, Alves en Ibrahimovic.

'Ik denk dat mijn plaats in dat elftal te maken heeft met mijn akkefietjes uit het verleden met Totti en Gattuso. En met mijn laatste jaar in Duitsland, toen ik veel gele kaarten verzamelde. Het heeft ook met mijn positie te maken, midden op het veld met als taak de bal te veroveren. De laatste jaren ben ik een stuk kalmer geworden.'

Gaat jouw notering in dat elftal dan helemaal terug naar de keer dat je Markus Rosenberg in zijn maag sloeg, tijdens een interland tussen Denemarken en Zweden?

'Dat incident heeft me altijd achtervolgd. We liepen het EK van 2008 mis en ik moest me tegenover iedereen verantwoorden. Ik heb op de Deense tv publiekelijk mijn excuses gemaakt. En nóg vond een politicus dat ik een celstraf verdiende. Dat is de waanzin die de voetbalwereld soms kenmerkt. Anderzijds is het goed geweest om mee te maken, want ook zo'n incident vormt je.'

Eredivisie, ronde 28

Zaterdag, 18.45 uur: FC Twente - NAC; 19.45 uur: FC Utrecht - VVV, Willem II - FC Groningen; 20.45 uur: Heerenveen - Feyenoord; zondag, 12.30 uur: Roda JC - PSV; 14.30 uur: Vitesse - PEC Zwolle, RKC - ADO, Heracles - AZ; 16.30 uur: Ajax - NEC.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden