Van school gestuurd om een kampeerbestek

Ik vind het altijd wel verfrissend als ik langs zo’n bordje loop dat 200 dollar boete (134 euro) in het vooruitzicht stelt voor een hondendrol op de stoep....

De Amerikanen nemen hun regels tenminste serieus, denk ik dan. In Nederland hanteert de overheid de slogan ‘Overlast, we komen er wel uit’, en zit je geregeld met een tandenstoker de poep uit het profiel van je schoenen te pulken.

Maar je kunt het ook overdrijven. Neem Zachary Christie, de 6-jarige modelscholier in Delaware die bij de padvinderij een opklapbaar kampeerbestek kreeg met lepel, vork en mes. Blij nam hij het voor zijn lunch mee naar school.

De schoolleiding zag er een wapen in en stuurde Zachary 45 dagen naar een school voor moeilijk opvoedbare kinderen. Het schooldistrict zei niet anders te kunnen, omdat het een ‘zero tolerance’-beleid voor wapens hanteert. Dat werd overal in Amerika ingevoerd na de dodelijke schietpartij op Columbine High School.

Het heeft in Delaware al tot meer bizarre beslissingen geleid. Zo werd een meisje van 8 een jaar van school gestuurd omdat haar oma met de verjaardagstaart een mes had meegegeven om hem te snijden. Bekend is ook middelbare scholier Amy Deschenes in Texas, die zeven weken van school moest toen bewakers in haar auto een toneelzwaard van haar broer vonden.

‘Er zijn zo veel gevallen waarbij strikte toepassing van de wet niet werkt’, verzucht Don Duquette, hoogleraar kinderrecht aan de University of Michigan. Ik bel hém, omdat hij vorig jaar een collega uit de brand moest helpen.

Chris Ratte, hoogleraar archeologie, kocht in het honkbalstadion van Detroit limonade voor zijn zoon Leo (7). Dacht hij althans. Hij had namelijk nooit gehoord van Hard Lemonade, frisdrank met 5 procent alcohol.

Een stadionwacht attendeerde hem erop en waarschuwde de politie. Ratte werd weggevoerd voor verhoor. Zijn zoon werd per ambulance naar het ziekenhuis gebracht en onder toezicht van de kinderbescherming geplaatst. Terwijl Leo zich daar in slaap huilde voor een televisie, stonden zijn ouders machteloos op de stoep.

Pas na drie dagen lukte het Duquette Leo thuis te krijgen. Maar de vader moest van de rechter nog een week wachten voor hij zijn eigen huis in mocht. ‘Het was een gedachteloze overreactie bij het stadion, de politie en de kinderbescherming’, zegt Duquette achteraf.

Het goede nieuws is dat Michigan bezig is met een wetswijziging om herhaling te voorkomen. En in Delaware mocht Zachary woensdag weer naar school, nadat zijn moeder het verhaal op de voorpagina van The New York Times had gekregen.

Er waren ook mensen die de school gelijk gaven. Als er iets was gebeurd met dat mes, was de school verantwoordelijk geweest, schreef een lerares. In Amerika zit een rechtszaak nu eenmaal in een klein hoekje.

Zo kwam ik uit bij Philip K. Howard, die al jaren pleit voor gezond verstand en tegen de eindeloze rechtszaken. Die leiden tot angst en bureaucratisering. ‘We zijn een cultuur van regelvolgers geworden’, schrijft hij in zijn jongste boek, ‘ertoe gedreven iedere beslissing te zien in het licht van een mogelijk juridisch risico.’

It’s the law kan een welkome afwisseling zijn voor een Nederlander, in Amerika moeten ze van Howard die wet juist minder strikt toepassen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.