Van Hawaï tot Biaritz: de watergoden van Stephan Vanfleteren

In beeld

De Belgische fotograaf Stephan Vanfleteren reisde de wereld rond om de stoerste categorie surfers te portretteren. Niet in het water, maar langs de kant. Met het zout nog in hun haren.

Beeld Stephan van Fleteren

Surfen gaat over de energie van iets groots omzetten in beweging. Fotograferen is precies het omgekeerde.

Fotograferen is beweging in iets kleins verankeren, het leven vastleggen in een kader. Ik ben absoluut een fotograaf en duidelijk geen surfer.

Wel had ik het privilege om lang en goed te kijken naar mannen en vrouwen die de oceaan in hun ziel dragen.

Ik fotografeerde ze niet in actie in de kolkende zee maar met hun voeten in het zand. Ik boetseerde ze, modelleerde ze, versteende ze voor mijn camera. Vlak bij de branding is het een hele prestatie om surfers een paar minuten voor je lens vast te houden.

Uit hun heldere ogen heb ik de oceanen zien rollen. Ik heb hun lichamen in poses mogen kneden, zelfverzekerde blikken begeleid naar horizonten buiten beeld, waterdruppels uit hun haren op mijn voeten voelen neerkomen, het zout op hun getaande huid mogen afvegen, de littekens van hun verloren veldslagen tegen koraalriffen mogen vastleggen. Ik aanschouwde verkleumde gezichten in wetsuits, zag het dampende zweet uit hun poriën stromen. Bij sommigen heb ik scherp mogen stellen op een afgerukt lidmaat of op hun surfer's eye. Sommigen lieten me zelfs toe om in hun lege oogholte te kijken, waar alleen nog maar een krater te zien was, veroorzaakt door de neuspunt van een surfboard.

Al deze mannen en vrouwen heb ik gefotografeerd op stranden van Californië, Hawaï, Australië, Nieuw-Zeeland, Bali, Frankrijk, Sri Lanka, Senegal en de Chocolate Islands. Ik heb hun lichamen achromatisch vastgelegd in de schaduw van azuurblauwe surfspots. Banzai Pipeline, Snappers, Padang Padang, La Gravière, Waimea Beach, Hanalei Bay, Raglan. Al die plaatsnamen kennen landrotten niet, maar surfers hebben geen kompas nodig om ze te lokaliseren. De atlas is in hun hart getatoeëerd.

Of ze nu levende legendes zijn of toekomstige kampioenen, jonge free surfers of bejaarde surfhippies, surffotografen, surf chicks of gewoon gefascineerde toeschouwers, allen hebben ze iets wat ze onder elkaar herkennen: de liefde voor het water, de verslaving aan de golf, de passie voor de surf.

Deze groep mensen is niet verbonden door land maar door de stroming van de wereldzeeën. Wezens die het best gedijen op de magische grens waar water en land elkaar raken. Mensen die dankbaar zijn voor een aankomende swell, geduldig wachten op de ideale surf en kortstondig bedroefd zijn bij het zien van een onbereden golf.

Een surfer is iemand die op water kan lopen of, beter, van een bewegende berg kan glijden. Ergens ver weg in de oceaan ontstaat een vibratie en die wordt door de wind naar de kust geblazen. De epiloog van de lange reis van de golf: dat is waar surfers het verhaal overnemen in hun nooit aflatende zoektocht naar de perfecte helling. Dat is de plek waar Neptunus Newton verdrijft. Surfers, gewapend met board of peddel, zijn als krijgers met schild en speer.

Ze behoren tot een vloeibare community. Het zijn allemaal onderdanen van de machtige Surf Tribe, waar de mens niet het laatste woord heeft. Een stam zonder leider, met de natuur als enig opperhoofd.

De foto's van de surfers worden geëxposeerd van 24 maart tot en met 28 mei in CC Scharpoord in Knokke-Heist, België. Bij uitgeverij Hannibal verscheen Surf Tribe, 400 pagina's met driehonderd portretten en een voorwoord van surflegende Gerry Lopez, euro 59.

Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Beeld Stephan van Fleteren
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.