Unilever

Unilever ziet af van verhuizing naar Nederland, topman legt schuld bij politieke discussie over dividendbelasting

Unilever verhuist het hoofdkantoor toch niet naar Nederland. De Brits-Nederlandse multinational liet vrijdagochtend weten af te zien van de versimpeling van de structuur van het bedrijf, omdat de Britse aandeelhouders zich er niet in kunnen vinden. Dat betekent dat Unilever twee hoofdkantoren houdt, in Londen en Rotterdam. Volgens Unilever-topman Paul Polman is de verhuizing mede afgeblazen door de politieke discussie over het afschaffen van de dividendbelasting. 

Het gebouw van Unilever in Londen. Beeld REUTERS

Unilever is al sinds 1930 een Brits-Nederlands bedrijf, met twee hoofdkantoren en twee aandelen. Om slagvaardiger te kunnen opereren besloot Unilever onder leiding van Paul Polman begin maart een puur Nederlands bedrijf te worden, met het hoofdkantoor in Rotterdam. Dat voornemen leidde de afgelopen weken tot een steeds grotere opstand onder de Britse beleggers: reden voor Unilever om het plan in te trekken.

Volgens Unilever-topman Paul Polman was er ‘brede steun van onze aandeelhouders’ voor het versimpelen van de ‘dubbele juridische structuur’. ‘Dat is nog steeds het beste voorstel voor Unilever op de lange termijn’, stelt Polman in een vrijdagmorgen uitgegeven verklaring. Britse aandeelhouders gaven Polman echter te kennen ‘dat zij vonden dat het niet in hun belang was om voor het voorstel te stemmen’. Daarmee kwam de meerderheid van 75 procent van de aandelen die nodig is voor instemming naar verhuizing naar Rotterdam in gevaar.

Waar Unilever eerder steeds aangaf dat die verhuizing helemaal niets met de afschaffing van de dividendbelasting te maken had, legt Polman daar nu in zijn verklaring een duidelijke link mee. ‘Voor een deel van de Britse aandeelhouders is de politieke discussie die in Nederland is ontstaan naar aanleiding van het kabinetsvoornemen om de dividendbelasting (…) af te schaffen, een factor geweest bij de afweging om het voorliggende voorstel van de raad van bestuur niet te steunen.’ Polman zegt met de aandeelhouders in gesprek te gaan en ‘ons te beraden op de volgende stappen’.

Het terugtrekken van de plannen betekent groot gezichtsverlies voor Polman, die op het punt stond met pensioen te gaan bij de multinational. Volgens analisten komt zijn positie onder druk te staan na de ‘ietwat vernederende’ terugtocht. Ook voor premier Mark Rutte is het afblazen van de verhuizing een klap. Hij bedacht zijn omstreden plan om de dividendbelasting af te schaffen vooral met de komst van Unilever naar Nederland in het achterhoofd.

Volgende stappen

Het is niet duidelijk of dat besluit definitief is. ‘Unilever blijft geloven dat het versimpelen van onze dubbele structuur op termijn leidt tot meer waardecreatie’, schrijft president-commissaris Marijn Dekkers vanochtend in een verklaring. ‘We zullen nu overwegen wat onze volgende stappen zijn en blijven in overleg met onze aandeelhouders.’ De aandeelhoudersvergadering in Rotterdam op 25 oktober is afgezegd. De vergadering een dag later in Londen staat nog wel op de agenda, maar dat is volgens het bedrijf een formaliteit, nu de verhuizing van de baan is.

Nu de komst van Unilever naar Nederland is afgeblazen, is ook het lot van de gehate afschaffing van de dividendbelasting onduidelijk. De Tweede Kamer stemde er deze week onder luid protest mee in, ondanks grote twijfels, ook bij de regeringspartijen. De Eerste Kamer moet voor het einde van het jaar instemmen met het Belastingplan 2019, waar de zeer omstreden maatregel in staat. Nu Unilever voorlopig niet naar Nederland komt, is het onzeker of de afschaffing van de dividendbelasting het in de Senaat gaat halen.

Stemmen

Van de Britse aandeelhouders had minimaal 75 procent voor de verhuizing moeten stemmen. Na die stemronde, had in een tweede ronde nog eens 50 procent van de aandeelhouders – ook de kleine – groen licht moeten geven. Dat werd een steeds groter probleem voor Unilever.

De Britten waren vooral boos dat Unilever uit de FTSE 100-index, de Londense AEX, gezet zou worden als het bedrijf Nederlands zou worden. Dat betekent dat een deel van de Britse aandeelhouders (die in die index belegt) hun aandelen Unilever gedwongen moet verkopen. Los van dat praktische bezwaar waren de Britten toch al wantrouwend over de motieven van Unilever. Ze vermoeden dat de multinational naar Nederland wil, omdat het zich daar beter kan beschermen tegen onder meer ongewenste overnames. Angelsaksische aandeelhouders moeten niets hebben van zulke regels. 

Het besluit van Unilever was voor D66-leider Alexander Pechtold ‘een overval’. Met dit ‘nieuwe relevante feit’ is het naar zijn zeggen logisch dat het kabinet nu ook opnieuw gaat kijken naar de belastingplannen, waaronder de voorgenomen afschaffing van de dividendbelasting. Die was juist bedoeld om Nederland aantrekkelijk te maken voor grote bedrijven als Unilever.

De D66-voorman wil afwachten wat het besluit betekent. ‘Ze moeten nog met een nieuw plan komen. Misschien dat daar nog nieuwe verrassingen in zitten. Maar vanochtend was wel een overval.’

Unilever, de verhuizing naar Rotterdam en wat dit kabinet deed om dat voor elkaar te krijgen

De verhuizing van het hoofdkantoor van Unilever naar Nederland wankelde deze week. Boze Britse aandeelhouders dreigden het plan van de Brits-Nederlandse multinational eind deze maand weg te stemmen. Unilever is de aandeelhoudersvergadering voor geweest. Lees hier het bericht van eerder deze week terug.

Waarom Rutte III het kabinet van de multinationals is

Bij de formatie gebeurt iets opmerkelijks: na overleg met grote multinationals wordt besloten om de dividendbelasting af te schaffen, om bijvoorbeeld Unilever te verleiden het hoofdkantoor in Nederland te vestigen. Maar in plaats van een gloedvol betoog te houden dat 'onze' multinationals van levensbelang zijn voor onze welvaart, blijft Rutte vaag over wie mee heeft gepraat, wanneer en waarover. 

Wat zou jij doen met 1,9 miljard? 

Het besluit heeft ook gevolgen voor premier Rutte, die zijn omstreden plan om de dividendbelasting af te schaffen vooral heeft bedacht met deze verhuizing in het achterhoofd. Dat kost wat, maar volgens het kabinet zou het zou ook goed zijn voor Nederland. Of is er een betere bestemming? 

Dreigend vertrek van Unilever woog zwaar de bij formatie, blijkt uit openbaar gemaakte memo's

De dreigende verhuizing van het hoofdkantoor van Unilever naar Londen heeft zwaar gewogen bij het besluit van het kabinet de dividendbelasting af te schaffen. Dat valt op te maken uit formatiedocumenten die premier Rutte in april van dit jaar aan de Tweede Kamer stuurde. In de meeste van deze ambtelijke ‘memo's’ wordt gesteld dat grote multinationals Nederland wel eens zouden kunnen verlaten als de dividendbelasting niet verdwijnt.

Hoofdkantoor Unilever naar Rotterdam: klap voor Britten, opsteker voor Nederland

Unilever kiest voor Rotterdam als locatie voor het hoofdkantoor, maakte het Brits-Nederlandse bedrijf in maart van dit bekend. De keuze voor Nederland is een opsteker voor premier Rutte en een klap voor zijn Britse collega Theresa May, maar extra banen levert het hoofdkantoor van de voedings- en verzorgingsmiddelen-multinational in Rotterdam niet of nauwelijks op.

Reconstructie: Nederland mocht vreugde over de komst van Unilever niet van de daken schreeuwen

Unilever verkiest Rotterdam boven Londen en verplaatst het hoofdkantoor naar Nederland, althans, dat was in maart van dit jaar het nieuws. Was het een ‘boekhoudkundige beslissing’, zoals Boris Johnson zegt, of zat er meer achter? Een reconstructie.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.