Uiterlijk Copernicus ten tijde van zijn dood weer tot leven gewekt

Van de sterrenkundige Nicolaus Copernicus (1473-1543) was al bekend, dankzij een beroemd zelfportret, hoe hij er als dertiger bijliep. Nu in een Poolse kathedraal zijn schedel is opgegraven, kan ook een voorstelling worden gemaakt van hoe hij er bij zijn dood moet hebben uitgezien....

Op de reconstructie, uitgevoerd door specialisten van een politielaboratorium in Warschau op basis van de gevonden schedel, valt vooral de karakteristieke scheve neus op. Een litteken op de plaats van zijn linkerwenkbrauw, dat ook op het schilderij te zien is, deed de onderzoekers besluiten dat ze met grote waarschijnlijkheid Copernicus te maken hadden.

Zijn schedel en het daarbij horende skelet werden teruggevonden in het stadje Frombork aan de Baltische kust, waar Copernicus sinds zijn dood begraven ligt. De preciese locatie van zijn graf is te danken aan het opsporingswerk van een historicus. Die stelde vast dat Copernicus aan de voet van het altaar van de heilige moet gelegen hebben waarover hij zich als kanunnik ontfermde. Dat bleek te kloppen.

Copernicus, die als Koppernigk in het Poolse Torun geboren werd, was een van de grootste wetenschappers van zijn tijd. Hij studeerde aan de universiteiten van Krakau, Bologna en Padua. Behalve geestelijke en sterrenkundige was hij ook nog arts, wiskundige en jurist. Zelfs als staatman liet hij zich gelden. Zijn verdediging van het Poolse prinsbisdom Ermland tegen de Pruisische ridderorden leverde hem in Polen de status van nationale held op.

Maar het was zijn astronomisch werk dat hem wereldfaam bezorgde. Met zijn in 1543 gepubliceerde De Revolutionibus Orbium Coelestium (Over de Omwentelingen van de Hemellichamen) zorgde Copernicus voor een revolutie in het wereldbeeld. Hij werd de grondlegger van de heliocentrische theorie: de zon draait niet rond de aarde, maar de aarde draait rond de zon. Zijn bevindingen waren in strijd met de katholieke leer. Hij ontsnapte aan de inquisitie, de Kerk was onvoldoenmde onder de indruk.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden