Tweevoudig wereldkampioen taekwondo, en een populaire conciërge

Het eeuwige leven: John Cocu (1961-2017)

Tweemaal werd John Cocu wereldkampioen taekwondo. Daarnaast was hij een heel bijzondere conciërge.

John Cocu.

Op 6 november zal het schoolplein van het Montessori College in Nijmegen omgedoopt worden in het John Cocu Plein. Het gebeurt niet vaak dat een plein wordt vernoemd naar de conciërge van de school. Maar John Cocu was een heel bijzondere conciërge. Hij was ook tweevoudig wereldkampioen taekwondo (Koreaans voor 'het gebruik van hand en voet'). In 1987 en 1988 won hij de wereldtitel bij de International Taekwondo Federation.

Toen was deze Koreaanse zelfverdedigingssport nog vrij onbekend in het Westen. Pas nadat het in 2000 op de Spelen van Sydney voor het eerst een officiële olympische discipline werd, zou taekwondo een grote vlucht nemen.

Op-en-top een sportman

Cocu was op-en-top een sportman die leefde voor taekwondo. 'Misschien was hij niet een van de grootste talenten. Maar zijn trainingsijver en inzet waren ongekend', zegt Hans Ruijs, op wiens sportschool in Cuijk hij trainde.

In deze plaats werd Cocu in 1961 geboren als tweede zoon van een beroepschauffeur die internationale transporten deed. Dat John op zijn 11de al op taekwondo ging - in plaats van op voetbal - kwam doordat er in Cuijk een school voor deze sport was gekomen door toedoen van Koreaanse militairen die in Duitsland waren gelegerd.

Cocu had er het perfecte fysiek voor. Hij was ruim 1,90 meter lang, waardoor hij een flinke reach had. Maar hij was ook licht (minder dan 75 kilo) waardoor hij in een relatief lage gewichtsklasse kon uitkomen. Toen hij in 1988 in Boedapest zijn wereldtitel prolongeerde, werd taekwondo in een andere variant - die van de World Taekwondo - als demonstratiesport op de Spelen van Seoul getoond. Deze vorm onderscheidde zich van de andere doordat niet met de handen op het hoofd mag worden geslagen. Uiteindelijk zou de World Taekwondo-variant die van de International Taekwondo Federation marginaliseren, zeker nadat eerstgenoemde in Sydney definitief de olympische status had gekregen.

Nederlands kampioen

Ook Cocu zou zich nog wagen aan de World Taekwondo-variant en werd daarmee met het team van Hans Ruijs uit Venlo zelfs Nederlands kampioen.

Maar in 2000 was hij te oud om nog olympische aspiraties te koesteren. Later zou hij overstappen op de nieuw geïntroduceerde Japanse rituele vechtsport aikido, een vorm van taekwondo waarbij ook grepen uit het judo worden toegepast. Hij sloot zich hiervoor aan bij de sportschool van Pierre Geraedts in Gennep.

Ruijs kent John Cocu vooral als een goedgeluimde man. Hij was een populaire conciërge op het Montessori College vanwege zijn hulpvaardigheid en kordaatheid.

Twee jaar geleden kreeg hij drie zware hartaanvallen, waardoor hij met dit werk moest stoppen. De knijpkracht van zijn hart was teruggelopen naar 30 procent. Toen werd al voorspeld dat hij niet lang meer te leven had. 'Hij zou het nog een tijdje hebben kunnen volhouden als hij op de bank was gaan liggen en Netflix was gaan kijken. Maar zo zijn we niet', vertelt zijn broer Rick Cocu. 'Hij wilde actief blijven.' Hij was zelfs nog als vrijwilliger actief op de school, onder meer als surveillant tijdens examens.

Op 21 september overleed John Cocu, 56 jaar oud, in zijn woonplaats Cuijk. Mogelijk was de oorzaak een longembolie. Taekwondoleraar Marc Thijssen, die nu de taekwondoschool in Cuijk exploiteert, noemt hem een groot voorbeeld voor andere sporters. 'John was mijn trainer, als een vader, en hij was een vriend', aldus Thijssen.

John Cocu wordt overleefd door zijn twee ex-vrouwen, een dochter en een zoon.