Interview The New York Times

Trumps eerste jaar door de ogen van de Witte Huis-redactie van The New York Times: ‘We willen laten zien hoe zorgvuldig we werken’

Liz Garbus spreekt met Witte Huis-correspondent Julie Hirschfeld Davis op de redactie van The New York Times. Beeld T. J. Kirkpatrick/Showtime

‘Het eerste jaar van deze regering was ongekend. De ophef houdt niet op.’ Mark Mazzetti en Adam Goldman zijn Witte Huis-verslaggevers van The New York Times. Hun redactie werd tijdens het eerste jaar onder Trump gevolgd voor de documentaire The Fourth Estate, die vanaf dinsdagavond wordt uitgezonden.

‘Long and boring’, twitterde president Trump over een artikel van 19 mei in The New York Times, waarin werd onthuld dat zijn zoon Donald Trump Jr. welwillend stond tegenover hulp uit het Midden-Oosten, tijdens de verkiezingscampagne van 2016. Buitenlandse betrokkenheid bij Amerikaanse verkiezingen is illegaal.

Mark Mazzetti (44), een van de auteurs van het stuk, zit drie dagen later met collega Adam Goldman (46) in de Stadsschouwburg in Amsterdam. Op uitnodiging van het John Adams Institute zullen de Witte Huis-verslaggevers spreken over The Fourth Estate, een vierdelige documentaire over de Witte Huis-redactie van The New York Times tijdens het eerste jaar van president Trump, die dinsdagavond op NPO 2 bij de VPRO begint.

Raakt de kritiek van de president Mazzetti? ‘Nee, ik was juist blij.’ Goldman, feller dan de kalme en bedachtzame Mazzetti, breekt in. ‘Think about it! De president van de Verenigde Staten van Amerika heeft commentaar op Mark Mazzetti’s verhaal. Dat is een compliment!’

Mazzetti knikt. ‘Als Trump het een uitstekend verhaal had gevonden, had ik gebaald, me afgevraagd wat ik gemist had.’

Hoewel Mazzetti en Goldman tijdens het interview hun telefoon onophoudelijk in de gaten houden, ogen ze ontspannen en uitgerust. Een knappe prestatie, want beiden behoren tot het ‘Rusland-team’, dat onvermoeibaar onderzoek doet naar het contact tussen Trumps campagne en Rusland. De leden van het Rusland-team wonnen, met collega’s van The Washington Post, dit jaar de prestigieuze Pulitzerprijs.

Stress

‘Natuurlijk is er veel stress’, zegt Mazzetti. ‘Het eerste jaar van deze regering was ongekend. De ophef houdt niet op. FBI-directeur Comey is ontslagen, speciaal aanklager Mueller is aangesteld, Trumps voormalige campagneleider Paul Manafort is aangeklaagd. En dan hebben we nog de concurrentiestrijd met de Post en CNN die we willen winnen.’

Vorig jaar maart was Mazzetti op het verjaardagspartijtje van de kinderen van Goldman, toen Trump twitterde dat hij door Obama was afgeluisterd. ‘Terwijl kinderen op trampolines stuiterden, stonden wij als gekken te bellen. Het was bizar. Uiteindelijk bleek niets van de tweet te kloppen, maar zo’n mededeling van de president moet je tot de bodem uitzoeken.’

Via Twitter fulmineert Trump regelmatig over ‘fake news’ van de ‘failing New York Times’. Mazzetti: ‘Dat geeft aan dat hij ons leest. Hij wil ons haten, maar ook door ons gerespecteerd worden. Een van zijn eerste grote interviews na zijn overwinning was met ons. Het was fascinerend. Hij zei openlijk: ‘Jullie zijn een juweel van de pers.’ Maar hij verafschuwt onze kritische stukken, en bovendien scoren zijn tirades bij zijn supporters.’ Goldman: ‘Wij zijn de vijand die hij nodig heeft.’

Trump-effect

Trump profiteert van The New York Times, maar de strapatsen van de president leggen ook de krant geen windeieren. In 2018 telde de krant 2,8 miljoen digitale abonnees, tegenover 1,35 miljoen in 2016. ‘Met zijn mantra ‘fake news’ schaadt hij de journalistiek, maar hij helpt ons ook’, zegt Goldman. ‘Lezers zagen ‘no drama Obama’ niet als bedreiging van de democratie. Onder hem verdubbelde ons aantal digitale abonnees niet. Dat is een Trump-effect.’

De aanhang van Trump bevindt zich vooral in het midden van het land, ver weg van 8th Avenue in Manhattan, New York, waar de redactie van de Times zetelt. Een veelgehoorde kritiek op de krant luidt dat die de frustraties en zorgen van kiezers aldaar – over verdwijnende banen, immigratie  niet heeft onderkend; de krant schatte de kans op een overwinning van Hillary Clinton op 85 procent.

Onderschat

‘De Times en andere nieuwsmedia hebben de kracht van Trump inderdaad onderschat’, zegt Mazzetti. ‘Ik denk dat de krant zich voor de verkiezingen van dit jaar voor het Congres (de Senaat en het Huis van Afgevaardigden, red.) enorm zal richten op gebieden met veel Trump-aanhangers.’

Slechts 14 procent van de Republikeinen vertrouwde in 2017 de massamedia, tegenover ruim 30 procent in 2015. De Times hoopt dat The Fourth Estate daarin verandering brengt. Mazzetti: ‘In een tijdperk waarin we beschuldigd worden van nepnieuws en de president de media de vijand van het volk noemt, willen we laten zien hoe zorgvuldig we werken.’

De aard van dat werk is onveranderd, zegt Goldman. ‘Wij zijn zo scherp mogelijk, maar dat waren we onder Bush en Obama ook. Ik sprak onlangs met een collega op een universiteit. De studenten leken geïrriteerd dat we niet compleet radeloos waren. Maar dat hoort niet bij ons vak. De hoofdredacteur van The Washington Post verwoordde het goed: ‘We’re not at war, we’re at work.’

In sommige opzichten is het werk moeilijker geworden. Een maandenlang onderzoek is er door de op hol geslagen nieuwscyclus niet vaak meer bij. Persconferenties in het Witte Huis zijn drastisch in aantal afgenomen, en de mededelingen die er worden gedaan, kloppen lang niet altijd. Mazzetti: ‘De klinkklare leugens die uit het Witte Huis komen, zijn schokkend.’

Toch blijft de steun voor Trump onder Republikeinse kiezers redelijk stabiel. Is dat frustrerend? Goldman: ‘Frustraties horen niet bij onze baan. Met een collega heb ik in 2011 een serie verhalen gemaakt over de CIA en de New York Police Department (NYPD) die moslims bespioneerden (hiervoor ontvingen zij een Pulitzerprijs, red.). Dit gaat gevolgen hebben, dachten we. New Yorkers waren echter onverschillig. De NYPD beschermt ons, bespioneer de moslims meer!, zeiden ze. Toen kwam ik erachter dat je er altijd rekening mee moet houden dat wat je ook doet, er niets verandert.’

Cv Adam Goldman

Adam Goldman (1971) is Witte Huis- en FBI-verslaggever van The New York Times. Eerder werkte hij voor onder meer The Washington Post en Associated Press. 

In 2013 schreef hij met Matt Apuzzo Enemies Within: Inside the NYPD’s Secret Spying Unit and Bin Laden’s Final Plot Against America. Voor hun onderzoek naar de spionage van de NYPD in moslimgemeenschappen wonnen zij in 2012 een Pulitzerprijs.

In 2018 won Goldman nog een Pulitzerprijs, als onderdeel van het Rusland-team van The New York Times, voor het onderzoek naar de contacten tussen Trumps medewerkers en Rusland.

Cv Mark Mazzetti

Mark Mazzetti (1974) is Witte Huis-verslaggever van The New York Times. Eerder werkte hij onder meer voor The Economist en The Los Angeles Times. 

Ook hij won twee Pulitzerprijzen: in 2009 met drie collega’s voor hun verslag van het geweld in Afghanistan en Pakistan, en de reactie van Washington daarop. En in 2018 als onderdeel van het Rusland-team. 

The Way of the Knife, zijn boek uit 2013 over de geheime oorlogen van Amerika na 11 september 2001, is in elf talen vertaald.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.