Trump noemde hem 'excellent', maar laat hem nu hard vallen. Wie is George Papadopoulos?

Vorig jaar noemde Trump zijn adviseur George Papadopoulos nog een 'excellente jongen'. Nu hij beschuldigd wordt van het leggen van contact met de Russen, blijkt hij slechts 'een vrijwilliger in de campagne'. Wie is deze Papadopoulos?

George Papadopoulos. Beeld afp

Natuurlijk blijft er niets van George Papadopoulos over, de man die voor de Trump-campagne contact met de Russen probeerde te leggen en daarover tegen de FBI gelogen heeft. Een kleine vis kan altijd in nog kleinere stukjes worden gehakt. 'Weinig mensen kenden de jonge, lagere vrijwilliger genaamd George, die al een bewezen leugenaar was', twitterde president Donald Trump dinsdagochtend. Woordvoerder Sarah Huckabee Sanders noemde hem 'een vrijwiliger in de campagne en een vrijwiliger in een adviesraad die letterlijk één keer bijeengekomen is'.

'Een excellente jongen'

In maart 2016 dacht Trump daar anders over. Papadopoulos was toen net benoemd als één van de acht buitenlandadviseurs, in een fase waarin Trump die hard nodig had: tientallen diplomaten en oud-militairen hadden net een open brief gepubliceerd waarin zij verkondigden dat Trump geen verstand had van buitenlands beleid. In een gesprek met de hoofdredactie van The Washington Post noemde Trump Papadopoulos een 'olie- en gasadviseur, excellente jongen'. Trump omringde zich met talenten, dat moest duidelijk zijn.

Papadopoulos deed zijn best. Hij werd rond 1987 geboren in de buurt van Chicago in een familie met Griekse wortels. Na zijn afstuderen in 2009 (politicologie) haalde hij een jaar later in Londen een mastersdiploma, om vervolgens een hele reeks van adviesbanen aan elkaar te rijgen, die hij op zijn cv oppoetste. Hij werkte een paar jaar als stagiair en onderzoeker bij het conservatieve Hudson Institute in Washington (op zijn cv zei hij dat hij 'fellow' was); hij werkte daarna als consultant bij het bedrijf Energy Stream in Londen, waar hij zich vooral bezighield met olie- en gaspolitiek rond Cyprus, Israël en Turkije. Tussendoor zat hij in een forum op een congres van het American Hellenistic Institute ( op zijn cv zei hij dat hij de hoofdspreker was) en deed hij mee aan de studenten-Verenigde Naties in Genève.

Toen hij vorig jaar door The Washington Post op de discrepanties op zijn cv werd aangesproken, zei hij dat die kritiek afkomstig was van het 'establishment van Republikeinse buitenlandadviseurs', die niet zouden snappen waarom Trump de kennis van 'deals-sluitende experts met lokale ervaring' had verkozen boven 'hun eigen falende beleid, bedacht in de Starbucks op Pennsylvania Avenue'.

Donald Trump. Beeld afp

Onbetaalde buitenlandadviseur

In november 2015 kreeg hij een baantje als onbetaalde buitenlandadviseur van presidentskandidaat Ben Carson, onder meer met de belofte dat hij geld kon ophalen in de Grieks-Amerikaanse gemeenschap, aldus The New York Times. In maart stapte hij over op de Trump-trein. Nog geen twee weken later stuurde de ambitieuze Papadopoulos een mailtje naar zeven campagneleiders met de kop: 'Ontmoeting met de Russische leiding - Inclusief Poetin.'

Hoe dat zo? Hij was op een trip naar Rome, georganiseerd door een Londense denktank voor internationaal recht, een zekere professor Joseph Mifsud tegengekomen (in de maandag gepubliceerde FBI-aanklacht wordt hij niet met name genoemd, maar dinsdag heeft Mifsud tegen de Daily Telegraph bevestigd die professor te zijn). Deze Maltees, die zich graag liet voorstaan op zijn relaties met buitenlandse ministeries, ziet in Papadopoulos een ingang naar de Trump-campagne en biedt hem zijn Russische contacten aan.

Daar gaat Papadopoulos graag op in. Hij begint enthousiast te mailen met het Trump-hoofdkwartier, en heeft het over 'geschiedenis' die gaat worden geschreven. Papadopoulos dineert met Mifsud, er is zelfs een nichtje van Poetin bij, zo zal Papadopoulos later tegen de FBI vertellen, en hij krijgt in april te horen over de 'duizenden e-mails' met 'dirt' over Hillary Clinton, aldus de aanklacht.

Vuiligheid van Clinton

Mifsud liet gisteren aan de Telegraph weten dat hij niets wist van e-mails met vuiligheid van Clinton. Ook zou er helemaal geen Russin bij de ontmoeting aanwezig zijn geweest. Dat ze geen nichtje van Poetin was, was al eerder duidelijk.

Wel erkent hij dat hij een ontmoeting heeft voorgesteld met Ivan Timofejev, de programmadirecteur van de Russische Raad voor Buitenlandse betrekkingen (RIAC), een Russische denktank die nauwe contacten heeft met het Kremlin. Een typisch geval van 'spoor II diplomatie', volgens Mifsud: informele contacten tussen burgers van landen, in plaats van formele ontmoetingen. In augustus ontkende Mifsud nog tegen The Washington Post contacten te hebben met de Russen.

De Trump-campagne reageert gereserveerd op Papadopoulos. Hoe enthousiast de jonge buitenlandadviseur ook aandringt, hij laat vooral alarmbellen afgaan, schreef de Post in augustus. Vice-voorzitter Sam Clovis vindt dat de toenaderingspogingen bij de Navo-partners moeten worden gemeld. Een andere adviseur, Charles Kubic, ziet juridische risico's. Campagnemanager Corey Lewandowski lijkt niet te reageren. Zijn opvolger Paul Manafort wijst de verzoeken af. Wel zegt hij tegen zijn assistent Rick Gates dat iemand van 'een lager niveau' wel met de Russen zou kunnen gaan praten. (Al deze personen worden niet met name genoemd in de FBI-aanklacht, maar zijn inmiddels door verschillende media geïdentificeerd)

Papadopoulos blijft nog tot in augustus aandringen op een ontmoeting. Die komt er nooit, of in elk geval niet door zijn toedoen. In januari en februari 2017 wordt hij ondervraagd door de FBI. Hij liegt over zijn ontmoetingen met Mifsud. Na de tweede ondervraging verwijdert hij zijn Facebook-account, die hij gebruikte voor zijn communicatie, en verandert hij van mobiel nummer. Toch weet de FBI genoeg, en arresteert hem op 27 juli (een dag na de huiszoeking bij Paul Manafort).

Zo schrijft Papadopoulos nu alsnog geschiedenis, met een ontmoeting die nooit is doorgegaan.


Lees ook deze stukken over het Ruslandonderzoek

Clinton financierde Steele-dossier
Deze week bleek dat de Clinton-campagne en de Democraten het rapport met beschuldigingen over de band tussen Donald Trump en Rusland hebben betaald.

Manafort afgeluisterd
De voormalige campagneleider van president Donald Trump, Paul Manafort, is zowel vóór als na de presidentsverkiezingen afgeluisterd door de FBI.

Contact met de Russen?
Eerst was er niks van waar, nu is het wel gebeurd, maar is het niet erg. Het flexibel omgaan met de waarheid begint Trump c.s. medio juli jl. op te breken. (+)

Ontslag Comey
De grootste fout uit de moderne politieke geschiedenis. Zo noemt Steve Bannon, ex-politieke strateeg in het Witte Huis, de beslissing van president Donald Trump om FBI-chef James Comey te ontslaan.

De FBI slaat terug
Donald Trump heeft de oorlog verklaard aan de FBI. En dat zal hij weten ook. De organisatie slaat altijd meteen terug. Lees dit verhaal van onze correspondent uit mei dit jaar terug. (+)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden