Transamerica is erfenis van Grote Aardbeving

Transamerica is vooral beroemd dankzij het hoofdkantoor in San Franciso dat ook op het logo van de verzekeraar staat. De nieuwe aanwinst van Aegon werd begin deze eeuw opgericht door een Italiaanse immigrant die op de puinhopen na de grote aardbeving van 1906 iets nieuws wilde beginnen....

Van onze verslaggever

Peter de Waard

AMSTERDAM

Zo grijs en onbekend als het Aegon-hoofdkwartier in Den Haag Mariahoeve is, zo prestigieus en beroemd is het hoofdkantoor van Transamerica in San Francisco. The Transamerica Pyramid is niet alleen het hoogste gebouw van de stad, het bepaalt door de zilveren kleur en unieke vormgeving ook de skyline van San Francisco. Dankzij de vele televisieseries en films die in deze Amerikaanse stad spelen, is deze wolkenkrabber wereldwijd een baken van de stad geworden.

'Transam', zoals TransAmerica in de volksmond wordt genoemd, is vooral dankzij het hoofdkantoor een van de bekendste verzekeraars van de VS. Daarnaast spreekt de tumultueuze geschiedenis van de verzekeraar vele Amerikanen aan.

Het verzekeringsconcern is eigenlijk gebouwd op de ruïne van de grote aardbeving die San Francisco in 1906 trof. In de bijna totaal vernietigde stad richtte de Italiaanse immigrant A. Giannini zijn eigen bank op: de Bank of Italy. Het risico van een nieuwe natuurramp bracht hem op het idee ook verzekeringen af te sluiten. Hij was op beide markten zeer succesvol. Binnen tien jaar had hij al vijf andere banken overgenomen, waaronder Bank of America. Giannini wilde de eerste nationale bank vormen.

In 1928 bracht hij al zijn banken en verzekeraars onder in de nieuwe houdstermaatschappij Transamerica. Tien jaar later had het concern al bijna vijfhonderd kantoren in heel Amerika. Maar als bankverzekeraar was het concern zijn tijd te ver vooruit. In 1956 besloot de Amerikaanse overheid de macht van financiële conglomeraten te beperken. De zogenoemde Banking Act verbood de samenbundeling van bankieren en verzekeren binnen een concern. Transamerica stootte zijn bankiersactiviteiten af en werd verzekeraar.

In 1960 werd John R. Beckett president van Transamerica. Hij besloot het concern opnieuw uit te bouwen, maar dan in een heel andere richting. Transamerica werd omgevormd tot een conglomeraat van allerlei bedrijven: een filmdistributiebedrijf (United Artists), een machinefabriek (Delavel), een chartermaatschappij (Trans-International Airlines) en een autoverhuurbedrijf (Budget Rent-a-car).

In 1969 werd begonnen met de bouw van een nieuw hoofdkantoor The Pyramid. Het bijna driehonderd meter hoge gebouw met liefst 3678 ramen werd in de zomer van 1972 in gebruik genomen.

In de jaren tachtig kwam het concern in problemen. Transamerica besloot zich net als zovele andere Amerikaanse conglomeraten terug te trekken op de kernactiviteit. Het werd weer uitsluitend verzekeraar. In de jaren daarop werden talrijke kleinere maatschappijen overgenomen.

Met een tiende plaats op de Amerikaanse ranglijst is Transamerica een van de belangrijkste verzekeraars geworden. Maar het concern is op geen enkele markt echt leidinggevend.

Daarnaast werden de aandeelhouders twee jaar geleden opgeschrikt door plotselinge tegenvallers bij de lease-activiteiten die ook voor een deel werden gesaneerd. Niettemin bleven de lease-activiteiten een van de zorgenkinderen. Ze zijn voornamelijk geconcentreerd op huurcontainers voor het vrachtvervoer, een markt die zeer gevoelig is voor de economische conjuctuur. Er wordt nu al op gespeculeerd dat Aegon die activiteit helemaal zal verkopen.

Transamerica is vooral als verzekeraar actief in Californië. Maar er zijn ook operaties in andere Amerikaanse staten en zelfs in Hongkong en Taiwan. In totaal werken er negenduizend mensen. De polissen worden aan de man gebracht door vijftigduizend verkoopagenten.

In het laatste kwartaal van 1998 boekte Transamerica toch nog een nettoresultaat van bijna 277 miljoen dollar, ruim 100 miljoen dollar hoger dan in het vierde kwartaal van het jaar daarvoor. Maar de groei is te wisselvallig om aandeelhouders echt te kunnen bekoren. De lage beurskoers leidde al lang tot speculaties over een mogelijke overname. Aegon was er uiteindelijk als eerste bij.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden