Tijd voor wraak na verspilde jaren

Lang vergooide Ernest Gulbis (25) zijn tennistalent, hij gaf de voorkeur aan een losbandig leven. Nu speelt de Let beter dan ooit. In de halve finale wacht zijn tegenpool Novak Djokovic.

PARIJS - Slechts één tegenstander kan Novak Djokovic uit de finale van Roland Garros houden, een even onverwachte als angstaanjagende. Ernests Gulbis wil zich in Parijs wreken voor zijn verspilde jaren.


Djokovic en Gulbis genoten als veelbelovende tieners hun opleiding ver van huis, in Duitsland, op de tennisschool van de Kroatische oud-speler Niki Pilic. Ze waren beiden gezegend met talent, maar terwijl de Serviër zich in rap tempo ontwikkelde tot een wereldberoemde kampioen vergooide zijn iets jongere lotgenoot uit Letland een glansrijke toekomst.


De cijfers spreken boekdelen. Djokovic (27) aast in Parijs op de enige grandslamzege die op zijn erelijst ontbreekt. Wint hij die, dan verdrijft hij Rafael Nadal van de eerste plaats op de wereldranglijst. Gulbis (25) debuteert in de halve finale van een grandslamtoernooi.

Campingtennisser

Terwijl Djokovic dinsdag in het hoofdstadion geroutineerd afrekende met het Canadese servicekanon Milos Raonic (7-5, 7-6, 6-4) bewees Gulbis een gebouw verderop dat zijn zege op Roger Federer, in de vierde ronde, geen eenmalige oprisping was. Hij zag er nog steeds uit als een verdwaalde campingtennisser die de karaokebar met tegenzin heeft verlaten, ondanks het late uur. Maar zijn spel was even onberispelijk als de gladgeschoren kin van zijn kansloze tegenstander Tomas Berdych (6-3, 6-2, 6-4).


Gulbis toont, net als Djokovic, op de baan graag zijn emoties. Maar hij blijkt dit toernooi ook in staat om met humor en zelfspot te reflecteren op de zeven jaren die hij vergooide tussen zijn eerst en tweede kwartfinale in Parijs. Enkele maanden geleden adviseerde zijn moeder hem nog te stoppen met tennis. Het zou nooit meer iets worden.


Hoewel Gulbis schatte dat hij bij de tennisschool van Pilic in de loop der jaren hooguit een maand heeft doorgebracht met Djokovic, die al veel reisde voor de sport, herinnert hij zich diens beroepsernst. De Serviër was hooguit 15 jaar, maar had een duidelijk doel voor ogen. De wereldtop bereiken. Alles moest ervoor wijken, ook meisjes.


Gulbis: 'Ik herinner me nog heel scherp dat hij zei: later kun je alle meisjes krijgen die je wil. Maar als je iets wilt bereiken in tennis moet je je focussen. Heb ik zijn advies opgevolgd? Nee.'


Het verschil zat hem mogelijk in hun achtergrond. De ouders van Djokovic staken zich diep in de schulden om hun getalenteerde zoon een toekomst te geven. Ze gokten op zijn talent. Gulbis heeft rijke ouders. Voor hem was tennis in de eerste plaats een spel. Hij droeg geen verantwoordelijkheid. Zijn prestaties hadden geen consequenties.


Hij heeft respect voor de vroegrijpheid van Djokovic. Die snapte volgens hem al jong dat je 'levensenergie' niet onuitputtelijk is. Het is noodzakelijk om scherpe keuzes te maken. Dat is een inzicht dat de Let door schade en schande heeft moeten verwerven. Hij gaf de voorkeur aan een losbandig leven met vrouwen, drank en feesten, terwijl Djokovic zijn talent en charme aanwendde om de beschadigde (oorlogs)reputatie van Servië op te vijzelen.

Hemingway

Spijt van de gemiste kans zegt Gulbis niet te hebben. Maar hij weet nu dat geluk alleen voortkomt uit 'hard werk en overgave', zoals een Amerikaanse bokser volgens hem eens zei. 'Alleen dan kun je het maximale uit het leven halen. Voor mijn geluk is het nu heel belangrijk om succes te boeken op de tennisbaan. Vergeet het geld. Vergeet de roem. Het gaat om mijn innerlijke welzijn. Dat is het enige dat telt.'


Gulbis heeft het tennis vaak vervloekt. In een teamsport als voetbal is volgens hem gemakkelijker succes te behalen. Een slechte dag, volgend op een wilde nacht, hoeft niet meteen een nederlaag in te luiden. Met een kater had hij als voetballer kunnen volstaan met een tikkie breed, terwijl tien ploeggenoten de zege konden veilig stellen. 'Tennis moet je helemaal alleen doen. Dat is echt zwaar. De bonus is: als je begrijpt waar je mee bezig bent, helpt het je meer dan enige andere sport om je karakter op te bouwen.'


Tegen Djokovic hoopt Gulbis zijn ware aard te laten zien. Als dat lukt, dan treft de nummer twee van de wereld in de halve finale een andere tegenstander dan de man die hij in vijf eerdere ontmoetingen viermaal de baas bleef. De Let, die vernoemd is naar de schrijver Ernest Hemingway, plaatste het duel gretig in een perspectief. 'Wat mij betreft staat het gewoon 0-0. Ik sta niet eens meer stil bij wat onze resultaten uit het verleden zijn geweest. Niet met het niveau dat ik nu heb.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden