Tijd van 70-jarige eminentie is gekomen

Hij was al dichter, vredesactivist en voetbalbestuurder. Nu is sociaal-democraat Higgins de Ierse president.

LONDEN - 'When will my time come / And will it be too late?' (Wanneer zal mijn tijd komen / En zal die te laat zijn?) Toen hij deze dichtregels in 1999 op papier zette, verwachtte Michael Higgins waarschijnlijk niet dat ze twaalf jaar later een heel nieuwe betekenis zouden krijgen. De Ieren hebben de 70-jarige dichter, sociaal-democraat en voetbalbestuurder tot president verkozen.


De opvolging van de populaire Mary McAleese was een levendige strijd tussen zeven grotendeels onafhankelijke kandidaten. Aanvankelijk was de homoseksuele James Joyce-vorser David Norris de favoriet, een vriend van Higgins. De op een trappistenmonnik gelijkende Norris kwam echter in de problemen door zijn weigering de brieven te openbaren waarin hij de Israëlische autoriteiten had verzocht om clementie voor zijn ex-vriendje, die was veroordeeld wegens ontucht met een Palestijnse puber. Het zette de toon voor een campagne waarin persoonlijke integriteit centraal stond.


Tot enkele dagen voor de verkiezingen stond de dankzij zijn optreden in The Dragon's Den bekend geworden zakenman Seán Gallagher ver voor, om uiteindelijk de laatste horde te missen. Tijdens het afsluitende televisiedebat bracht Sinn Feins kandidaat Martin McGuinness naar buiten dat Gallagher namens de in ongenade gevallen partij Fianna Fáil een donatie van 5.000 euro had aangenomen van een oliesmokkelaar. Omdat andere kandidaten - onder wie een voormalig winnaar van het Eurovisie Songfestival - nauwelijks kans maakten, kwam de grijze eminentie Higgins vanzelf bovendrijven. The Quiet Man kreeg 40 procent van de stemmen.


Michael Daniel Higgins werd tijdens de Tweede Wereldoorlog geboren in Limerick. Op 5-jarige leeftijd gingen hij en zijn broertje, vanwege een problematische thuissituatie, bij hun oom en tante op het platteland aan de westkust wonen. Als eerste in zijn arme familie kon Higgins gaan studeren. Na zijn studie doceerde hij politieke wetenschappen aan de Universiteit van Galway, maar in de loop van de jaren zestig verruilde hij de academica voor de politieke praktijk. Na aanvankelijk te hebben rondgelopen bij Fianna Fáil, de natuurlijke regeringspartij, sloot hij zich aan bij Labour.


Higgins maakte faam als een bevlogen vredesactivist. In die hoedanigheid bekritiseerde hij diverse Amerikaanse presidenten, meer in het bijzonder Ronald Reagan. Critici zien zijn anti-amerikanisme als een nadeel, daar de Ierse economie afhankelijk is van Amerikaanse investeringen. Op binnenlands gebied richtte Higgins als minister van cultuur een Ierstalig televisiestation op en maakte hij een einde aan de Sinn Fein-censuur op de Ierse televisie. Hij heeft veel vrienden in de cultuurwereld, onder wie de acteur Martin Sheen. Higgins heeft poëziebundels gepubliceerd, politiek-filosofische traktaten geschreven en televisiedocumentaires gemaakt.


Naast deze bezigheden is Higgins voorzitter van voetbalclub Galway United. Hij overziet hoe de club zich herstelt nadat ze bijna om zeep was geholpen door ex-directeur Nick Leeson, de derivatenhandelaar die Barings Bank kapot speculeerde. Vanuit het Victoriaanse paleis in Phoenix Park zal hij, al dichtend, de komende zeven jaar een ceremonieel oogje houden op een nog veel groter herstelproject, de wederopstanding van de Keltische Tijger.


When Will My Time Come

When will my time come for scenery


And will it be too late?


After all


Decades ago I was never able


To get excited


About filling the lungs with ozone


On Salthill Prom.


(..)


When my time comes


I will have made my journey


And through all my senses will explode


The evidence of light


And air and water, fire and earth.


I live for that moment.


Michael D. Higgins

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden