INTERVIEW

The Tallest Man on Earth klom uit een diep dal

Een jaar rust werd een ramp voor The Tallest Man on Earth, ofwel Kristian 'noem-mij-in-hemelsnaam-geen-Dylan' Matsson. In Brabant speelt hij niet voor niets weer mét band.

Beeld Getty Images

Elke avond als The Tallest Man on Earth - artiestennaam van de Zweedse singer-songwriter Kristian Matsson (32) - na een optreden de kleedkamer binnenstapt, wordt hij een stukje ongelukkiger. Matsson, die slechts gewapend met zijn gitaar en stem festivalweiden met duizenden mensen stil krijgt, zakt steeds dieper in een dal. Elke avond weer die kille kleedkamer. De stilte vreet aan hem.

Matsson: 'Je bent na een optreden uitgeput. Je geeft alles, beleeft een prachtige avond met het publiek, maar dan gaan zij naar huis, naar hun kinderen, gezinnen, de mensen van wie ze houden. En jij zit daar maar in zo'n kale kleedkamer. Alleen. Terwijl jij ook terug wilt naar de mensen van wie je houdt. Maar dat gaat niet. Je zit aan de andere kant van de wereld. En de volgende dag heb je weer een optreden.'

Best Kept Secret-dossier

Lees alles over Best Kept Secret in ons uitgebreide dossier.

Zoals onder andere een een profiel van A$AP Rocky, de nieuwe golden boy in de hiphop.

En op bezoek bij Marmozets, muziek om een ouderwetse moshpit bij te beginnen.

Geen idee waar te beginnen? Deze 15 acts mag je zeker niet missen op Best Kept Secret.

We zitten op een druilerige middag in café De Pont in Amsterdam-Noord. Matsson - met zijn 1,65 meter het tegendeel van wat zijn naam suggereert - is in Nederland om zijn nieuwe album Dark Bird Is Home te promoten. Een donkere plaat over verwarring en verdriet. Muzikaal een breuk met eerder werk. Op Dark Bird staan georkestreerde, meeslepende songs. De vergelijking met bands als The War on Drugs (Sagres) en Mumford & Sons (Darkness of the Dream) ligt voor de hand. De veelgemaakte vergelijking met Bob Dylan is in elk geval volledig opgedroogd. Een zucht: 'Daar werd ik ook doodmoe van. Man + gitaar + nasale stem = Dylan.'

Matsson tuurt over het IJ. Dromerig vervolgt hij zijn verhaal over de zware periode voor de opname van Dark Bird Is Home. 'Omdat ik alleen op het podium stond, probeerde ik de mensen in de zaal als extra bandlid te betrekken. Dat kost enorm veel energie.'

Om de verloren uren in de kleedkamer door te komen, grijpt hij naar de fles. Hij vlucht in de roes van alcohol, die voor hem gaat voelen als thuiskomen. 'Dat werkte op de korte termijn, maar het is geen duurzame oplossing. Het is een gemakkelijke uitweg om je angsten en heimwee niet onder ogen te hoeven komen.'

Eind 2013 is er een breekpunt. Sinds zijn debuut Shallow Grave uit 2008 heeft de carrière van The Tallest Man on Earth een onvoorziene vlucht genomen. Matsson speelt in verschillende bands in Zweden en besluit op een dag zijn akoestische nummers solo uit te voeren. Zijn tekstgedragen liedjes, vaak getergd gezongen tegen de achtergrond van een gitaartokkeltje, bereiken steeds meer mensen. Met als hoogtepunt There's No Leaving Now uit 2012.

Volkskrant-recensent Gijsbert Kamer schrijft over dat album: 'Fraai hoe een stem zonder veel aankleding je zo kan raken. Want dat doen de liedjes op There's No Leaving Now. Zonder dat de betekenis van zijn teksten meteen duidelijk is, geloof je de woorden van The Tallest Man on Earth onmiddellijk. Knap ook hoe hij in zijn eentje een festivalpubliek voor zich weet te winnen. Bewonderenswaardig is het gemak waarmee hij met slechts een gitaar een zaal als Paradiso weet uit te verkopen.'

Bekijk hieronder Love is All van The Tallest Man on Earth.
(Tekst gaat verder onder filmpje)

Met het succes komen ook de angst en heimwee. Het dag in, dag uit zuipen breekt hem fysiek en mentaal op. 'Ik voelde me nergens meer thuis. Aan het einde van de laatste tour van There's No Leaving Now, ergens eind 2013, was ik volledig opgebrand. Daarom besloot ik een jaar rust te nemen.'

2014 had een mooi jaar moeten worden. Even niks. Terug naar zijn geliefde Zweden. 'Na een paar intense jaren was ik eraan toe. Mijn gezondheid leed eronder. Daarom besloot ik te stoppen met drinken. Het plan was veel te sporten en te genieten van de prachtige natuur. Ik wilde mijn normale leven weer oppakken.'

Maar 2014 wordt niet wat hij ervan verwacht. 'Het was een kutjaar', zegt hij kortaf. 'Je wilt zo graag terug naar je geliefden, naar je vrienden, maar dat was veel moeilijker dan ik dacht. Je verliest veel als je veel van huis bent. Te veel om zomaar weer te herstellen.'

Hij houdt even stil, zoals wel vaker tijdens het interview. Alsof zijn ratio, die hem vertelt niet te veel prijs te geven in interviews, vecht met de emotie, die van alles kwijt wil. 'Mijn huwelijk liep op de klippen. Het was klaar, zoals huwelijken soms klaar zijn. Maar dat kwam wel hard aan. Ook verloor ik een dierbaar familielid.'

Het jaar waarin hij uit het dal zou klimmen werd een ramp. Maar muzikaal was het een vruchtbare periode. 'Ik schreef veel liedjes en vluchtte in mijn muziek. Ik had net de grootste teleurstelling uit mijn leven moeten verwerken, dus ik begon alles te relativeren. Wat moest ik verder met mijn carrière? Wat wilden de mensen van me? Interesseerde me niks. Al snel gaf dat een immense muzikale vrijheid.'

Dark Bird Is Home is de vrucht van die vrijheid. De nieuwe muzikale weg was geen bewuste keuze, zegt Matsson. 'Ik moest herrie maken. Er zat zo veel opgekropte emotie en frustratie dwars. Daarom pakte ik alle instrumenten op die ik kon vinden. Ik blufte een eind weg, leerde wat pedalsteelgitaar, pakte een klarinet op, tot ik een stapel liedjes had liggen. Daarna ging ik op zoek naar muzikanten om ze mee op te nemen.'

Gevraagd naar de tournee, waarin hij onder meer op Best Kept Secret staat, veert hij op. De sombere blik verdwijnt. 'Man, wat heb ik daar zin in! Niet meer alleen op het podium, maar die geweldige ervaring delen. Geen heimwee meer. Met mijn vrienden om me heen voel ik me overal ter wereld thuis.'

The Tallest Man on Earth speelt vrijdag 19/6 om 20.30 uur op festival Best Kept Secret in Hilvarenbeek.

Drie tips

The Gardner (Shallow Grave, 2008)

The Tallest Man on Earth is eigenlijk een kleine jongen. Hij haalt de 1,70 meter niet eens. In The Gardner zingt hij dat hij de 'tallest man' wil zijn. Niet echt, maar in de ogen van het meisje waarover hij zingt.

Love is All (The Wild Hunt, 2010)

Een tokkeltje schrijven dat direct Jackson C. Frank in herinnering roept is weinigen gegeven. Kijktip op YouTube: de elektrische uitvoering bij het muziekprogramma Later with Jools Holland op BBC2.

Fields of Our Home

(Dark Bird is Home, 2015)

Het liedje op zijn nieuwe album dat het meest lijkt op de oude Tallest Man on Earth is meteen het beste. 'So you honestly believe in me', twijfelt hij. Nou, met zo'n liedje zeker.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden