Syrisch leger bereikt historische stad Palmyra

Het Syrische regeringsleger staat aan de randen van Palmyra, de strategisch gelegen stad met beroemde Romeinse ruïnes. Daarmee staan de regeringstroepen op het punt een belangrijke overwinning te boeken op terreurbeweging Islamitische Staat (IS), dat Palmyra nu nog in handen heeft.

Een ruïne in de historische stad Palmyra. Beeld epa

De opmars van het regeringsleger is gemeld door het Syrische Observatorium voor de Mensenrechten, een in Londen gevestigde organisatie waarvan de berichtgeving doorgaans als betrouwbaar wordt gezien. Volgens het Syrische staatspersbureau heeft het leger de 'uitkijkpunten' over de stad in handen en ook het gebied eromheen.

Als Palmyra valt, tekent dat de verzwakte positie van IS binnen Syrië. Ten opzichte van een jaar geleden is de terreurbeweging hier maar liefst eenvijfde van haar grondgebied kwijtgeraakt, berekende het Britse onderzoeksbureau IH Jane's vorige week. Palmyra gold vorig jaar als de laatste grote overwinning van IS, maar tegelijkertijd verloor de terreurgroep veel land in het noorden.

De afgelopen week was de woestijn rondom Palmyra het toneel van heftige gevechten. In Syrië houdt weliswaar al drie weken een gammel staakt-het-vuren stand, maar dat geldt niet voor doelwitten van IS. Nu de oorlog elders aan het Syrische front in een pauzestand is gekomen, lijkt de strijd hier de afgelopen dagen juist te zijn verhevigd. Bij grondgevechten met IS kwamen zeker 26 regeringssoldaten om het leven.

Dat de troepen van de Syrische president Bashar al Assad nu de stad hebben bereikt, is te danken aan veelvuldige Russische luchtaanvallen. Want hoewel de Russische president Poetin vorige week aankondigde dat zijn leger zich terugtrekt uit Syrië, blijven zijn manschappen onverminderd aanvallen uitvoeren op IS. Poetin heeft er nooit een geheim van gemaakt dat hij Palmyra wil heroveren.

Palmyra, een oasestad met circa vijftigduizend inwoners, viel in mei 2015 in handen van IS. De islamitische terreurbeweging schokte vervolgens de internationale gemeenschap door een wereldberoemde Romeinse tempel vlakbij de stad op te blazen, evenals een triomfboog en andere monumenten die behoorden tot de mooiste uit de antieke oudheid. Volgens de directeur van werelderfgoedorganisatie Unesco is dit 'een oorlogsmisdaad, en een immens verlies voor Syrië en voor de mensheid.'

De stad is niet alleen een van de cultuurhistorisch meest waardevolle plaatsen van Syrië, maar in de daar voortslepende burgeroorlog ook van groot strategisch belang: Palmyra ligt aan een driesprong van snelwegen, naar de Syrische hoofdstad Damascus, naar de grens met Irak en tot slot naar Deir al Zor, eveneens in handen van IS.

IS blies vorig jaar een aantal belangrijke tombes en tempels op in Palmyra. Beeld ap

Lees ook:

Het zal moeilijk worden om Palmyra daadwerkelijk binnen te dringen, zegt ex-inwoner Abu Abbas. 'IS laat zich niet zomaar verjagen.'

Palmyra wordt beetje bij beetje vernietigd door IS. Toch zijn de schatten ook gewoon business voor de terreurorganisatie. 'Ze vallen onder hun ministerie voor delfstoffen.' (+)

'Eten van gras'

Elders in Syrië, waar het staakt-het-vuren na vijf jaar burgeroorlog wel lijkt stand te houden, lijkt het erop dat de hulpverlening aan de hongerende bevolking in rebellengebieden op gang komt. Het Rode Kruis en de Verenigde Naties kregen toestemming van president Assad om hulpkonvooien te sturen naar regio's die in handen zijn van oppositiegroeperingen.

De VN hebben echter geen toestemming gekregen om eten te brengen naar de steden Douma en Daraya, waar volgens het Wereldvoedselprogramma (WFP) sommige inwoners worden gedwongen 'tot het eten van gras'. De internationale gemeenschap vreest al geruime tijd dat Assad de bevolking in rebellengebied probeert uit te hongeren, om daarmee hun verzet te breken.

In Genève is de eerste ronde van de Syrische vredesbesprekingen onbeslist geëindigd. De onderhandelaar van president Assad heeft bij herhaling laten weten dat van zijn aftreden geen sprake zal zijn. VN-onderhandelaar Staffan de Mistura noemt politieke verandering in Syrië echter 'de moeder van alle kwesties'.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.