Superkatoen haalt water uit gortdroge woestijnlucht

's Nachts water opzuigen en overdag weer afgeven. Een nieuw materiaal met die eigenschap moet het leven in de woestijn draaglijker maken.

Tonie Mudde
null Beeld Thinkstock
Beeld Thinkstock

Onderzoekers van de Technische Universiteit Eindhoven en Hong Kong Polytech University behandelden katoen met een laagje polymeer. Na die behandeling neemt het ineens 340 procent van zijn eigen gewicht aan vocht op, tegenover 18 procent bij normaal katoen. Het 'superkatoen' kan vochtdeeltjes uit de lucht halen, direct contact met water is dus niet nodig.

Ook opvallend: het materiaal werkt alleen bij lage temperaturen als een spons. Stijgt de temperatuur? Dan trekt de sponsachtige structuur samen en wordt het opgevangen water weer afgegeven.

'Ik zie tal van toepassingen voor me, vooral in woestijnen', zegt Catarina Esteves, materiaalkundige bij de TU Eindhoven. 'Je kunt het katoen bijvoorbeeld op landbouwgronden leggen om de grond natter te maken. Of je past het toe in tenten om 's nachts drinkwater te genereren voor het heetst van de dag.'

Woestijnkever
Esteves liet zich inspireren door de Namibische woestijnkever, die mistdruppels opvangt met zijn schild, om die vervolgens naar zijn bek te laten rollen.

Het principe van mist afvangen wordt al langer toegepast in droge kustgebieden. Op fijnmazige netten groeien druppels aan tot ze zo zwaar worden dat ze naar beneden glijden in een goot. Esteves: 'Maar dat werkt alleen als het waait. Ons katoen zuigt ook water op zonder wind.'

Voordat het materiaal in productie gaat, wil Esteves de temperatuureigenschappen beter onder controle krijgen. Nu zuigt het katoen water op bij circa 16 graden Celsius. Water afgeven doet het rond de 34 graden.

Esteves: 'We willen daar flexibeler in worden, zodat we zelf kunnen kiezen bij welke temperatuur de stof water opneemt en loost. Dan kunnen we het materiaal wellicht ook binnenshuis toepassen, om de vochtigheid in een kamer te regelen.'

Ook de opbrengst op een typische woestijnnacht is nog onduidelijk. 'Of je genoeg te drinken hebt als je alleen door de woestijn trekt met een tent van dit materiaal? Oef, die gok zou ik niet durven nemen.'

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden