Stripboek over klassieke oudheid leidt tot giftig debat in Engeland

'Wat hebben de Romeinen ooit voor ons gedaan?' Sinds de Monty Python-film Life of Brian duikt deze vraag regelmatig op in het Verenigd Koninkrijk.

Mary Beard. Beeld null
Mary Beard.

Zo is afgelopen dagen een debat uitgebroken over de vraag of de Romeinen tweeduizend jaar geleden al een begin hebben gemaakt met de multiculturele samenleving. De cultuurstrijd ging zover dat de prominente en progressieve Cambridge-classicus Mary Beard tijdelijk van Twitter verdween omdat ze genoeg had van alle beledigingen.

Aanleiding voor de Romeinse rel is een stripboek over de klassieke oudheid dat de BBC voor Britse scholieren heeft gemaakt. Te zien is onder meer een man met een donkere huidskleur die een hoge positie bekleedde binnen het rijk. Beard, bekend van televisieprogramma's over de Griekse en Romeinse oudheid, constateerde dat de publieke omroep accuraat had gehandeld en dat er genoeg bewijs bestaat dat het Romeinse Brittannië multicultureel was. Volgens haar was de stripfiguur waarschijnlijk Quintus Lollius Urbicus, de Algerijn die in het jaar 139 gouverneur op het eiland werd.

Het kwam de 62-jarige hoogleraar op veel kritiek te staan, van onder anderen de Amerikaans-Libanese econoom Nassim Taleb, die haar op Twitter uitmaakte voor 'politiek correcte Gestapo'. Beard kreeg meer verwensingen, soms in een misogyne toonzetting. Het weerhield haar er niet van een blog te schrijven waarin ze nader inging op de diversiteit van het Romeinse Rijk. Zo legde ze, voor wie het horen wilde, geduldig uit dat er Romeinse Syriërs verbleven in Bath en dat keizer Septimius Severus uit Noord-Afrika afkomstig was.

In The Guardian kreeg de bekende geleerde met haar karakteristieke lange grijze haren bijval van Charlotte Higgins die schreef dat Romeinen overal vandaan konden komen, 'van Carlile tot Caïro'. Beard kreeg ook intelligente kritiek. De cultuursocioloog Frank Furedi liet weten dat beide kampen een niet onbelangrijk punt missen, namelijk dat het niet opportuun is geschiedenis achterstevoren te bestuderen. Volgens hem had het Romeinse Rijk inderdaad een multi-etnische samenstelling, maar heeft dat niets te maken met het 21ste-eeuwse idee van diversiteit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden