Stier Herman kan Pharming overleven

Het Leidse biotech-bedrijf Pharming heeft de mooie beloften aan beleggers nimmer kunnen inlossen. Het bedrijf kon uiteindelijk onvoldoende geldschieters meer strikken....

Het is verleidelijk om een parallel te trekken tussen het Leidse biotechnologiebedrijf Pharming en zijn bekendste 'product', de transgene stier Herman. Beiden hebben een turbulent bestaan achter de rug, maar de voor de slacht bestemde Herman werd in 1996 gered, zij dat hij alleen gecastreerd mocht voortleven. Hij geniet nu van zijn oude dag op een boerderij in Polsbroek. Binnenkort neemt het Leidse natuurmuseum Naturalis de beroemde os onder zijn hoede als levend museumstuk.

De vraag is nog of Pharming, al dan niet afgeslankt, eveneens overleeft. In 1988 werd het biotechnologiebedrijf Gene Pharming (thans Pharming) opgericht door de Leidse hoogleraar Herman de Boer. De core business van het bedrijf was het ontwikkelen van menselijke eiwitten via de melk van genetisch gemanipuleerde dieren. Tegenwoordig zijn dat vooral hamsters en konijnen, toen ging het met name om runderen.

Dankzij Herman, de eerste transgene stier ter wereld, konden koeien kalveren produceren met een menselijk eiwit in hun melk. Dat bestanddeel, lactoferrine, zou een breed scala aan infecties kunnen bestrijden. Herman werd de vader van 49 dochters, maar uiteindelijk leverde hun melk toch onvoldoende lactoferrine op. Herman werd afgedankt en opgevolgd door de eveneens transgene Ike. Oprichter De Boer vertrok in 1994 bij Pharming; hij vond dat Pharmings gentechniek de gezondheid van dieren aantastte.

Pharming was wel populair, maar had ook problemen. De activiteiten om een geneesmiddel tegen de ziekte van Pompe - een spierziekte - te vinden, verliepen moeizaam. Eerst zouden transgene konijnen worden ingezet, later werden het hamsters. Winst maakte Pharming al die tijd niet. De gouden toekomst van Pharmings biotechnologie zou telkens later aanbreken. Over drie jaar, was de laatste voorspelling, vóór het debacle van deze week.

De beursgang in 1998 leverde niettemin 128 miljoen gulden op. Maar het werd steeds duidelijker dat Pharming op termijn alleen zou overleven door een fusie met een buitenlands concern dat, zoals een woordvoerder het zegt, goed is dingen waar Pharming niet sterk in is: marketing, verkoop en productregistratie.

Uiteindelijk had Pharming op korte termijn 30 miljoen euro nodig. Door bemiddeling van Fortis Bank kwam een lening van 15 miljoen euro nog betrekkelijk makkelijk binnen. De resterende 15 miljoen euro dacht directievoorzitter George Hersbach deze week te kunnen ophalen tijdens een rondreis langs een aantal Amerikaanse concurrenten, waaronder Genzyme, waarmee al werd samengewerkt bij het medicijn tegen de ziekte van Pompe.

Het 'verraad' van Genzyme, dat op de valreep de voorkeur gaf aan een andere branchegenoot, betekende de nekslag voor het vertrouwen van beleggers. Het aandeel Pharming, dat het de laatste weken toch al niet best deed - de almaar oplopende verliezen stelden het geduld en het optimisme zwaar op de proef - zakte naar een dieptepunt van 2,32 euro.

Het roept de vraag op waarom Pharming vorig jaar, toen het economisch tij nog gunstig was, geen kapitaal heeft opgehaald door nieuwe aandelen uit te geven. Misschien vroeg de bedrijfstop zich dat achteraf ook wel af. Financieel directeur Ino Cooijmans werd donderdag, als zondebok, op nonactief gesteld, en de commissarissen trokken de deur achter zich dicht. Nu is het afwachten welke dokter een medicijn heeft voor het doodzieke Pharming.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden