Steun voor biochemicus Hunt na ontslag om 'vrouwengrapje'

Een heksenjacht. Een middeleeuwse inquisitie. Doorgeslagen politieke correctheid. Een paniekreactie. In Engeland is met verontwaardiging gereageerd op het besluit van University College Londen  (UCL) om de biochemicus Tim Hunt op staande voet te ontslaan na een grapje over vrouwelijke laboratoriummedewerkers, dat hij vorige week maakte tijdens een toespraak in Zuid-Korea.

Biochemicus Tim Hunt.Beeld anp

Onder anderen de bekende wetenschapper Richard Dawkins en de burgemeester van Londen Boris Johnson spraken hun afschuw uit. Tegenover een groep wetenschapsjournalisten had de 72-jarige Nobelprijswinnaar zich op ironische wijze uitgelaten over 'het probleem van het werken met meisjes'. Er zijn, zo beweerde Hunt, drie bezwaren: 'Je wordt verliefd op ze. Ze worden verliefd op jou. En wanneer je ze bekritiseert, barsten ze in tranen uit.'

Twitterstorm

Dat had hij beter niet kunnen zeggen. Er barstte meteen een twitterstorm los. Hierdoor zag de UCL zich genoodzaakt om zijn vrouw, een hoogleraar immunologie aan de UCL, te bellen met de mededeling dat haar man niet meer welkom was op de universiteitsburelen. Daarna besloot de Royal Society om Sir Tim, zonder wederhoor, te ontheffen van zijn erefunctie. Ook de Europese onderzoeksraad waarvoor Hunt lange tijd werkte, keerde hem de rug toe. Van de ene op de andere dag was hij een paria geworden in de academische wereld.

Mal gedrag

Hunt erkende fout te zijn geweest, zich mal te hebben gedragen, maar voegde eraan toe dat hij vervolgens op overdreven wijze aan de schandpaal is genageld. Aanvankelijk had hij geen idee dat hij zich kwetsend had uitgelaten. 'Er klonk een beleefd applaus en dat was het. Ik dacht dat alles in orde was. Niemand zei dat ik een seksistisch varken was.' Dat was een misvatting. De biochemicus heeft nu toegegeven dat zijn academische carrière voorbij is.

Zijn val werd positief ontvangen in de progressieve media. 'Het is een moment om te koesteren,' schreef The Guardian bijvoorbeeld. Deze opmerking zorgde voor ontsteltenis bij Dawkins. 'Een menselijke tragedie een moment om te koesteren noemen...', reageerde de beroemde bioloog misprijzend.

In The Daily Telegraph kreeg Hunt steun van de politicus Boris Johnson, die de reactie vergeleek met de opmerking van een Maleisische politicus die zei dat de aardbeving op de Kinabalu is veroorzaakt door naakte toeristen.

Correctheid

'We hebben onze eigen machten van de onderwereld, en wanneer iemand iets zegt dat beledigend is voor de grote en onverbiddelijke Moloch der Politieke Correctheid, dan zullen de priesters (m/v) van deze religie reageren met een wraakzucht - en een totaal gebrek aan redelijkheid - die zeer interessant is voor antropologen.' Ter relativering wees Johnson vervolgens op een onderzoek van Ad Vingerhoets waaruit is gebleken dat vrouwen sneller en langer huilen dan mannen.

Ook de wetenschapsjournalist Brendan O'Neill hekelde het weinig liberale klimaat waarin een wat ouderwetse man zichzelf niet zonder drastische gevolgen voor gek kan zetten. 'Hoe ironisch is het dat de Royal Society, die een sleutelrol speelde hij de overgang van Groot-Brittannië van de middeleeuwen naar moderniteit, zich nu op een middeleeuwse manier moet gedragen en een van haar leden de academische wildernis in stuurt.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden