Sterker dan ooit, vooral in zijn hoofd

De naaste omgeving van Lance Armstrong houdt het erop dat de 29-jarige Amerikaan nog nooit zo sterk is geweest als nu....

Amstrong spreekt het niet tegen. Hij herinnert zich dat hij als amateur 'wel eens vijf van de zes wedstrijden' heeft gewonnen.

Maar dat het 'allemaal vanzelf gaat' (Jalabert) betwist hij. 'Moet je een keer komen kijken in Austin in januari, bij de eerste trainingen. Of in de verkenningen van de cols hier later in het jaar. Moet je eens zien hoe ik er dan uit zie. It's an ugly face'.

Mekanieker Vandenberghe ziet dat gezicht weer voor zich. Een zwoegende, allerminst soepele Armstrong op de fiets. 'Ik heb in april de rit van zaterdag gereden in de plenzende regen. Samen met ploegleider Johan Bruyneel in de auto. Elke keer dachten we: nu gaat hij stoppen! Hij is drie keer gestopt. Om een nieuw regenjack aan te trekken.'

Zondagavond in het Mercure-hotel in Pau. Onder het vakje messages in de hal prijkt alleen de naam van Armstrong. De boodschap die hij deze Tour heeft achtergelaten is duidelijk. 'Ik heb meer kracht, snelheid en ben rustiger.'

Hoogst gehaast komt hij anders, in mouwloos hemdje, de hotellobby binnenstuiven in gezelschap van zijn vaste bodyguard. Alleen Jens Voigt van een concurrerende ploeg, die in hetzelfde hotel verblijft, is iets eerder 'thuis'. Terwijl Armstrong per helikopter van Luz-Ardiden is afgedaald. Net als zaterdagavond, als enige renner.

'Hi, hoe gaat het?', zegt hij driftig doorstappend tegen de enige aanwezige in de lobby.

'Gefeliciteerd. Met de zwangerschap van je vrouw'.

'Thanks. First things first.'

De avond tevoren, nadat hij de Tour op slot had gedaan, werd Armstrong gevraagd wat 'geluk' is. 'Als ik in de spiegel kijk, zie ik een gelukkig mens. Een kind, een vrouw die zwanger is van twee dochtertjes, leuk werk. Dat is geluk.'

Luke, het zoontje, heeft nog humor ook. Na dag één van de Tour vroeg hij zich af waarom proloog-winnaar Christophe Moreau 'papa's trui' aanhad. Pas eergisteren had papa zijn (gele) trui weer terug van juli vorig jaar in Parijs.

Dat was een beloning voor 'twaalf maanden per jaar werken', zegt persoonlijk verzorger Viane. Armstrong zelf: 'Ik heb ook harder getraind dan ooit. Bruyneel is wel eens ongerust geweest. Dat ik te intens heb getraind. Maar ik ben in alle opzichten op een hoger niveau gekomen.'

Dat hij op hoogte een sterkere indruk maakt dan ooit - in de vorige Tour had hij in de laatste bergrit zijn zwakke momenten, deze Tour nimmer - dankt hij mede aan trainingen in windtunnels. Wind als remplaçant voor het stijgingspercentage van een berg. Mede geadviseerd door Miquel Indurain - de man van het op de macht omhoog gaan á la Ullrich - ontwikkelde de Amerikaan zijn hoge trapfrequentie in situaties van forse weerstand.

Soigneur Viane: 'Ik heb hem elke dag op de massagetafel en ik zie een Armstrong die niet vermoeid is. Ik geloof niet dat hij al een keer tot het uiterste is geweest.'

'Hetgeen hem geweldig sterk maakt zijn de drie maanden trainingsstage met heel slecht weer. Hij heeft het toch doorstaan. Hij weet dat niemand hem dat heeft nagedaan en dat maakt hem heel sterk in zijn hoofd.'

Volgens Stephen Roche traint Armstrong in de bergen op een fiets zonder versnellingen, op een baanfiets, voor de coup de pedale. Viane: 'Is helemaal niets van waar.'

Mekanieker Vandenberghe: 'Alleen in de Tour bekommer ik me enkel om de fiets van de kampioen. De rest van het seizoen doe ik alle fietsen. Maar deze wedstrijd is te belangrijk om iets aan het toeval over te laten. Lance is een 120 procent prof en hij eist dat ook van zijn personeel.'

'Het maakt het werk niet moeilijk. Hij is goed voorbereid. Voor de Ronde van Zwitserland weet hij al wat hij wil, wat voor fiets hij wil gebruiken. Dus hier is het alleen onderhoudwerk.'

Vandenberghe was voordien acht jaar bij de grote conurrent werkzaam, Telekom. 'Armstrong is veel veeleisender. Jan Ullrich trekt zich in april of mei pas op gang. Twee grote kampioenen, maar de karaktersterkte bij Armstrong is veel groter.'

Armstrong geeft vanmiddag in Pau een persconferentie. De verwachting is dat het wel weer over doping zal gaan. Ook in Pau stond hij twee jaar geleden de pers te woord tijdens de rustdag.

Met de renners zo vertrouwde dodelijk blik zei hij toen tegen de hem attaquerende Franse pers: 'So, mister Le Monde, u denkt dus dat ik doping gebruik?'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden