Staarttaal van hond ontcijferd: linkskwispelend betekent gevaar

AMSTERDAM - Hondenbezitters opgelet: de richting waarin uw hond zijn staart kwispelt, zegt iets over zijn innerlijke gemoedstoestand. Andere honden weten dat al lang: ze reageren anders op een rechts- dan op een linkskwispelende soortgenoot.


Dat althans maken Italiaanse diergedragskundigen op uit een opvallende reeks experimenten waarbij ze 43 honden lieten kijken naar filmpjes en silhouetten van kwispelende soortgenoten. Sloeg de staart van de kwispelaar meer uit naar links (voor wie de hond aankijkt: naar rechts), dan ging de hartslag van de toeschouwerhond omhoog. Een aanwijzing dat honden weten dat kwispelen naar links staat voor gevaar en conflict, schrijven de wetenschappers in het vakblad Current Biology.


Op rechtskwispelende silhouetten kwam geen reactie, 'wat aangeeft dat honden rechtskwispelen waarnemen als een uitdrukking van vertrouwen en vriendschap'.


Dat honden die meer naar links kwispelen gevaar en conflict voelen en honden die naar rechts kwispelen juist blijdschap, zingt al zo'n vijf jaar rond in de wetenschap. 'Maar dit is voor het eerst dat iemand aantoont dat dit ook communicatieve waarde heeft', zegt diergedragskundige Matthijs Schilder van de Universiteit Utrecht. Het is ook niet onlogisch dat honden die een linkskwispelende soortgenoot zien zelf onrustig worden, vindt Schilder. 'In het kwispelen naar links zit meer afkeer. De hogere hartslag van een hond die dat ziet, zegt dat het dier zich klaarmaakt voor actie. Voor spel, of voor iets vervelends.'


Bij een eerder experiment lieten Canadese onderzoekers een robothond naar links en naar rechts kwispelen, om te zien hoe andere honden daarop zouden reageren. Dat gaf weinig resultaat. 'Wellicht zien honden de bewegingen van een robotstaart niet als biologisch overtuigend', schrijven de Italianen nu. Volgens hen hangt het verschil in kwispelrichting samen met de specialisatie in hersenhelften bij honden. Ook bij andere diersoorten zijn tal van links-rechtsverschillen in gedrag bekend, zegt Schilder. Maar in dat rijtje is kwispelen nieuw.


Volgens de diergedragskundige kan de kwispelstaart ook verklaren waarom dominante honden vaak een hoge staart maken waarvan alleen het uiteinde kwispelt. 'Zo'n hond laat zijn tegenstander in het ongewisse over zijn gevoel', speculeert Schilder. 'Hij maskeert zijn gemoedstoestand.'


Overigens zagen de Italianen de hartslag van de proefhonden ook soms iets omhoog gaan als die een hondensilhouet te zien kregen dat helemaal niet kwispelde. Dat kan komen doordat honden in aanvalspositie hun staart stilhouden, opperen de wetenschappers.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden