Spuuglelijke vliegende tank 'Wrattenzwijn' losgelaten op IS

Hij is zo spuuglelijk, langzaam en moddervet, dat hij door het leven gaat als het 'Wrattenzwijn'. En de jihadisten van Islamitische Staat (IS) kunnen deze week al kennis maken met de 'Warthog'. Want na drie maanden bombarderen, stuurt het Pentagon nu ook Amerika's vliegende tank naar Irak en Syrië om te gaan jagen op de jihadisten: de A-10 Thunderbolt.

De A-10 Thunderbolt, Amerika's minst sexy oorlogsvliegtuig ooit gebouwd. Beeld US Air Force

'Gotcha!', roepen de talloze bewonderaars van de A-10 deze dagen. Ofwel: 'Zie je wel'. Want eigenlijk had het toestel, dat een nachtmerrie is voor vijandelijke infanteristen, nu wegbezuinigd moeten zijn. Invloedrijke Congresleden, onder wie de Republikeinen John McCain en Lindsey Graham, roepen echter al een jaar dat Amerika het zwaarbewapende vliegtuig niet kan missen in tijden van oorlog. 'Alleen Amerika's vijanden willen het graag met pensioen sturen', riep senator en A-10-bewonderaar Graham begin deze maand in het Congres.

Met de uitzending van een groep A-10's naar een niet genoemde basis in de regio, lijken ze gelijk te krijgen. Want de Amerikaanse luchtmacht, die 2,6 miljard euro wilde besparen met het afdanken van 384 'Warthogs' heeft tot nu toe steeds beweerd dat de A-10 niet meer nodig is. Toestellen als de F-16, de bommenwerper B-1 Lancer, de F-18 en binnenkort de JSF zouden de taak van de A-10 makkelijk kunnen overnemen. Namelijk vijandelijke tanks en pantserwagens vernietigen en eigen troepen op de grond ondersteunen met de enorme vuurkracht waarover het vliegtuig beschikt.

Een A-10'Warthog' levert in 2008 luchtsteun aan troepen van de ISAF-coalitie die in gevecht zijn met Taliban-strijders. Beeld US Air Force

Gatling-mitrailleur

Pijnlijk voor de luchtmacht is dat uitgerekend deze toestellen IS al drie maanden bestoken. Maar ondanks de bombardementen is de greep van de jihadisten op grote delen van Irak en Syrië niet verzwakt. Het inzetten nu van Amerika's lelijkste oorlogsvliegtuig, laat zien dat de VS grotere luchtsteun nodig hebben. Geleverd vooral van lage hoogte om de IS-strijders en hun konvooien te bestoken.

Verwacht wordt dat de 'Warthog' zal worden gebruikt om met name de bevoorradingskolonnes van IS in Irak te bombarderen. De vliegers zullen dan vooral Amerikaans materieel moeten vernietigen. Want een flink deel van het wagenpark van IS bestaat uit humvee's en trucks die zijn buitgemaakt op het Iraakse leger. De A-10 beschikt over een zware Gatling-mitrailleur die 3.900 patronen per minuut kan afvuren. Ook is het vliegtuig volgestouwd met 7.200 kilo aan bommen en raketten. Tijdens de Koude Oorlog moest deze 'tankkiller' de NAVO-lidstaten helpen om het enorme Russische arsenaal aan T-62 en T-72-tanks uit te schakelen.

Een bom wordt bevestigd aan een van de hangpunten van de A-10. Beeld US Air Force

Iraaks offensief

Het moment van de uitzending van de A-10's wijst er op dat ze ook zullen worden ingezet om Iraakse troepen te ondersteunen. Het Iraakse leger bereidt zich voor, ondersteund door honderden Amerikaanse adviseurs, om in het offensief te gaan tegen IS. Met name in de westelijke provincie Al-Anbar heeft IS sinds augustus flinke terreinwinst geboekt. Belangrijke steden als Falluja en Hit, vlakbij Bagdad, zijn al in handen van IS. De provincie-hoofdstad Ramadi wordt bedreigd.

Het Pentagon stuurde eerder al Apache-gevechtshelikopters om de Irakezen te ondersteunen. Als de A-10's in actie komen, mogelijk al deze dagen, zal de bewegingsvrijheid van IS worden beperkt. Net als het Iraakse leger tijdens de twee Golfoorlogen, en nu de Taliban in Afghanistan, moeten de IS-strijders vrezen dat ze elk moment met flinke overmacht kunnen worden aangevallen. 'Het is lelijk en luidruchtig', aldus de tweede man van de Amerikaanse landmacht, generaal John Campbell, eerder dit jaar in de Senaat. 'Als het aan komt vliegen en je hoort dat geluid, bvvrr, maakt dat een enorm verschil. Het kan de strijd doen omslaan.'

Tijdens een gevechtsmissie in Afghanistan, wordt een 'Wrattenzwijn' bijgetankt door een KC-135 Stratotanker. Beeld US Air Force

Groter risico

Omdat de A-10's op lage hoogte vliegen, in tegenstelling tot de F-16's en de F-18's, wordt nu echter wel het risico groter dat een Amerikaans vliegtuig door IS zal worden neergehaald. De toestellen die de Amerikanen nu inzetten, vliegen buiten het bereik van de SAM-luchtdoelraketten waarover IS naar verluidt beschikt. Een piloot van een 'Wrattenzwijn' die in handen valt van IS en getoond wordt in een propaganda-video, kan president Obama nu niet gebruiken. Pierre Sprey, een van de ontwerpers, prijst echter de robuustheid van het toestel. 'Het is het enige oorlogsvliegtuig in de wereld dat alles kan overleven', zei hij eind vorig jaar tegen de Amerikaanse publieke omroep PBS.

Doen de A-10's hun werk in Irak goed, dan heeft de luchtmacht een enorm probleem. Want McCain cum suïs zullen dan nog harder gaan roepen dat de A-10 niet afgedankt mag worden. 'Het gevecht is nog lang niet voorbij', waarschuwde McCain de luchtmachttop deze maand. En dat riep hij twaalf dagen voor het Pentagon de A-10's naar het slagveld stuurde.

Senator John McCain: 'Het gevecht om de A-10 is nog lang niet voorbij' Beeld afp
Een A-10 staat gereed om op te stijgen. Beeld US Air Force
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden