‘Spektakel, terug naar de Romeinse tijd’

Marcel van der Westen..

Van onze verslaggever Mark van Driel

peking Als Marcel van der Westen nuchter naar zijn rol bij de Olympische Spelen kijkt, dan kan hij slechts één conclusie trekken. Hij is baanvulling.

De Nederlandse hordenloper mag meedoen ter meerdere eer en glorie van de atleet om wie het atletiektoernooi draait voor de Chinezen: Xiang Liu. Die heeft tegenstanders nodig om zijn superieure talent op de 110 meter horden te kunnen tonen.

In het allerbeste, tamelijk onwaarschijnlijke geval, vult Van der Westen een baan in de finale. Dan zullen er een half miljard Chinezen kijken naar de 31-jarige fiscaal specialist, die zijn persoonlijke record in juni verbeterde tot 13,35.

Mocht die wens niet in vervulling gaan, dan zou hij graag in een eerdere ronde uitkomen tegen Liu. ‘Het Vogelnest gaat vier rondes uitverkocht zijn. Dat geeft een enorme impact. Het is terug naar de Romeinse tijd. Gladiator. Bijna 100 duizend mensen die komen kijken om spektakel te zien.’

Van der Westen kan zich voorstellen hoe het is om in China tegen Liu te lopen. Drie jaar geleden stond hij in Shanghai met hem op de baan, voor 80 duizend man. Daar heeft hij veel respect gekregen voor de olympisch kampioen van Athene, de eerste Chinese winnaar van atletiek goud.

‘Iedereen wilde maar een ding, Liu in eigen huis verslaan. De hele stad hing vol met reclame van hem. Maar hij won overtuigend. Dan ben je een grote meneer.’

Volgens Van der Westen kan Liu als geen ander omgaan met de druk. Zelfs in een uitverkocht stadion, met de ogen van een compleet volk op zich gericht, weet hij de wedstrijd terug te brengen tot de essentie. Hij neemt de 10 hekken van 1.06 meter alsof er niets op het spel staat. Hij loopt alsof hij er plezier in heeft.

Elke hordenloper probeert dat, denkt Van der Westen. Ontspanning is de sleutel tot succes op het technische onderdeel, waar een losse gedachte al fatale gevolgen kan hebben.

In zijn laatste race, vorige maand in Luzern, dacht de Weespenaar omstreeks horde 9: ‘Wauw, wat gaat dit hard.’ Prompt stak hij zijn voet onder de horde. Hij struikelde en brak zijn sleutelbeen. Het foutje kostte hem bijna de Olympische Spelen.

In Shanghai proefde Van der Westen ook even van de sfeer waarin Liu loopt. Alle toeschouwers kwamen voor hem. Het stadion ontstak in gebrul toen de olympisch kampioen voor de race werd voorgesteld. Van der Westen probeerde zich af te sluiten, maar zijn lichaam reageerde direct. ‘Ik kreeg kippenvel.’

Net als Van der Westen heeft Liu zich vanwege een blessure niet optimaal kunnen voorbereiden op de wedstrijd van zijn leven. Hij is geplaagd door hamstringkachten. In mei liep hij voor het laatst.

Toch verwacht Van der Westen dat de Chinees minder last zal hebben van de hapering dan hij, vanwege diens natuurlijke gave. Hij beschouwt Liu nog steeds als de uitgesproken favoriet, ook al is hij zijn wereldrecord (12,88) gedurende zijn herstelperiode kwijtgeraakt aan de Cubaan Dayron Robles (12,87).

‘Liu en Robles lopen allebei ontspannen naar 13 seconden. Maar in de finale gaat het erom wie de sterkste zenuwen heeft. Robles is misschien de iets betere atleet, maar hij is mentaal niet sterk. Liu weet wat hij doet. Hij kan externe factoren buiten sluiten, zijn eigen race lopen. Hij weet dat je pas gewonnen hebt als de wedstrijd voorbij is.’

Die ongenaakbaarheid probeert ook Van der Westen zich eigen te maken. Want als het zijn lot is om baanvulling te zijn, dan wel de best mogelijke soort.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden