Spannender dan Silicon Valley: Silicon Alley

New York steekt miljoenen dollars in de ontwikkeling van een eigen tech-industrie. In Silicon Alley timmeren start-ups succesvol aan de weg. De burgemeester is hun grootste vriend.

Buiten is het 30 graden, maar in een lokaal zonder ramen in het New Yorkse stadsdeel Brooklyn werken vijftig kinderen in stilte op hun laptops. Facebook is op de schermen nergens te bekennen; slechts flarden programmeertaal schieten voorbij.


Dit is de zomerschool Generation Tech, waar tieners uit achterstandswijken twee maanden lang worden voorbereid op een carrière als tech-ondernemer. Het kamp is een initiatief van de New Yorkse gemeente. Als het aan burgemeester Michael Bloomberg ligt, zit tussen de tieners niemand minder dan de nieuwe Mark Zuckerberg , de schoolverlater die Facebook begon.


Sinds enkele jaren zet Bloomberg alles in om New York te verkopen als de nieuwe hotspot voor technologiebedrijven. In 2008 werd de stad getroffen door de financiële crisis, waar ook de mediawereld onder leed. Onder leiding van de burgemeester werd kort daarna begonnen aan een grootschalig plan om New York ook in de economie van de toekomst concurrerend te maken.


Een van de eerste stappen was het aantrekken van kantoren van Facebook, Google en Twitter. Tegelijkertijd stelde de stad omgerekend 2,25 miljoen euro aan startkapitaal beschikbaar voor de ontwikkeling van een eigen tech-industrie, evenals kantoorruimte en mentoren van New York University. Alles om de 'tech start-up scene' in New York een impuls te geven. Het doel: een serieuze concurrent aan de oostkust van het technologiemekka Silicon Valley aan de westkust.


Die regio nabij San Francisco is voor nieuwe bedrijven in de sector nog steeds de eerste keus, meldt onderzoeksbureau Startup Genome, al neemt New York inmiddels de tweede positie in als beste start-uplocatie.


De New Yorkse ondernemer Joel Natividad, die een groepje kinderen van het zomerkamp begeleidt, koos New York als locatie voor zijn start-up NYC Facets, een app waarmee ruwe gegevens over de stad beschikbaar worden gemaakt voor het publiek. 'De stad biedt meer dan alleen technologie. Als ik wil praten met partners in de media- of modewereld, kan ik erheen lopen.'


New York is de afgelopen jaren een aanlokkelijk alternatief geworden omdat het karakter van de start-ups is veranderd. Waar het harde programmeerwerk van whizzkids vroeger een vereiste was, zijn de nieuwe bedrijfjes gericht op een combinatie van bestaande technologie met andere sectoren zoals de financiële, mode- of muziekwereld. Dan is New York nog steeds de locatie bij uitstek.


In 2012 won Natividad (43) met zijn busines plan de competitie NYC-BigApps. De gemeente stelt daarin 26 duizend euro startkapitaal beschikbaar, gratis kantoorruimte en enkele jaren begeleiding voor de beste app-ideeën. Natividad beseft dat hij zijn succes grotendeels aan Bloombergs stimuleringsprogramma heeft te danken. Op zijn bureau staat een timer die aftelt hoelang de burgemeester nog aanblijft. 'Ik ben waarschijnlijk zijn grootste fan', zegt Natividad met een lach.


New York is er in een korte tijd in geslaagd de competitie aan te gaan met Silicon Valley en Boston. In het zuidelijke deel van Manhattan kwamen de afgelopen jaren bekende bedrijven als Etsy, Foursquare en Kickstarter tot stand. Niet voor niets wordt het gebied met een knipoog als Silicon Alley ('steeg') aangeduid. Bijna vijfhonderd van de New Yorkse startups wisten tussen 2007 tot 2012 investeerders aan te trekken. Alleen al in 2012 werd in de techbedrijfjes 1,2 miljard euro aan durfkapitaal geïnvesteerd. In vijf jaar groeide de werkgelegenheid in de sector met 30 procent tot de huidige 120 duizend banen.


Een ander tastbaar succes was de verkoop van de in New York geboren blogsite Tumblr aan Yahoo in mei van dit jaar. Daarmee lijkt iets van Bloombergs ambitie werkelijkheid te worden: de hoop dat het volgende Facebook uit New York zal komen.


Ondanks de succesverhalen is de aantrekkingskracht van New York volgens de recentste cijfers van de beleggersdatabase National Venture Capital Association nog steeds niet te vergelijken met die van Silicon Valley. Dat gaat ook op voor de leden van de 'tech-generatie'. Want hoe spectaculair de plannen van New York ook mogen zijn, de slimste softwaredeskundigen met ambitie trekken nog steeds linea recta naar de westkust.


Dat erkent Steven Kuyan, die als nauw betrokkene veel beginnende bedrijfjes voorbij ziet komen. 'Er is in New York een tekort aan goed geschoold personeel', zegt hij. 'En de beste ontwikkelaars die blijven, worden direct weggekocht door grote jongens als Google en Facebook.'


Ook Natividad stuitte op dat probleem. Op een carrièrebeurs voor getalenteerde studenten realiseerde hij zich onlangs pas echt hoe competitief de markt voor goed geschoold personeel is. 'Google stond twee tafels verder. De rij voor hun stand ging tot aan de deur. Bij ons kwamen een paar mensen kijken.'


Tieners opleiden

Dat tekort is de reden dat de stad nu inzet op een eigen groep werknemers. Onderwijs heeft daarom prioriteit. Naast zomerkampen zijn er tal van gesubsidieerde codeercursussen voor kinderen. Sinds vorig jaar is er zelfs een speciale middelbare school voor softwareontwikkelaars.


Bovenal moet een nieuwe universiteit ertoe leiden dat New York de competitie met Stanford in Californië en MIT in Boston kan aangaan.


Voor het nieuwe instituut, een dependance van Cornell University in de stad Albany, stelde de gemeente land op Roosevelt Island in de East River beschikbaar. Plus 75 miljoen euro. De nieuwe universiteit, die naar verwachting in 2017 opengaat, moet de stad de komende dertig jaar 20 miljard euro aan economische activiteit opleveren. Maar bovenal moet het de tieners van de Generation Tech uiteindelijk gaan opleiden tot ware professionals.


Tot het zover is, laat de stad zich voorstaan op haar traditionele aantrekkingskracht. Toen Bloomberg onlangs de afgestudeerden van Stanford University in Silicon Valley toesprak, voorspelde hij dat het niet lang zou duren voordat velen van hen naar de Big Apple zouden vertrekken. 'Niet alleen omdat daar de opwindendste dingen gebeuren op het gebied van technologie', betoogde hij. 'Maar vooral ook omdat je er op vrijdagavond iets anders kunt doen dan naar de Pizzahut gaan. Misschien maak je zelfs kans op een date met een meisje dat geen Siri heet,' zei Bloomberg, verwijzend naar de naam van de stem op de nieuwste iPhones van Apple - een bedrijf uit Silicon Valley.


Etsy werd in 2005 bedacht door een kunstenaar die een internetplatform zocht om zijn creaties te verkopen. Sindsdien heeft de website zich ontwikkeld tot een wereldwijde marktplaats, waar meer dan 25 miljoen mensen hun zelfgemaakte spullen en kleren verkopen. Een Nederlandse versie werd in 2011 geïntroduceerd. Voor het plaatsen van een advertentie betalen verkopers een klein bedrag. Etsy's totale omzet bedroeg vorig jaar circa 700 miljoen euro.


Met Tumblr maken gebruikers een zogenaamd 'microblog', waar ze eenvoudig korte tekstberichten, foto's en videofragmenten kunnen posten. Ook kunnen bloggers de pagina's van andere gebruikers volgen en de inhoud ervan op hun eigen blog 'reposten'. De destijds 21-jarige David Karp richtte Tumblr in 2007 op in het Flatiron District in Manhattan. Het platform had razendsnel 130 miljoen gebruikers. Yahoo nam Tumblr in mei voor ruim 1 miljard dollar over.


Via Kickstarter kunnen creatieve projecten door middel van crowdfunding proberen geld in te zamelen. De website heeft zich ook ontwikkeld tot een etalage van nog niet gemaakte spullen, waarop mensen kunnen intekenen. Als een project zijn streefbedrag haalt, ontvangen de gevers een persoonlijk bedankje, al naargelang de hoogte van hun gift. Sinds de oprichting in 2009 is via Kickstarter 540 miljoen euro geïnvesteerd in meer dan 100 duizend projecten.


Met Foursquare kunnen gebruikers via hun mobiele telefoon inchecken bij locaties zoals cafés, winkels en scholen. Via sociale media worden de check-ins gedeeld met vrienden. Gebruikers die vaak op een bepaalde plek inchecken, kunnen hiermee punten verdienen en uiteindelijk de titel Mayor (burgemeester) van een locatie verwerven. Foursquare werd in 2009 ontwikkeld in de New Yorkse wijk SoHo, waarna al snel werd uitgebreid naar de rest van Amerika.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden