Sonde moet mogelijk afbuigen

Steeds meer maantjes heeft Pluto. Zorgelijk, vinden onderzoekers: de 'New Horizons', een sonde , is naar Pluto op weg. Met een oude routebeschrijving.

DOOR PETER VAN AMMELROOY

Oorspronkelijk was het de bedoeling dat New Horizons op 14 juli 2015 op een afstand van 10 duizend kilometer van Pluto zou vliegen - naar astronomische begrippen 'er rakelings langs'. Sinds de NASA de satelliet op pad stuurde zijn er twee nieuwe manen bij de dwergplaneet ontdekt, de laatste afgelopen juli.

Er cirkelen nu al vijf hemellichamen rond Pluto. De onderzoekers zijn niet bang dat New Horizons tegen zo'n maan op vliegt, maar wel dat hij wordt getroffen door brokstukken die ontstaan van botsingen van de maantje met gesteente in de Kuipergordel. Dat is de rafelrand van het zonnestelsel, die even voorbij Neptunus begint en zich tot voorbij Pluto uitstrekt. Pluto is een van de drie grote objecten van de miljarden die de Kuipergordel vermoedelijk bevat.

'Omdat ons ruimtevaartuig zo snel vliegt - meer dan 30 duizend kilometer per uur - zou een botsing met een enkel keitje, of zelfs maar een splinter van een millimeter, New Horizons kunnen beschadigen of vernietigen', zegt Hal Weaver, de leider van het wetenschappelijke team van New Horizons. 'We zijn bang dat Pluto en zijn stelsel van maantjes zich misschien ontpopt als een zwarte weduwe', vult Alan Stern hem aan. Stern is ook aan het onderzoeksteam verbonden.

De Amerikaanse ruimtevaartdienst stuurde New Horizons in januari 2006 op pad. Geen enkele kunstmaan is ooit in de buurt geweest van Pluto. Die werd toen nog beschouwd als de negende planeet van ons zonnestelsel en het verst verwijderd van de aarde. Later jaar besloot de Internationale Astronomische Unie (IAU) de definitie van 'planeet in het zonnestelsel' te veranderen. Daarmee verloor Pluto de status die het na zijn ontdekking in 1930 had gekregen.

De NASA heeft nog wel even tijd om zijn plannen te overdenken. Stern: 'We weten pas tien dagen voor New Horizons aankomt bij Pluto of we moeten uitwijken naar een veiliger traject.'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden