Sneeuw of geen sneeuw: als de kleine niet naar Eton kan, dan komt Eton wel naar hem toe

Leerlingen van een school in Zuid-Londen doen een practicum. Beeld getty

De sneeuwstorm is nog niet begonnen of er komt een tekstbericht binnen. Of ouders hun kinderen kunnen ophalen. De openbare basisschool van mijn zoontje van 8 gaat dicht, mogelijk tot de dooi invalt. Openhouden is te gevaarlijk. Gladde stoepen, leraren die te ver weg wonen, verhoogde kans op sneeuwbalgevechten. Wat kan meespelen is de angst bij de schoolleiding voor een hoog absentiepercentage en daling op de ranglijsten.

De meeste buurtscholen in Zuidoost-Londen blijken hun deuren voor onbepaalde tijd te sluiten. Dat geldt niet voor de particuliere scholen. Die kunnen het, gezien de bedragen die ouders elk semester betalen, niet maken om na de eerste sneeuwvlok kinderen naar huis te sturen. Net zoals ze zelden door docentenstakingen worden getroffen - een terugkerend fenomeen in het staatsonderwijs - of het aantal studiedagen laten toenemen.

De verschillen tussen de privé- en staatsscholen blijken al tijdens de school run. Aan de ene kant van de straat lopen de kinderen van rijke ouders: gestreken uniformpjes, met stropdas. Korte broeken en Sherlock Holmespetten voor de jongens, plooirokjes en rieten hoeden voor de meisjes. Op de school van mijn zoontje zijn de uniformvoorschriften minder sacrosanct. Een witte blouse en een grijze trui met het schoolembleem is voldoende. Daaronder is elke donkere broek goed, zelfs een trainingsbroek.

De verschillen zeggen iets over de discipline en ambitie. Ze leren bijvoorbeeld meer, de kinderen met petjes en hoedjes. Vijftig woorden per week, bij de 8-jarigen, tien keer zo veel als op de staatsschool. Voor de jonge juf van mijn zoontje - steevast met miss aangesproken door zowel ouders als leerlingen - staat het handhaven van de orde voorop. Het helpt niet dat 22 van de 30 leerlingen jongens zijn, een verhouding die te danken is aan de plaatselijke meisjesschool.

Hoog ligt de lat niet. Overhoren van spelling en tafels is afgeschaft. Huiswerk maken - facultatief - kan op Google Classroom, zodat kinderen nog langer achter een scherm zitten. Als leerlingen zich misdragen, krijgen ze gele en rode kaarten, terwijl zinnen overschrijven beter zou zijn, gezien de verwaarlozing van het geschreven woord. Op mijn vraag wanneer ze de imperiale maten gaat doceren keek de docent me verbaasd aan. 'Bedoel je inches en yards? In het laatste jaar.'

De school staat nooit in de Top-250 van The Times, maar heeft piekfijne sportvelden en blinkt uit in geschiedenis en theater. Kinderen vertolken Shakespeare-stukken in de nabijgelegen Tudor Barn, spelen Romeinse veldslagen na en brengen bezoekjes aan het schip waarmee Horatio Nelson de Slag bij Trafalgar won. Op Ancient Greek Day gaan kinderen verkleed als Socrates of Cleopatra naar school. Elke ochtend is er een assemblee, waar leerlingen wordt aangemoedigd in het openbaar te spreken.

Van de zouteloze tussenrapporten wordt een ouder helaas niet veel wijzer. Bij toeval ontdekte ik dat sommige klasgenootjes van mijn zoontje voor de zekerheid thuis bijlessen krijgen, iets waarover ouders nooit zullen spreken op het schoolplein. En zo zit zoonlief wekelijks aan de keukentafel met een bevriende Old Etonian te speuren naar priemgetallen, te zoeken naar graafschappen en te lezen uit T.S. Eliot's Macavity. Als de kleine niet naar Eton kan, dan komt Eton wel naar hem toe. Sneeuw of geen sneeuw.

Patrick van IJzendoorn is Volkskrant-correspondent in het VK.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden