Sluw, maar niet meer radicaal

Hij wordt niet meer de ‘Ayatollah van Groningen’ genoemd, maar Van den Berg is nog altijd een gewiekst bestuurder...

Raspoetin komt terug naar Groningen. Als de ministerraad instemt met de voordracht van Provinciale Staten, volgt PvdA’er Max van den Berg (61) in augustus zijn partijgenoot Hans Alders op als commissaris van de koningin – in de stad waar hij zijn politieke loopbaan in 1970 begon.

Echt populair was Van den Berg nooit. Samen met toenmalig wethouder Wallage, nu burgemeester, was hij als wethouder in Groningen verantwoordelijk voor het omstreden verkeerscirculatieplan dat de binnenstad volgens veel inwoners in een doolhof veranderde.

Van den Berg wordt wel gezien als uitvinder van het polarisatiecollege – voor een zogenoemd afspiegelingscollege met wethouders uit meerdere partijen was volgens hem geen plaats meer.

Ook als partijvoorzitter in Den Haag maakte Van den Berg weinig vrienden, binnen noch buiten de PvdA. In Groningen werd hij ‘Raspoetin van het Noorden’ genoemd, in Den Haag de ‘Ayatollah van Groningen’, vanwege zijn reputatie als sluwe machtspoliticus en vanwege de lange donkere baard die hij toen had.

Ondanks de kritiek bleef hij overal lang: Van den Berg was zeven jaar wethouder, acht jaar partijvoorzitter, en vervolgens directeur van Oxfam Novib en delegatieleider in het Europees Parlement.

Burgemeester Wallage is ‘buitengewoon verheugd’ dat zijn oude kameraad – ‘een uitzonderlijk ervaren topbestuurder’ – naar Groningen terugkeert. Van den Bergs Haagse en Europese contacten zijn volgens Wallage erg belangrijk voor Noord-Nederland.

‘Hij is geen schreeuwer’, zegt Jules Maaten, Van den Bergs ambtsgenoot van de VVD in Brussel. ‘Hij durft buiten de gebaande paden te treden. Maar verwacht geen idiote plannen. Vroeger wel. Maar met zijn baard is ook het radicale verdwenen.’

‘Hij is bedaard, maar haalt overal het maximale uit’, zegt Kathalijne Buitenweg, delegatieleider van GroenLinks in Brussel. ‘Op het gebied van ontwikkelingssamenwerking bijvoorbeeld, echt zijn onderwerp. Zijn plannen timmert hij heel goed dicht. Daar heb ik veel waardering voor.’ Maar gewiekst is hij ook, weet Buitenweg. ‘Tijdens onderhandelingen moet je er altijd bij blijven.’

Michiel van Hulten, voormalig europarlementariër en oud-voorzitter van de PvdA, noemt Van den Berg ‘heel bedreven. Echt zo iemand voor wie het nooit genoeg is, met oog voor detail. In Brussel heeft hij zich snel ingewerkt en dat zal hij in Groningen ook doen’.

En: ‘Hij is aardig in de omgang, maar heeft een wat gesloten en verlegen karakter.’ Net als Maaten denkt Van Hulten dat Van den Berg milder is geworden met de jaren. ‘Maar zijn aardigheid doet niets af aan zijn besluitvaardigheid.’

Natuurlijk zit er oud zeer bij oude Groningers, beaamt voorzitter William Moorlag van de vertrouwenscommissie. Maar wie tevreden is, houdt zich stil. Op die oudere dame na dan die naar de regionale omroep belde om te vertellen dat Van den Berg en Wallage als wethouders geregeld bij haar op de koffie kwamen. En die daaraan toevoegde: ‘Als hij komt, krijgt hij van mij zijn eerste Groninger koek!’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden