Sloane klopt krachtig op de deur

Ze staat te boek als een vedette in spe, Sloane Stephens. Amerikaanse, 19 jaar, goedlachs en in het bezit van een machtig slagenarsenaal. Een naam om te onthouden.

PARIJS - Tennis

Roland Garros

Wat het leukste was van haar primeur, een plaats in de vierde ronde op Roland Garros? 'Ik ben opgewonden, want nu heb ik vast meer volgers op twitter.' En de auto, die ze zichzelf na de US Open had beloofd? 'Oh jongens, praat alsjeblieft met mijn moeder. Ze staat daar. Ze heeft hem nog steeds niet gekocht.' Welkom in de wereld van de 19-jarige Sloane Stephens, het evenbeeld van de jonge Venus Williams.

Voor het eerst stond de Amerikaanse tiener in het Stade Philippe Chatrier en ze verwachtte dat het publiek zich tegen haar zou keren. Maar ook de fans van de Française Mathilde Johansson klapten vrijdag bewonderend voor het krachtige slagenarsenaal van Stephens, die in twee sets (6-3, 6-2) de laatste zestien bereikte. Het was hard en soms te wild. Maar Sloane Stephens is een naam om te onthouden.

Het is te vroeg om al te spreken van een wisseling van de wacht in het Amerikaanse vrouwentennis. Maar Serena Williams speelde op Roland Garros alleen nog met Bob Bryan in het gemengd dubbelspel, als een prelude op de Spelen. En de met haar gezondheid tobbende Venus is al naar huis. Amerika presenteert in Parijs een nieuwe generatie, met de sobere Christina McHale nog even op poleposition.

Maar de New Kids uit Amerika hebben dezelfde roots als hun idolen, de zusjes Williams. Het heeft een decennium geduurd, alvorens donkere meisjes de weg naar de tennisbanen hebben gevonden. Nu etaleren ze dezelfde girl power als hun illustere voorgangers. In het juniorentoernooi op Roland Garros maakt de 16-jarige Taylor Townsend, nummer 1 van de wereld, komende week haar opwachting. Een beuker met toekomst.

Arantxa Rus was in 2008 eveneens de beste bij de junioren. Het is allerminst een garantie voor succes bij de senioren. Stephens manifesteerde zich ibij de jeugd vooral als een uitstekende dubbelspeelster. En opgegroeid met sociale media wekte het geen verbazing dat ze haar partner bij de junioren, de Hongaarse Tamara Babos, via Facebook vond.

Zo gaat dat bij jonge wereldburgers. Stephens: 'Ik kreeg een berichtje van Tamara op Facebook, of ik met haar wilde dubbelen. Ik zei: ja, leuk. We wonnen in 2010 drie grandslamtitels bij de junioren. Daarna heb ik Babos niet meer gezien. Ik heb haar zelfs nooit meer gesproken. Vreemd, maar zo gaat dat.'

De Russische diva Maria Sjarapova uitte vrijdag nog eens haar afkeer van twitter. 'Alsof het zo interessant is te weten, waar ik een pasta eet.' Voor haar jonge collega's is het sport en ontspanning tegelijk. Stephens communiceert via twitter met haar fans. Dan is ze kind en huisfilosoof tegelijk.

Soms doet Stephens een poging tot poëzie in 140 woorden, zoals woensdag. If you look good, you feel good. If you feel good, you play good. If you play good, they pay good. Dat klopt. Stephens verzekerde zich met haar zege op Johansson al van 80 duizend euro.

Maar die auto komt er dus niet. Veel te duur, aldus Stephens. 'We moesten laatst 100 dollar betalen voor een volle tank. Mijn moeder heeft te lang gewacht om een auto voor me te kopen. Nu hoef ik hem niet meer.'

Er viel genoeg te lachen, tijdens de persconferentie van de nummer 70 van de wereld, bij wie de glimlach op haar gezicht is gebeiteld. Het gezicht ook van een toptalent, dat snel furore maakt. Ze is fris en spiritueel. Viktoria Azarenka noemde Stephens 'een van de leukste meiden in het circuit.' De nummer 1 van de wereld kende niemand, die altijd bleef lachen.

Met haar achtergrond is het ook een wonder dat Stephens zo positief in het leven staat. Met verve vertolkt ze haar versie van de American dream, want Stephens verloor haar vader én stiefvader. John Stephens had zijn dochter na de scheiding pas op haar 13de weer gesproken. Sloane had vooral telefonisch contact met haar vader, een voormalige American Footballer.

John Stephens had het contact hersteld, omdat hij aan een ongeneselijke ziekte leed. Drie keer hadden vader en dochter elkaar ontmoet, toen John Stephens, vlak voor de US Open in 2009, crashte met zijn vrachtwagen. De stiefvader van Sloane was toen al aan kanker overleden.

De toen 16-jarige Sloane Stephens worstelde met een dilemma. Moest ze de US Open verlaten om naar de begrafenis van een man, die ze niet goed had gekend? Ze deed het toch en keerde de volgende dag terug op de baan. De volgende schok kreeg Sloane te verwerken, toen ze op internet ontdekte wie vader John werkelijk was geweest.

Hij bleek veroordeeld wegens verkrachting. Sloane verweet moeder Sybil Smith dat ze het nooit had verteld. 'Ik deed het bewust niet', zei Smith, moeder van acht kinderen, tegen aan de New York Times. 'Ik wilde dat Sloane trots was op haar vader, want hij was een goed mens.'

Dat beeld koestert Stephens nu ook, zoals vorig jaar, toen ze voor het eerst de derde ronde bij de senioren bereikte van de US Open. Overmand door emoties vertelde Sloane dat ze van haar vader hield en dat hij trots op haar zou zijn geweest. 'Ik ben ondanks alles blij dat ik een relatie met hem heb gehad. Ik heb het verleden een plek gegeven.'

Nu het rouwproces is voltooid, kan Stephens weer onbekommerd tiener zijn. Op Roland Garros twittert ze over haar favoriete, gouden nagellak. En heeft ze een boodschap voor de jeugd. 'Nothing lasts forever, not even your problems. Stay positive.' Stephens spreekt uit ervaring.

Koetsnetsova speelt weer als in haar beste dagen

De Roland Garroskampioene van 2009 is al enige tijd over haar hoogtepunt heen. Svetlana Koetsnetsova leek opgebrand, sukkelde met blessures en staat nog net binnen de top-30. Maar de ranglijst bij de vrouwen bedriegt vaak. De 26-jarige Russin speelde vrijdag als in haar beste dagen en vermorzelde Agnieszka Radwanska, nummer 3 van de wereld, in twee sets: 6-1, 6-2. 'Ik heb een beetje het spel teruggevonden, waarmee ik twee grandslamtitels heb gevonden', aldus Koetsnetsova. Sinds een week werkt Koetsnetsova met de Argentijnse coach Hernan Gumy, die met topspelers als Canas en Coria werkte. Met die keuze keerde ze terug naar de basis van haar spel. 'Voor mijn ziel was het goed om terug te keren naar Moskou en daar te trainen', vertelde Koetsnetsova. 'Maar mijn tennis te veranderen en de Spaanse aanpak los te laten, was een foute keuze. Ik heb meer spin nodig in mijn slagen.'

Het Stade Philippe Chatrier bracht mooie herinneringen bij Koetsnetsova naar boven, als de finale van 2009 tegen haar reeds gestopte landgenote Dinara Safina. Koetsnetsova had dit jaar op gravel nog geen fatsoenlijke partij gespeeld. Maar tegen Radwanska klopte alles in haar spel, de forehand, de spreiding met de backhand en vooral: de druk op de service van de hulpeloze Radwanska.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden