Slecht weer: zonnevliegtuig wijkt uit naar Japan

De Solar Impulse, het toestel dat op louter zonnekracht de wereld om vliegt, heeft vandaag de langste etappe uit de reis moeten afbreken wegens slecht weer. Het zonnevliegtuig, dat onderweg was van China naar Hawaii - een reis van zes dagen nonstop vliegen en achtduizend kilometer - is na 36 uur omgekeerd en koerst nu richting Japan om daar vanmiddag Nederlandse tijd te landen.

De Solar Impulse 1 in Nanjing, China. Beeld reuters

De gedwongen onderbreking van de oversteek is een teleurstelling voor de organisatie, maar de snel verslechterende weersomstandigheden maakten het onmogelijk door te vliegen, aldus de vluchtleiding. Het toestel, dat vleugels heeft die wijder zijn dan die van een Boeing 747, is door zijn grote spanwijdte kwetsbaar en als het in een storm belandt, is de kans groot dat de vleugels afbreken. Daardoor kan alleen gevlogen worden bij relatief rustig weer.

De overtocht is vanwege dreigend slecht weer al enkele keren uitgesteld. Afgelopen zaterdag werden de omstandigheden gunstig geacht, en begon piloot André Borschberg aan de slopende oversteek. Tijdens de vlucht, in een onverwarmde en niet op druk gebrachte cabine, zou de piloot slechts hazenslaapjes van telkens twintig minuten kunnen maken. Hij zou volgens planning aan het eind van de week in Hawaï aankomen.

De vliegroute die het zonnevliegtuig gaat afleggen van China naar Hawaï. Beeld reuters

Geen waaghalzen

Tweede piloot en medeorganisator van de tocht rond de wereld Bertrand Piccard, noemt de landing noodzakelijk. 'Wij zijn geen waaghalzen, we zijn verkenners. Veiligheid is onze belangrijkste prioriteit. Het toestel presteert uitstekend, maar het weer is niet geschikt', zei Piccard tegenover de BBC.

Ondanks de tegenslag heeft Solar Impulse al een record gebroken: nooit eerder wist een vliegtuig zonder een druppel brandstof zo lang in de lucht te blijven. Dankzij de 17 duizend zonnepanelen op de vleugels en romp kan het toestel niet alleen de vier elektromotoren van stroom voorzien, maar kan het overdag ook de accu's aan boord opladen, zodat 's nachts kan worden doorgevlogen.

Kerosine blijft voorlopig

Het toestel wordt niet gezien als een mogelijke opvolger van de kerosinegestookte vliegtuigen die nu het wereldwijde transport van goederen en mensen verzorgen: de kracht van de zon is domweg te gering om genoeg energie op te kunnen wekken om grotere en zwaardere toestellen de lucht in te krijgen. 'Het direct gebruik van zonnepanelen in de burgerluchtvaart kun je vergeten', zei Joris Melkert eerder. 'De Solar Impulse heeft de omvang van een verkeersvliegtuig en hij kan toch maar één persoon vervoeren', aldus de universitair docent luchtvaarttechniek van de TU Delft.

Dit leidt ertoe dat het toestel niet erg hard kan (de maximale snelheid is 140 kilometer per uur). Het kan alleen vliegen bij geschikt weer, omdat tijdens turbulentie de krachten op de vleugels snel te groot worden. Vervelend als je voor een zakenvlucht naar het buitenland moet, en het weer onderweg slecht is. De Solar Impulse is vooral bedoeld om te laten zien als de huidige techniek tot het uiterste wordt beproefd, en dan is het dus mogelijk om rond de aarde te vliegen zonder een druppel brandstof. Al duurt het allemaal nog langer dan Phileas Fogg, de hoofdpersoon uit de beroemde roman van Jules Verne, er eind negentiende eeuw over deed.

Er zijn andere vliegtuigen - onder meer Airbus en Boeing experimenteren ermee - die vliegen op elektriciteit en accu's, die op de grond kunnen worden opgeladen met groene stroom. Maar vanwege de beperkte energiedichtheid van accu's en hun hoge gewicht, ligt elektrisch vliegen op grote schaal voorlopig nog niet in het verschiet. Experts denken dat het nog zeker twintig jaar duurt voor de energiedichtheid van accu's groot genoeg is om elektrisch vliegen mogelijk te maken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden