Sessions fel tijdens verhoor: 'Suggestie dat ik VS zou willen schaden is afschuwelijke leugen'

De Amerikaanse minister van Justitie Jeff Sessions zegt zich niets te herinneren van een gesprek of ontmoeting met de Russische ambassadeur, op een receptie van de Trump-campagne vorig jaar. Tijdens een hoorzitting van de inlichtingencommissie van de Senaat dinsdag ontkende Sessions, destijds veiligheidsadviseur van Trump, alle aantijgingen dat hij met de Russen zou ­hebben samengewerkt om de verkiezingen te beïnvloeden.

Jeff SessionsBeeld afp

'De suggestie dat ik het land zou willen schaden is een weerzinwekkende en afschuwelijke leugen', verklaarde Sessions.
De hoorzitting was een direct gevolg van de getuigenis vorige week van de ontslagen FBI-directeur James Comey. Die suggereerde toen dat de FBI stevige aanwijzingen had voor banden tussen Sessions en de Russen - genoeg aanwijzingen waardoor Sessions als minister van Justitie en hoogste baas van de FBI afstand zou moeten nemen van het onderzoek, wat hij ook heeft gedaan.

Bij zijn benoemingsverhoor, een paar maanden geleden voor de Senaat, verklaarde Sessions nog onder ede dat hij tijdens zijn werk als adviseur voor de Trump-campagne helemaal geen contacten met Russen had gehad. Dat was niet waar, bleek uit latere onthullingen van The Washington Post: er waren twee ontmoetingen geweest.
Sessions kon dinsdag niet zeggen wat hij toen met de Russen heeft besproken.

'Ik heb het niet opzettelijk verkeerd gemeld'

Volgens Comey is er meer aan de hand. De aandacht concentreert zich op een receptie in het Mayflower-hotel in Washington in april vorig jaar, waar de Russische ambassadeur Kislyak ook rondliep. Sessions claimde dus een gebrekkig geheugen, maar liet de waarheid in het midden liggen. 'Het is denkbaar dat die ontmoeting heeft plaatsgevonden', zei hij. 'Ik heb het niet opzettelijk verkeerd gemeld.'

Een andere netelige kwestie voor Sessions was de aanbevelingsbrief die hij aan president Trump stuurde om Comey te ontslaan. Trump verklaarde dat hij Comey vanwege het Russische onderzoek had ontslagen. Waarom, vroegen verschillende senatoren zich af, had Sessions daar dan de hand in gehad, terwijl hij zichzelf had verschoond van dat Russische onderzoek?

Sessions zei dat de brief zijn 'recusal' niet schond. Wat had hij dan met de president besproken? 'Dat kan ik niet zeggen', zei Sessions. 'Dat is niet gepast. Ik kan niet zeggen wat ik met de president heb besproken. Dat is staand beleid van het ministerie.'

Geen interviews meer in de wandelgangen

Radio- en tv-journalisten mogen in de wandelgangen van de Senaat geen interviews meer houden met senatoren, is hun dinsdag te verstaan gegeven door de mediadirectie van het Capitool. Volgens de Republikeinse voorzitter van de regelcommissie van de Senaat is dit geen nieuwe regel, maar wordt hiermee slechts een bestaande regel gehandhaafd. De maatregel komt op een opmerkelijk moment: de Republikeinse meerderheid in de Senaat probeert deze week achter gesloten deuren, zonder hoorzittingen met experts en zonder overleg met de oppositie, de nieuwe gezondheidswet (Trumpcare) goedgekeurd te krijgen. Het direct aanspreken van senatoren was voor de pers de enige manier om aan antwoorden te komen.

'Ik bescherm grondwettelijk recht'

Wat is dat voor beleid? 'Ik bescherm het grondwettelijke recht van de president dat zijn conversaties privé blijven', zei Sessions. Daarmee volgde hij het voorbeeld van de chefs van de inlichtingendiensten vorige week, die ook niets wilden zeggen.

Dat grondwettelijke recht, het 'executief privilege' is echter niet door Trump ingeroepen. Sessions' onwil te spreken stuitte daardoor op onbegrip bij de commissie.

'Uw zwijgen spreekt boekdelen', zei senator Martin Heinrich.
De zitting kwam in het kielzog van suggesties, door een koor van Trump-getrouwen, dat Trump speciale aanklager Robert Mueller zou moeten ontslaan. Dat leidde tot veel ophef in Washington: het zou opnieuw een teken zijn dat Trump het Russische onderzoek wil dwarsbomen, na het ontslag van Comey vorige maand.

Alleen kan Trump zelf dat niet doen: dat is aan onderminister van Justitie Rod Rosenstein, die Mueller heeft aangesteld. Rosenstein zei in een andere hoorzitting dat hij Mueller niet zal ontslaan, tenzij daar goede redenen voor zijn, zoals die worden voorgeschreven door de regels (fraude, belangenverstrengeling, ander wangedrag).

Meer over de getuigenissen van Sessions en Comey

Nu wil minister van Justitie zelf ook getuigen voor Senaat
Ontslagen FBI-baas James Comey zou vorige week in zijn getuigenis rond de banden tussen de Trump-campagne en Rusland hebben verklaard dat Jeff Sessions mogelijk een derde keer contact had met de Russische ambassadeur Sergej Kislyak, zonder daarvan melding te hebben gemaakt. 'Gezien de recente getuigenis van Comey voor de inlichtingencommissie van de Senaat, is het van belang dat ik zelf ook de gelegenheid heb om over deze kwesties te spreken', klonk het in een brief aan de voorzitter van de Senaatscommissie.

Witte Huis na afloop getuigenis Comey: 'De president is geen leugenaar'
Voor het eerst sprak voormalig FBI-directeur James Comey donderdag in het openbaar over de bemoeienis van president Trump met het Rusland-onderzoek. Grote vraag was hoe beschadigend zijn getuigenis zou zijn voor Trump. Heeft de president écht geprobeerd het FBI-onderzoek naar mogelijke connecties tussen Trumps campagne en Rusland te beïnvloeden en zelfs te dwarsbomen? Is er een 'smoking gun'?


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden