Seizoen AZ eindigt toch 'memorabel'

ALKMAAR - Eredivisie


AZ-FC groningen 1-0


Bloemen waren er, knuffels voor alle spelers en vanaf de tribunes werd de naam van trainer Gert-Jan Verbeek langdurig gescandeerd. AZ vierde de 4de plaats aan het slot van de competitie - en de rechtstreekse plaatsing voor de Europa League die daarvan het gevolg was - alsof het met de 1-0 zege op FC Groningen kampioen van Nederland was geworden.


De ontlading en de opluchting over de goede seizoensafloop brachten de Alkmaarse voetbaltempel in extase. Bij het publiek, maar ook bij de spelers. Nadat de ploeg uit de laatste vijf wedstrijden slechts 5 punten had behaald, sloeg de twijfel toe bij AZ. 'Er zat spanning op de hele organisatie', zei directeur Toon Gerbrands. 'We hebben op gegeven moment gezegd: nu eerst maar winnen van FC Groningen en dan zien we maandag wel wat we verder doen.'


Ook lijdde AZ aan wat trainer Verbeek 'mentale vermoeidheid' noemde. 'We waren in een fase terechtgekomen waarin de angst te verliezen sterker werd dan de wil om te winnen.'


'We konden geen wedstrijden meer beslissen', voegde de vertrekkende Deense verdediger Simon Poulsen eraan toe. 'We waren bang overal naast te grijpen in een verder zo magnifiek seizoen, met een plaats bij de laatste acht in de Europa League, een halve finaleplaats in het bekertoernooi en een voortdurende toppositie in de competitie.'


Die angst kwam bovendrijven toen FC Groningen de jacht op de gelijkmaker opende in een verder door AZ gedomineerde wedstrijd. Niklas Moisander en daarna Poulsen moesten bijspringen op de doellijn om Groningse treffers van David Texeira en Dusan Tadic te voorkomen. Elders in de eredivisie loerde het gevaar van een Twentse oprisping bij VVV. Die had het AZ-scenario voor een prachtige apotheose - bij een gelijkspel - kunnen verstoren.


Zuchtend haalde AZ het einde van een wedstrijd waarin geen twijfel bestond over de vraag wie de beste was. Via de opnieuw overijverige Brett Holman en Jozy Altidore hadden de Alkmaarders kansen genoeg gehad om na Erik Falkenburgs openingstreffer in de 26ste minuut (1-0) het verschil grote te maken. Maar het belangrijkste op deze zondag was de plaats in de Europa League.


'Dat is steeds de doelstelling geweest', zei Maarten Martens, aan de kant gebleven met een blessure. 'We wisten heel lang niet waar we precies stonden na de verkoop van voor AZ belangrijke spelers als Hector Moreno, Stijn Schaars en Kolbeinn Sigthórsson, maar ik voelde al in de seizoenvoorbereiding dat er weer een goede ploeg stond. We zijn voorzichtig geweest in het uitspreken van onze ambities, om de druk op onszelf niet te vergroten.'


Gerbrands: 'Het is een topjaar geworden, doordat we ons steeds bewust zijn gebleven van onze situatie. Organisatorisch en speltechnisch. Op het moment dat iedereen meende dat AZ een jasje had uitgedaan, bleek er voldoende fundament te zijn om voor de achtste keer in negen jaar Europees voetbal af te dwingen.'


AZ speelde fris, temporijk en gedurfd voetbal, waarin het talent van bepalende spelers als Rasmus Elm, Nick Viergever en Adam Maher veel sneller dan verwacht tot wasdom kwam. De ervaring van Moisander was belangrijk als katalysator en op de vleugels - Holman en Roy Beerens - ontstond een dynamiek die garant stond voor doelgerichtheid en publieksvermaak.


'Het is het ongelooflijk wat AZ dit memorabele seizoen heeft gedaan', concludeerde ook Verbeek. 'We hebben lang boven verwachting gepresteerd en toen we de door onszelf gecreëerde verwachtingen moesten waarmaken, vielen we terug.'


AZ werd half december 'winterkampioen', met één punt voorsprong op PSV en vijf op de latere landskampioen Ajax. 'Toen geloofden we in een hoofdprijs', aldus Poulsen. 'Daarom was het zo treurig dat we voor dit weekeinde nog moesten vrezen overal naast te grijpen.'


Hoewel Verbeek zei dat er voor Poulsen altijd plaats is bij AZ, gaf de Deense international zelf aan dat zijn toekomst elders ligt. 'Er zijn contacten, geen contracten.'


Zorgen over de toekomst, maakt Verbeek zich in elk geval niet. 'Er zullen drie of vier spelers verdwijnen en daar komen nieuwe spelers voor terug. We zijn geen kopende, maar een opleidingsclub.'


Gerbrands: 'Bij ons moet je niet komen om je voetbalpensioen te halen, AZ is de brug voor ambitieuze jongeren. Holman gaat weg, Poulsen waarschijnlijk ook. Er is nog geen belangstelling voor Elm getoond. Ajax heeft ons laten weten met Moisander te willen praten en dat is inmiddels gebeurd. Ik weet niet waartoe het leidt, maar ik ben ook niet ongerust.'


AZ ontspant zich na de komende week op Curaçao, waar hoofdsponsor Afas een kantoor opent. Verbeek zal er terugblikken en vooruit kijken. 'Ook volgend jaar zullen we meedoen om een topvierpositie in de eredivisie, met spelers die ambitie en een doel voor ogen hebben.'


FC Groningen in mineur


Voor FC Groningen eindigde de competitie in dubbele mineur. De dit seizoen zwaar teleurstellende formatie van trainer Pieter Huistra zakte door de nederlaag bij AZ, en de winst van NAC op RKC, van de 13de naar de 14de plaats op de ranglijst. 'Dat scheelt ons 30 duizend euro aan tv-inkomsten', zei algemeen directeur Hans Nijland van FC Groningen. Hij had bovendien gehoopt dat PSV zich als nummer 2 van de eredivisie van een Champions League-ticket had verzekerd. 'In het contract met de deze winter aan PSV verkochte Tim Matavz was opgenomen dat de Eindhovenaren ons dan nog 500 duizend euro zouden overmaken.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.