ProfielSean P. Conley

Sean P. Conley, lijfarts van Trump: geen dokter, maar spindokter

In de drie dagen dat president Donald Trump in het ziekenhuis ligt vanwege een coronabesmetting, zaait zijn lijfarts Sean P. Conley (40) vooral verwarring. Het is niet voor het eerst dat de Witte Huisarts felle kritiek ontvangt.

Arts Sean P. Conley geeft voor het Walter Reed Militair Medisch Centrum een verklaring over de gezondheid van Donald Trump, nadat de president besmet is geraakt met het coronavirus.Beeld EPA

‘He’s back!’ – het antwoord komt met een bijna gelukzalige glimlach. Op de vraag of president Trump ook neurologische gebreken vertoont, en minder goed kan nadenken bijvoorbeeld, als bijeffect van de zware medicijnen die hij krijgt voorgeschreven, antwoordt Trumps lijfarts maandag – vlak voordat hij de met corona besmette president uit het ziekenhuis ontslaat – resoluut met nee. ‘Ik denk dat u zijn video’s heeft gezien. Ik denk dat u zijn tweets heeft gezien. Straks kunt u hem weer in levenden lijve zien. En dan weet u: hij is terug!’

Dat Sean P. Conley de berichten die Donald Trump vanuit het Walter Reed Militair Medisch Centrum de wereld in stuurt als graadmeter ziet voor zijn gesteldheid (al is het maar half-schertsend), zegt veel over de taakopvatting van Trumps privédokter. Fysiek gezien is zijn patiënt zeker nog niet ‘out of the woods’, zei hij herhaaldelijk. Maar meer dan door medische gegevens lijkt Conley zich te laten leiden door het beeld dat zijn patiënt van zichzelf wil neerzetten: dat van een sterke leider die zich er niet onder laat krijgen door een virus dat hij maandenlang heeft gebagatelliseerd.

Verwarring

Sinds Trump met corona naar het ziekenhuis moest, zijn de ogen van de wereld gericht op Sean P. Conley (40). Hij is degene die antwoord moet geven op prangende vragen als: in hoeverre loopt de 74-jarige wereldleider met overgewicht ernstig gevaar?

Dat blijkt geen sine cure. In de drie dagen dat Trump in het ziekenhuis verblijft, weet Conley verwarring te zaaien over zo’n beetje alle essentiële zaken. Zo suggereert hij op een persconferentie dat Trump al veel eerder met corona is gediagnosticeerd dan het Witte Huis officieel verklaarde, en dus ook vóór verschillende openbare activiteiten die de president zonder mondkapje desondanks bezocht. Die verklaring trekt hij later schielijk weer in.

Ook spiegelt Conley steevast een rooskleurig beeld voor van Trumps medische gesteldheid. De president doet het ‘heel erg goed’ en is ‘buitengewoon monter’, zegt hij, terwijl hij later moet toegeven dat Trump hoge koorts had, moeite met ademhalen en een te lage zuurstofwaarde in zijn bloed, waarna hem extra zuurstof is toegediend. Hij wilde, verklaart Conley, ‘de optimistische houding’ van het team-Trump weerspiegelen, en kennelijk minder de medische toestand van de patiënt.

Later staat Conley Trump zijn autoritje langs zijn fans toe, en ontslaat hij hem uit het ziekenhuis ondanks dat Trump de steroïde dexamethasone slikt, een medicijn dat vooral wordt gegeven aan ernstige covid-19-patiënten. Het komt Conley op opgetrokken wenkbrauwen en harde kritiek van vakgenoten te staan, waarvan sommigen zich afvragen of hij niet te veel aan de leiband loopt van de president.

Osteopaat

Sean P. Conley studeerde natuurkunde aan Notre Dame universiteit in Indiana (dezelfde vroom-katholieke universiteit waaraan ook rechter Amy Coney Barrett doceert), alvorens hij in Philadelphia afstudeerde in de osteopathie, een alternatieve geneeswijze die op een holistische manier naar het lichaam kijkt, en ervan uitgaat dat een gebrek aan beweeglijkheid van weefsels de gezondheid kan benadelen. Conley diende als noodarts in het Amerikaanse leger, onder meer in Afghanistan, en ging in 2016 werken op de medische afdeling in het Witte Huis. Minder dan anderhalf jaar later werd hij daar hoofdarts.

In februari 2019 schrijft Conley in een memo: ‘Ik ben blij te kunnen aankondigen dat de president van de Verenigde Staten in zeer goede gezondheid verkeert en ik verwacht dat hij dat zal blijven gedurende het hele presidentschap en daarna.’ Als Trump in 2019 onverwacht naar het ziekenhuis moet, en er gespeculeerd wordt dat hij een hartaanval heeft gehad, beweert Conley dat er niks aan de hand is. In zijn recente boek Donald Trump v. The United States’ stelt The New York Times-verslaggever Michael S. Schmidt echter dat vice-president Mike Pence toen is opgedragen standby te staan om het bestuur van het land over te nemen, mocht Trump onder narcose gaan.

Conley vestigt pas echt de aandacht op zich als dit voorjaar blijkt dat hij Trump preventief hydroxychloroquine toedient, een antimalariamiddel dat door Trump publiekelijk is aangeprezen als een wondermedicijn, al blijkt uit onderzoek dat het voor sommige patiënten gevaarlijk kan zijn. Conley schrijft in mei dat ‘het potentiële voordeel van de behandeling groter is dan de relatieve risico’s.’ Afgelopen vrijdag gaf hij Trump het experimentele medicijn Regeneron. Conley heeft herhaaldelijk gezegd dat de president geen mondkapjes hoeft te dragen of niet in quarantaine hoeft nadat hij in nabijheid is geweest van mensen die later positief op corona testten.

Een aantal zijn voormalige collega’s stellen – anoniem - in The Washington Post dat Conley zijn onafhankelijkheid als arts is verloren. ‘Elke verklaring die hij afgeeft lijkt politiek te zijn, gedicteerd door het Witte Huis of door de president zelf. Dit zijn niet de uitspraken die een dokter zou doen.’

Roeptoeter

Niet een dokter, maar een spindokter – daartoe lijkt Conley verworden. Een roeptoeter van de president. Al snijdt Trump hem zelfs daarbij soms de pas af. Als maandag bekend wordt dat Conley om drie uur ‘s middags een verklaring zal afgeven, kennelijk om te aan te kondigen dat Trump naar huis mag, twittert Trump twintig minuten voor aanvang van die persconferentie: ‘Ik ga het geweldige Walter Reed Medical Center vandaag om 18.30 uur verlaten!’ Conley kan de president daarna opnieuw alleen maar napraten.

Hoe Trump van zijn ziekte een heldenverhaal maakt
Als Trump iets heeft geleerd van zijn coronabesmetting, dan is het wel dat je elke zwakte kunt omdraaien in een kracht. In de wereld van de president is zijn ziekte inmiddels een heldenverhaal, waarin hij zich heeft opgeofferd voor het Amerikaanse volk.

Test uw kennis over de Amerikaanse verkiezingen
Op 3 november gaan Amerikanen naar de stembus voor wat wel de belangrijkste verkiezingen in de moderne geschiedenis van de VS wordt genoemd. Wat weet u ervan?

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden