Schalken kent zijn eindstation: de derde ronde

Met de hand tegen zijn racket applaudisseerde Lleyton Hewitt even voor zijn tegenstander. Het sportieve gebaar, halverwege de tweede set, kon gemakkelijk worden gemaakt door de nummer één van de wereld....

Van onze verslaggeefster Tynke Landsmeer

Met een 1-3 nederlaag (1-6, 5-7, 7-6, 1-6) strandde Schalken daardoor opnieuw in de derde ronde van een Grand Slam-toernooi. Dat gebeurde hem al zeven keer eerder. 'Courier, Philippoussis, Kuerten, Henman, Federer', somde hij gelaten op.

De meeste partijen kan hij zich goed herinneren. 'Vooral de duels die ik goed speelde, de rest ben ik vergeten. Net zoals ik deze partij wel snel vergeten zal zijn. Alleen de wedstrijd tegen Courier herinner ik me nog precies. Daar heb ik nu nog nachtmerries van', aldus Schalken.

Tegen de Amerikaan, in 1999 op Wimbledon, zat de 25-jarige Limburger nog het dichtst bij een overwinning, maar desondanks behaalde hij ook toen de vierde ronde niet. 'Opmerkelijk', zei Hewitt, geconfronteerd met die cijfers. 'Misschien heeft de loting hem nooit erg meegezeten. Hoe oud is hij? Ik denk niet dat het lang zal duren voor hij die hobbel een keer zal passeren.'

Het waren bemoedigende woorden van een winnaar die niet al te zeer onder de indruk was geweest van zijn tegenstander. Het verlies van de derde set weet Hewitt vooral aan zichzelf. 'Het is lastig om je weer op te moeten laden als je het gevoel hebt dat je allang in de kleedkamer had kunnen zitten', zei hij.

Hewitt, als eerste geplaatst, zei na zijn drie zeges op rij nog niet helemaal het ritme te pakken te hebben op gravel. Voor een partijtje tegen Schalken bleek dat niveau echter hoog genoeg. 'Hij is altijd een achtenhalf of een negen. Mijn basis is hooguit een zeven', aldus Schalken. Op de toppen van zijn kunnen heeft Schalken weliswaar de potentie om gelijke tred te houden met de nummer één van de wereld, maar dat hield hij gisteren niet langer dan een paar games vol.

Het is illustratief voor de carrière van Schalken die vele beloften inhoudt, maar nog altijd niet tot volle wasdom is gekomen. Verder dan een plaats in de topdertig lijkt er vooralsnog niet in te zitten, hoewel hij zich voor dit seizoen veel ambitieuzere doelen had gesteld.

Toen het seizoen nog moest beginnen sprak Schalken enthousiast over een plaats bij de toptwintig van de wereld. 'Ik zet hoog in', zei hij toen, want alleen dan tel je echt mee.' Ook Davis Cup-captain Tjerk Bogtstra, tijdens Roland Garros zijn tijdelijke coach, ziet voor Schalken een grotere toekomst weggelegd. 'Sjeng moet overtuigd raken van zijn mogelijkheden. Hij is misschien wel beter dan hij zelf denkt', zei hij begin dit jaar na de Davis Cup-ontmoeting tegen Frankrijk.

De beoogde wervelende seizoenstart bleef evenwel uit. In plaats daarvan noemde Schalken zijn seizoen tot dusver 'het meest onprettige van alle voorgaanse seizoenen'. Van de veertien gespeelde toernooien verloor hij er acht (onder meer Rotterdam, Scottsdale, Indian Wells en Monte Carlo) al in de eerste ronde. Hij verloor het vertrouwen in zichzelf en bovendien in de samenwerking met zijn coach Alex Reijnders en besloot vorige maand daarom zijn eigen weg te bewandelen.

'Ik was het helemaal kwijt, ik had zoveel verloren. Pas twee, drie weken geleden begonnen de slagen eindelijk weer te vallen', zei Schalken na zijn eerste partij tegen de Peruaan Miranda. Een duwtje in de goede richting was daarmee gegeven, maar om een werkelijk gevaar te vormen voor de nummer één van de wereld bleek meer nodig dan twee gewonnen partijtjes tegen spelers die op de wereldranglijst rond de top-200 balanceren.

De vorm tegen Hewitt was weliswaar terug, het zelfvertrouwen nog niet. 'Dit is het verschil tussen vorm en topvorm', zei Schalken. Op het moment van grote achterstand produceerde hij de meest fantastische passeerslagen, in het geval hij een voorsprong kon pakken sloeg hij ettelijke ballen uit of in het net.

Na een kansloze 6-1 nederlaag in de eerste set verliet hij zijn verdedigende stelling voor een aanvallender tactiek, die tot 5-4 in de tweede set het beoogde resultaat bracht. Zodra hij kansen kreeg de setwinst naar zich toe te trekken viel Schalken echter weer terug op de lange rally's.

Schalken: 'En dat kan dus niet, want dat spelletje vindt Hewitt ook fijn. Het is jammer. Het niveau begint te komen, maar het is nog niet de vorm die ik nodig heb om van hem te winnen.' En dus kon ook deze Grand Slam-wedstrijd worden toegevoegd aan het rijtje 'snel vergeten derde-ronde-wedstrijden'.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden