Rusland is meer dan Moskou en Sint-Petersburg

Zeven reistips

De koers van de roebel staat nu zo laag dat het een uitgelezen moment is om naar Rusland te reizen. Zeven bestemmingen buiten Moskou en Sint-Petersburg.

De Vilyuchinsk-vulkaan in Kamtsjatka. Foto Getty Images/Robert Harding World Imagery

Kamtsjatka

De meeste mensen kennen het schiereiland Kamtsjatka alleen van het bordspel Risk, want het is verschrikkelijk ver reizen. Verder dan Japan. En het is er een grote wildernis. Vulkanen (actieve vulkanen), veel bomen en een stuk of zesduizend bruine beren. Er woont dan ook bijna geen mens. Het kost ook nog eens een fortuin om er te komen. Maar toch beginnen er steeds meer toeristen naartoe te trekken. Er zijn steeds meer faciliteiten voor bergbeklimmen, zeiltochten en wandeltochten over vulkanen. Nog een reden om naar Kamtsjatka te gaan: je kunt zeggen dat je aan het eind van de wereld gestaan hebt. Als je voor die tijd niet opgegeten bent door een beer, tenminste.

Kazan

Kazan, hoofdstad van Tatarstan: het klinkt spannend en dat is het ook. De naam van de stad betekent in het Tataars niet voor niets 'kookpot'. Dit is waar Europa en Azië samenkomen, en soms botsen. Hier vermorzelde Ivan de Verschrikkelijke in de 16de eeuw de Tataren - met als aandenken de bekende kathedraal met gekleurde torentjes in Moskou. Zelfs het eten heeft een spannende naam: tsjak-tsjak, gefrituurde deegballetjes met een zoete smaak. Kazan is een mix van minaretten en koepels. Straten worden er aangeduid in het Tataars en Russisch (reken er niet op dat ze ook nog het Engels beheersen). Om wat van het land te begrijpen, is het Nationaal Museum van de Republiek van Tatarstan opgericht - toegang nog geen 2 euro. Kazan is tevens een goede opstapplek voor boottochten over de Wolga. Dat kan uitgebreid, helemaal tot aan de Kaspische Zee, of in een dag, op en neer naar het ronde eilandje Sviazjsk.

Het klooster van Raifa. Foto Getty Images/Lonely Planet Image

Karelië

Om het in Rusland naar je zin te hebben, moet je per definitie een beetje van survivallen houden. Dat geldt zeker voor de republiek Karelië. Dit is het land van de kloven en grotten, van wouden en watervallen. Je kunt er duiken, hiken en kanoën. Het stadje Sortavala is de juiste uitvalsbasis voor tochten de natuur in. Niet te missen is het eiland Valaam in het Ladogameer - het grootste meer van Europa - met een 14de-eeuws klooster en prachtige baaien. Wel goede wandelschoenen aantrekken, want het eiland is groot. Alternatief is met een groep meereizen, dan is het vervoer geregeld. Nog zo'n sprookjesachtig eiland in Karelië is het kleine Kizhi, in het tevens reusachtige Onegameer. Ook wie niet tegen kerken kan, zal onder de indruk zijn van de twee kerken van Kizhi: dertig torentjes en helemaal van hout gemaakt. Opgelet voor giftige teken trouwens.

Middeleeuwse kerk in Karelië. Foto Getty Images/age fotostock RM

Jekaterinenburg

Jekaterinenburg is een bizarre stad en dat maakt het er zo leuk. De stad is ongelooflijk rijk aan geschiedenis, maar ook weer niet. Neem de Kathedraal op het Bloed. Het lijkt een eeuwenoud orthodox bouwwerk, maar is in werkelijkheid opgeleverd in 2003. Eerst stond hier een mooi huis, maar dat werd afgebroken door Boris Jeltsin - toen burgemeester van Jekaterinenburg en later de eerste Russische president. Hij wilde van de geschiedenis van het huis af omdat het een tsaristisch bedevaartsoord dreigde te worden: in de kelder werd de laatste tsaar samen met zijn gezin een kopje kleiner gemaakt. Een ander mooi voorbeeld van de rare mix tussen oud en nieuw is de wijk met de toepasselijke naam Kerkhof van Huizen: de laatste houten huisjes worden er ingeruild tegen onsamenhangende nieuwe gebouwen, sommige met een soort kerktorentje bovenop. Voor meer (enigszins gecensureerde) Russische geschiedenis is het spiksplinternieuwe Jeltsin Centre met Engelse rondleidingen een aanrader. Aardig café is De Bar Die Verlies Draait aan de Straat van het Rode Leger, maar Russischer is de Pelmeni Club met de traditionele deegbolletjes gevuld met vlees.

De rivier de Iset bij Jekaterinenburg. Foto Getty Images/Lonely Planet Images

Baikal

Het banaanvormige Baikalmeer is met een lengte van 636 kilometer het grootste meer van Rusland, maar is geschikter voor wandelaars dan voor zwemmers. Dat heeft ermee te maken dat het water vrij koud is en dat de natuur rondom het meer fantastisch is. In de heuvels en bergen liggen goede wandelroutes en je kunt op mooie plekken een tentje opzetten. Je kunt er ook klimmen, fietsen, duiken, varen, vissen of in warmwaterbronnen zitten. Praktisch startpunt voor een vakantie naar Baikal is Irkoetsk, een stad aan de Trans-Siberische spoorlijn. Je kunt ook besluiten in de trein te blijven zitten, dan kom je in Vladivostok en kun je zo door naar China - maar dat is slechts een klein landje vergeleken met Rusland.

Het Baikalmeer in Siberië. Foto Getty Images/Moment Open

Tobolsk

Tobolsk is hartstikke leuk als je er niet te veel van verwacht. De enige manier om er te komen, is met een treinrit van vier uur vanuit Tjoemen, een oliestad in West-Siberië. In het oude deel van Tobolsk, boven op een heuvel, kun je het enige kremlin van Siberië bekijken en het verrassende museum van Minsalim bezoeken, een man die kunstwerken maakt van botten. De levendigste plek is het houten restaurant Ladejni, herkenbaar aan twee kanonnetjes bij de ingang. 's Avonds is er soms zelfs livemuziek. Valt het toch allemaal tegen in Tobolsk, dan kun je altijd nog gaan bowlen op de begane grond van het New Tobol Hotel.

Het kremlin van Tobolsk. Foto Getty Images/Perspectives

Rostov Veliki

Ouder en authentieker dan Moskou zijn de stadjes ten noordoosten van de hoofdstad. Samen vormen ze de Gouden Ring en dat is wel logisch: allemaal zijn ze te herkennen aan schitterende kremlins (ommuurde stadskernen) met uivormige koepeltjes van goud. Het heeft dan ook weinig zin ze allemaal te bezoeken. Een van de rustigste stadjes van de ring is Rostov Veliki, eenvoudig bereikbaar per trein vanuit Moskou. Het parelwitte kremlin is achthonderd jaar oud en heeft een tuin met sappige appels. Ook het museum met orthodoxe iconenkunst is een bezoekje waard, al is het maar om je te vergapen aan het grote aantal oude vrouwen die in de kamertjes van het museum zijn gestationeerd. De beste plek om te gaan eten is Appetit, vanwege het leuke binnenplaatsje. Beste slaapplek is Khors, een houten gasthuis van een experimentele kunstenaar met lange haren. Op het dak heeft hij wat tuinstoelen vastgeschroefd van waaruit je prachtig uitkijkt over meer Nero en rustig in slaap kan dommelen.

Klooster in Rostov Veliki. Foto Getty Images/DeAgostini