Ruimtepuin

En dan nu de weersverwachting: af en toe een bui, met lokaal kans op een vallende satelliet. Onderzoekers van NASA waarschuwden de afgelopen weken dat rond vrijdag 23 september hun Upper Atmosphere Research Satellite zou neerstorten. Hij is zo groot als een vrachtwagen en verbrandt niet volledig in de atmosfeer. Brokstukken van staal en titanium vallen op aarde. Waar precies? NASA had geen idee. Kon overal zijn, van hier tot Hawaii.


Raket- en satellietbouwers bekommeren zich zelden om wat er met hun afgedankte speeltjes gebeurt. Deze maand publiceerde het National Research Council een lijvig rapport over de puinhopen van vijftig jaar ruimtevaart. Neerstortende klimaatsatellieten zijn niet eens de grootste zorg; de kans dat ergens op de wereld een mens wordt getroffen is 1 op 3.200. Nijpender is al het schroot dat jarenlang blijft rondzweven. In de populaire Low Earth Orbit bevinden zich inmiddels miljoenen objecten, variërend van vuilniszakken van astronauten tot de restanten van ontploffende rakettrappen. In 2009 knalden al eens twee satellieten op elkaar, resulterend in ontelbare brokstukken die weer nieuwe botsingen kunnen veroorzaken. Al die kettingreacties brengen de National Research Council tot een sombere conclusie: het tij keren kan al niet meer, rond de aarde wordt het vroeg of laat één grote no-go-area.


Dat ruimtepuin gevaarlijk kon worden, was al sinds de jaren zeventig bekend. Wat volgde was een politiek schouwspel dat doet denken aan klimaatconferenties. Met z'n allen om de tafel en beterschap beloven, maar vooral geen bindende overeenkomsten sluiten. Wel veel met het beschuldigende vingertje wijzen naar nieuwe spelers op het toneel, zoals de Chinezen. Uiteindelijk gaan alle partijen naar huis om voor goedkope en vuile oplossingen te kiezen, want 'als hij dan ik ook'.


Begin december staat in Johannesburg de volgende klimaattop op het programma. Ik hoop dat de deelnemers zullen stilstaan bij hoe slim de raketgeleerden het ruimtepuin hebben aangepakt. Zo moet het dus niet.


twitter.com/toniemudde post@toniemudde.nl


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden