Robin Hood is voor even terug in Sherwood

Gesterkt door de uitslag van de Europese verkiezingen hopen de leden van UKIP nu ook op hun eerste zetel in het Britse Lagerhuis.

NEWARK - De Vrolijke Volgelingen van Robin Hood zijn terug in omgeving van Sherwood Forest. In het centrum van het middeleeuwse stadje Newark-on-Trent delen ze paarse ballonnen uit, maken ze grappen en bevolken ze de terrasjes. Het zijn de Merry Men (and Women) van UKIP. Euforisch na het winnen van de Europese verkiezingen, hopen de radicale eurosceptici vandaag bij een tussentijdse verkiezing hun eerste zetel in het Lagerhuis te veroveren. Volgens de opiniepeilingen moeten ze hopen op een wonder.


De 'kippers' vinden immers een strak georganiseerd peloton van Conservatieve maatpakken, met blauwe ballonnen, tegenover zich. Die spelen een thuiswedstrijd. Immers, het middeleeuwse stadje vormt het hart van een True Blue-kiesdistrict. De vrees voor de manschappen van Nigel Farage is dusdanig groot dat het besturen van het koninkrijk tijdelijk is opgeschort. De 303 Conservatieve kamerleden, inclusief ministers, zijn door de partijleiding voor een corveedienst naar het stadje in Nottinghamshire gesommeerd. Sheriff David Cameron zelf is vier keer langs geweest.


Het is niet voor het eerst dat Newark door de ridders van de democratie wordt belegerd. Tijdens de burgeroorlog, rond 1643, was deze strategisch gelegen stad een koningsgezind bolwerk tegen de parlementaire troepen van Oliver Cromwell. Nu speelt de strijd zich voornamelijk af op en rond het marktplein, waar twee leegstaande winkelpanden dienst doen als basiskamp. Aan de zuidzijde bevinden zich de Tories, terwijl de troepen van UKIP-kandidaat Roger Helmer, een voormalige Conservatief, aan de noordkant zijn gelegerd.


Het blijkt lastig te zijn om de Conservatieve kandidaat, de 32-jarige miljonair Robert Jenrick, te traceren. De strategie van de Tories lijkt erop gericht te zijn om deze huisjesmelker en manager van Christie's zo goed mogelijk verborgen te houden voor de pers. De 70-jarige Helmer daarentegen is persvriendelijk, hoe onvriendelijk de pers ook voor hem is. De europarlementarier komt over als een charmante, wat ouderwetse man die moeilijk kan wennen aan moderne manfestaties als het homohuwelijk en klimaatverandering.


Op dinsdag hebben de paarse pimpernels het snode plan bedacht een verrassingsaanval te openen op het nabijgelegen dorpje Averham, thuishaven van het Robin Hood-theater. Jaguars, MG Rovers en taxi's trekken het Conservatieve heartland in. De komst van politici, persmuskieten en paparazzi overvalt de bewoners. Gordijnen bewegen. Deuren blijven dicht. Een tuinierend stel is te laat om weg te komen, maar blijkt Helmer te steunen. In de boerderij 'Goodwyne', iets verderop, blijkt de vrouw des huizes de Tories trouw te blijven terwijl haar man bekent vreemd te gaan bij UKIP.


Al rap is het hoog tijd voor de kroeg, waar Helmer zichzelf demonstratief op een lime soda trakteert. 'Nigel (Farage, red.) heeft hier zelfs koffie gedronken', lacht hij. Zijn gevolg bestaat uit verse europarlementariërs, gemeenteraadsleden en dr. Raj Chandran, een gepensioneerde huisarts van Sri Lankaanse komaf die de Conservatieve Partij twee jaar geleden heeft verruild voor UKIP. Hij zegt gecharmeerd te zijn van het plan van Farage om immigratie uit het Gemenebest te laten prevaleren, mits hoogopgeleid, boven dat uit Oost-Europa. Collega's noemen Chandran liefkozend 'de doctor'.


Na het kroegmaal volgt een invasie van het winkelcentrum van Bingham. Pogingen om jongere kiezers te binden mislukken, maar de arbeidsongeschikte bouwvakker Ben Stokes (54) heeft wel oren naar de boodschap van UKIP. 'Stemmen heb ik al lang niet meer gedaan. Ik kreeg steeds meer de indruk dat politici hun zakken aan het vullen waren. Daarom wil ik UKIP een kans geven. Misschien zien zij politiek wel als een roeping.' Het cynisme is niet onbegrijpelijk. 'Blair Babe' Fiona Jones, die Newark in 1997 veroverde, ging ten onder aan beschuldigingen van fraude, terwijl haar opvolger, de Tory Patrick Mercer, geld bleek te vragen voor het stellen van kamervragen.


Voor teleurgestelde kiezers is UKIP, een groep exentrieke amateurs die door de pas overleden perschef Mark Fitzgeorge-Parker fraai zijn beschreven in het boek Cranks and Gadflies (Zonderlingen en steekvliegen), een alternatief, maar zij dreigt een serieuze partij te worden. 'Wij zijn altijd een groep vrijbuiters geweest, eigengereid, openhartig en roekeloos', reflecteert Helmer, getooid met koloniale snor, 'dat heeft natuurlijk z'n charme, maar door het succes worden we vanzelf professioneler. Het belangrijkste is dat we heldere taal blijven spreken en lol blijven houden.'


Op de zonnige Botermarkt van Newark verkeert het volksleger nog steeds in een opperbeste stemming, ook al heeft het plaatselijke gokkantoor de kansen op een UKIP-zege naar beneden bijgesteld. Buiten haar kaartenwinkeltje slaat Dawn de politieke strijd meewarig gade. Ze heeft andere zorgen aan haar hoofd. 'De zaken gaan niet goed en politici bieden geen enkele steun aan kleine ondernemers. ' Stemmen gaat ze niet, ook niet op de Merry Men. Voor haar is de proteststem een gepasseerd station.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden