Rijzende ster in de zonnesector

De teststralen van de Delftse start-up Eternal Sun trekken wereldwijd zonnepaneelverkopers. Ook autofabrikanten die willen weten wat zonlicht met een dashboard doet, kloppen aan.

Vorige week maandag landden twee zwarte helikopters tussen de madeliefjes en paardenbloemen op het braakland aan de Molengraaffsingel in Delft, pal achter de A13. Uit de helikopters stapten Khalid A. Al-Falih, bestuursvoorzitter van Saudi Aramco, 's werelds grootste energiebedrijf, en Ali bin Ibrahim Al-Naimi, de Saoedische minister van Petroleum.


Ze kwamen op visite bij Eternal Sun, een Delftse start-up die zonnesimulatoren maakt in YESDelft, de broedplaats voor technologiebedrijven van de TU Delft. De simulatoren kunnen met een nauwkeurigheid van 98 procent zonlicht nabootsen. Ze worden door onderzoekscentra als TNO en ECN gebruikt om de kwaliteit en het rendement van zonnepanelen te testen.


Eternal Sun-CEO Chokri Mousaoui (30) is nog amper bekomen van de verbazing over het hoge bezoek. 'De topman van de grootste oliemaatschappij ter wereld komt praten met een klein bedrijfje uit Delft om van ons te leren hoe ze het beste zonne-energie kunnen winnen. Ze hadden behalve helikopters ook een konvooi limousines bij zich. Normaal gesproken sta je als burger bij dit soort hoog bezoek achter de beveiligers, nu stonden de beveiligers achter ons.'


Het lijkt ironisch dat een land met een gemiddelde zomertemperatuur van 45 graden de kunst komt afkijken in het solair gehandicapte Nederland. 'Maar het probleem in Saoedi-Arabië is dat het overdag weliswaar heet is, maar 's nachts zeer koud', zegt Mousaoui, die technische bestuurskunde studeerde aan de TU Delft. 'Temperatuurschommelingen zorgen voor metaalmoeheid. Bovendien hoopt zich veel zand en stof op in het paneel. Voor je dan 100 megawatt aan zonnepanelen gaat aanleggen, wil je eerst weten wat de gevolgen zijn voor de kracht van de zonnepanelen en voor het rendement op je investering. Wij kunnen dat testen.'


Eternal Sun bestaat pas sinds 2011, maar de klantenkring omspant al een groot deel van de wereld. 'China, Singapore, Japan, India, Zuid-Korea, Qatar, maar ook verscheidene Europese landen', somt Mousaoui op. De simulatoren van Eternal Sun kosten, afhankelijk van het formaat, tussen de 175 en 250 duizend euro. Het bedrijf verdient niet alleen aan de verkoop van simulatoren, maar ook aan het uitvoeren van tests voor bijvoorbeeld verkopers van zonnepanelen.


Frustratie was de voedingsbodem van Eternal Sun. In 2011 bouwde mede-oprichter Stefan Roest voor zijn afstudeeronderzoek aan de TU Delft een nieuw type zonnepaneel. Mousaoui: 'Op een bepaald moment wilden we testen hoe sterk het paneel was. Maar met de testinstrumenten van toen konden we dat niet accuraat genoeg doen, ons zonnepaneel was te nieuw. Dat was een groot probleem. We besloten het dan maar zelf op te lossen. We zijn in de studieboeken gedoken en hebben maanden aan een apparaat gewerkt dat ons paneel kon valideren. We waren pisnijdig, want we liepen vertraging op, terwijl we ons zonnepaneel zo snel mogelijk wilden vermarkten.'


Toen ze klaar waren bleken Mousaoui en Roest met hun simulator de hoogste norm ter wereld te hebben bereikt qua zonlichtnabootsing. 'Dit moeten we patenteren', zei hun professor. 'Een onderzoeksgroep van TNO kwam langs en wilde ons eerste systeem meteen kopen. De vertraging bleek achteraf gezien behoorlijk vruchtbaar.'


'Zonlicht bestaat volgens de natuurkundeboekjes uit drie componenten', legt Mousaoui uit. 'De eerste is het spectrum, het kleurenpalet van violet tot rood. De tweede is uniformiteit: wat de zon in tegenstelling tot een lamp heel goed kan, is op elke pixel oppervlak even veel lichtintensiteit creëren. Als je in de zon ligt, word je als het goed is op elke plek even bruin. Het derde element is stabiliteit: licht kan over een langere tijd heel stabiel blijven. Wij hebben voor elk component een innovatie bedacht waardoor we met een afwijking van maximaal 2 procent het zonlicht kunnen nabootsen.'


Het zonnepaneel waarmee Roest en Mousaoui aan het begin van hun afstudeeronderzoek nog de zonnebranche wilden veroveren, ligt stof te happen in het Eternal Sun-museum, zegt Mousaoui. 'Je moet een keuze maken, je kunt niet twee dingen tegelijk doen.'


Die keuze heeft goed uitgepakt. Eind november won Eternal Sun in het Californische San José een Global Ideas Award tijdens het jaarlijkse Cleantech Open global forum, een prestigieuze prijs op het gebied van schone energie. Mousaoui mocht zijn bedrijf presenteren voor een jury van durfkapitalisten, onderzoekers en captains of industry uit Silicon Valley.


'De jury vond het mooi dat we met zo'n klein team en zonder externe financiering zo snel waren gegroeid. En ze vonden het gaaf dat wij met ons systeem allerlei klimaatcondities kunnen nabootsen: zonlicht, temperatuurschommelingen, luchtvochtigheid. Zonlicht nabootsen biedt allerlei mogelijkheden: medische lichttherapie, fotosynthese om planten te laten groeien, of het testen van materialen op zonbestendigheid, van tuinmeubilair tot chemische componenten.'


De prijs heeft veel deuren geopend. 'Een dag na de prijsuitreiking waren we op Al Jazeera, het tijdschrift Forbes schreef over ons.' Ook begonnen ze plots opdrachten te krijgen uit de auto-industrie. 'Autofabrikanten willen hun dashboards, stuurwielen, lak en airbags testen op de klimaateffecten. Hun auto's moeten 25 jaar meegaan, dus moeten ze weten wat het degradatie-effect van de zon is op hun materialen.'


Mousaoui sprak in Silicon Valley ook met investeerders. 'Het probleem is dat zij vaak als voorwaarde stellen dat we naar Californië verhuizen. Dat willen we voorlopig niet. De kracht van een start-up zijn de korte lijntjes. Als je een deel van je bedrijf naar de Amerikaanse westkust verplaatst, haal je meteen een hoop kracht uit je bedrijf, al is het maar omdat je met een groot tijdsverschil te maken hebt.'


Eternal Sun wil volgende maand wel een financieringsronde organiseren om extern kapitaal aan te trekken. 'We krijgen ontzettend veel aanvragen binnen en hebben meer werknemers nodig om alle klanten te bezoeken en voldoende simulatoren te kunnen bouwen. In totaal hebben we sinds 2011 vijftien systemen verkocht, maar er is interesse voor het tienvoudige.'


Eternal Sun heeft op dit moment nauwelijks iets te duchten van concurrentie, maar Mousaoui beseft dat die luxe van korte duur zou kunnen zijn. 'Heel veel Nederlandse partijen in de zonnesector zijn op de fles gegaan door goedkope concurrentie uit China. Wij doen net iets anders, wij maken geen zonnepanelen, maar we testen ze. Tegelijkertijd maken we ons geen illusies, we zullen op een gegeven moment concurrenten krijgen. We kijken nu heel goed aan wie we verkopen. We doen nu zaken met buitenlandse certificeringsinstellingen en toonaangevende onderzoeksinstituten à la TNO. Want als wij eenmaal de standaard zijn in de industrie, dan wordt het heel moeilijk om tegen ons op te boksen.'

undefined

Bedrijf: Eternal Sun

Waar: Delft

Sinds: 2011

Aantal werknemers: elf

Jaaromzet: 1 miljoen euro

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden