ReportageBadr vs Verhoeven

Rico versus Badr: ‘Voor deze twee kickboksers ga je toch op het puntje van je stoel zitten’

Badr Hari (l) test in de zogeheten staredown alvast de adem van Rico Verhoeven. Beeld Klaas Jan van der Weij /de Volkskrant

Het vorige gevecht werd door een blessure van Badr Hari een fiasco. Het heeft de verwachtingen voor de clash van zaterdagavond in het Gelredome tussen kickboksers Rico Verhoeven en Hari alleen nog maar meer opgepompt. Toch klinkt er ook kritiek. ‘Dit is puur voor de commercie.’

De spanning giert vrijdag door de zaal als Rico Verhoeven en Badr Hari eindelijk lijf-aan-lijf komen te staan in het Arnhemse sportcentrum Papendal. Tientallen mobieltjes gaan de lucht in, Hari’s joelende Badr Army overstemt met gemak de aanhangers van wereldkampioen kickboksen Verhoeven. ‘Hier is geschiedenis in de maak’, joelt de Amerikaanse spreekstalmeester.

Ondanks de eerdere trashtalk en de opgepompte verwachtingen krijgt de traditionele staredown voor hun gevecht een onverwachte wending. Met een hand en een overtuigende knuffel nemen Verhoeven en Hari vrijdagmiddag afscheid van elkaar.

Uitdager met rafelranden

Natuurlijk heeft kickbokspromotor Glory het gevecht tussen Verhoeven en Hari in de markt gezet als dat tussen de smetteloze kampioen en de uitdager met de rafelranden. Het bijna uitverkochte Arnhemse Gelredome is zaterdagavond het toneel van ‘The Best’ versus ‘The Baddest’. Van twee vechters die weten dat naar hun confrontatie meer wordt uitgekeken dan vermoedelijk welke kickbokspartij ook.

De vorige ontmoeting tussen Verhoeven en Hari liep drie jaar geleden in het Duitse Oberhausen uit op een sof: na een trap tegen zijn onderarm gaf Hari in de tweede ronde op met een spierscheuring. Nog in de ring benadrukten beiden dat een herkansing er moest en zou komen. Voor Verhoeven was het zelfs een voorwaarde om bij te tekenen bij Glory. ‘Rico won wel van Badr, maar hij heeft niet de egards gekregen waar hij op uit was’, zegt Verhoevens manager Karim Erja.

‘Unfinished Business’ is dan ook de ondertitel van de strijd in het voetbalstadion van Vitesse geworden. Niet eerder zullen 30 duizend man getuige zijn van een kickbokswedstrijd onder de vlag van Glory, volgens de kickbokspromotor is de partij in liefst 180 landen op tv te zien.

Vorige gevecht

Hari en Verhoeven stonden één keer eerder tegenover elkaar, drie jaar geleden. Toen eindigde het gevecht in een deceptie, wegens een blessure bij Hari. 

In het gat gedoken

‘Dit is het grootste gevecht in ons bestaan’, zegt Marshall Zelaznik, de Amerikaanse ceo van moederbedrijf Glory Sports International. Met GSI doken de Franse investeerder en vechtsportliefhebber Pierre Andurand en twee anderen in het gat dat het ter ziele gegane K1 in 2011 had achtergelaten. De Nederlanders Peter Aerts, Ernesto Hoost, Remy Bonjasky en Semmy Schilt werden legendes als wereldkampioenen van de Japanse kickbokscompetitie. En door het einde van de K1 kreeg Glory de beste vechters haast in de schoot geworpen, zegt Hoost. ‘Glory was het enige dat er op dat moment nog over was.’

Door de overname van de Europese kickboksliga It’s Showtime in 2012 sloeg Glory een grote slag. En met inmiddels 150 vechters onder contract, de meesten mannen, durft Zelaznik de stelling aan dat de beste vechters ter wereld voor zijn organisatie uitkomen, en niet voor concurrenten als het Aziatische One FC of het vanuit Alkmaar opererende Enfusion. ‘We betalen ze ook het meest en zorgen voor de beste omstandigheden.’

Tv-gelden

Hoeveel prijzengeld er deze keer op het spel staat, is niet bekend. Maar aan hun vorige (en enige) krachtmeting zouden Verhoeven en Hari elk een half miljoen tot 1 miljoen euro hebben overgehouden. Voor Glory staan daar sponsoring, kaartverkoop en tv-gelden inkomsten tegenover. In Nederland zendt Veronica het gevecht uit.

De populariteit van het kickboksen in Nederland is ontegenzeglijk verder aangewakkerd sinds het vorige, in de knop gebroken gevecht tussen Verhoeven (30) en de 35-jarige Hari. ‘Het Rico-effect verklaart voor een deel waarom er nu tussen de 80- en 200 duizend kickboksers in Nederland zijn, afhankelijk van of je de kickbokslessen in sportscholen meetelt’, zegt Barry Smit van de Vechtsportautoriteit. ‘De sport is meer mainstream geworden, kickboksers zitten tegenwoordig aan tafel bij De Wereld Draait Door.’

Over zowel Verhoeven als Hari wordt een docuserie uitgezonden, beiden kregen een eigen cover op Men’s Health. Dat met Verhoeven voorop verkocht online net iets beter, aldus het blad.

Wereldtitel

De spanning voor ‘Collission 2’ is de laatste maanden door de vechters almaar opgevoerd. Hari zegt het niet meer te doen voor winnen alleen. ‘Eeuwige roem’ is waarnaar hij streeft. Verhoeven vergeleek hun gevecht met de WK-finale in het voetbal. Hij besloot zijn wereldtitel aan de partij te verbinden.

Verhoeven stond sinds september 2018 niet meer in de ring, de meervoudig wereldkampioen heeft de status bereikt dat hij niet meer dan twee gevechten per jaar hoeft aan te gaan. Hari, die voor zes gevechten tekende bij Glory, werd logischerwijs zijn eerstvolgende tegenstander.

Verhoeven stelde daarbij wel een eis: voor hij zijn contract zou vernieuwen, wilde hij weten welke maatregelen Glory neemt tegen dopinggebruikers. In maart 2018 hadden controleurs van de Dopingautoriteit in de urine van Hari sporen van een verboden middel aangetroffen tijdens een Glory-evenement in Rotterdam. Drie anderen werden eveneens betrapt.

Glory was vrijwillig met de Dopingautoriteit in zee gegaan, dopingcontroles zijn in het kickboksen ongebruikelijk. Maar na vier dopinggevallen was het voor de kickbokspromotor vooral zaak de imagoschade in te perken. De samenwerking met de Dopingautoriteit hield op te bestaan. Voorzitter Herman Ram van de Dopingautoriteit: ‘Ze hebben goede bedoelingen gehad bij Glory. Maar de consequenties van het antidopingbeleid zijn voor hen, denk ik, te zwaar geworden.’

Glory Collission 2

Het kickboxgala is zaterdag vanaf 20.00 uur tot middernacht rechtstreeks te zien op Veronia. Het gevecht tussen Hari en Verhoeven zit aan het einde van het programma. 

Rentree

Omdat de Dopingautoriteit de zaken niet wilde laten vallen, werden er straffen uitgedeeld. Dus maakt Hari zaterdagavond na een dopingschorsing van negentien maanden zijn rentree. Zelaznik verzekert dat alle vechters in het Gelredome na afloop op doping worden gecontroleerd. Daarvoor heeft Glory het International Testing Agency ingehuurd, dat deels wordt betaald door het Internationaal Olympisch Comité.

De spagaat waarin Glory verwikkeld raakte na de positieve dopingcontroles – wie controleert, kan ook iets vervelends vinden – heeft Glory volgens kickbokspionier Thom Harinck aan zichzelf te wijten. ‘Glory is een promotor die zich gedraagt als een sportbond, met een eigen straf- en protestcommissie, met eigen ballotage. Ook de ranglijst bepalen ze zelf. Dat kan niet. Een bond bepaalt zulke dingen, de promotor voert slechts de regels uit. Maar zij bepalen wie tegen wie vecht.’

De Belgisch-Marokkaanse kickbokser Jamal Ben Saddik vond het onbegrijpelijk dat niet hij, maar Hari de ring in mocht tegen Verhoeven. Als winnaar van het zwaargewichtentoernooi in Rotterdam dacht Ben Saddik zich vorig jaar december te hebben verzekerd van een confrontatie met de regerend kampioen. ‘Dit is puur voor de commercie, anders kan ik het niet uitleggen’, verklaarde hij de keus voor Hari.

Meer exposure

Onzin, zegt Verhoevens manager Erja: ‘Niemand kan een claim leggen op een gevecht met Rico. En Ben Saddik heeft al eens tegen hem gevochten, terwijl hij dat recht ook niet had.’ Daarbij: Verhoeven versus Hari levert nu eenmaal meer exposure op, zegt oud-K1-kampioen Hoost. ‘En men kijkt in deze wereld toch eerst naar de centen.’

Remy Bonjasky, die samen met Ben Saddik voor Veronica de partij analyseert, spreekt vooral van een geweldige matchmaking. Daarbij draait het om de vraag welke twee vechters de meest aantrekkelijke wedstrijd opleveren, niet wie er het beste op papier zijn. ‘En voor deze twee ga je toch op het puntje van je stoel zitten.’

Zelaznik: ‘Of het nu de matchmaking is of beslissingen van de jury, mensen hebben altijd het gevoel dat er iets onderhands wordt beslist.’ Verhoeven en Hari nemen volgens hem ‘unieke kwaliteiten’ mee de ring in.

En ja, zegt de Glory-baas, ‘Ik weet dat Badr bij jullie een reputatie heeft als een bad boy’. Hari moest de cel in voor de mishandeling van zakenman Koen Everink, al speelde die veroordeling geen rol tijdens de contractonderhandelingen met Glory. Zelaznik: ‘We willen geen overlords zijn die uitmaken wie deugt en wie niet. Hoe je vandaag bent, bepaalt niet dat je morgen ook zo bent.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden