Recycleraket moet geld besparen

Met raketten die meer dan één keer bruikbaar zijn, slaat de Amerikaanse ruimtepionier Elon Musk een slag. Hij hoopt geschiedenis te maken, maar ook zijn concurrenten hebben slimme plannen.

AMSTERDAM - De wedloop tussen commerciële partijen om ruimtevaart betaalbaar te maken, is weer een stap verder. De Amerikaanse ondernemer Elon Musk presenteerde vrijdag een nieuwe spaceshuttle die gebruikmaakt van recyclebare raketten.


Eerder kreeg de Britse zakenman Richard Branson al toestemming voor zijn alternatieve ruimtevaartshuttle. De private bedrijven willen met kostenbesparingen proberen als eerste 'de gewone man' de ruimte in te krijgen.


De Dragon V2 van Musk zal plaats bieden aan zes personen en is daarnaast in staat om vele tonnen vracht mee de ruimte in te nemen. De zakenman, bekend van de elektrische sportwagenfabrikant Tesla, claimt er een revolutie in de ruimtevaart mee te ontketenen.


Zijn raketten branden niet op in de ruimte, maar komen ongeschonden terug op aarde. Hij kan ze hergebruiken en de prijs van ruimtevluchten daarmee ver omlaag brengen.


Ook de Britse ondernemer Richard Branson zegt een manier gevonden te hebben om mensen goedkoper de ruimte in te krijgen. De excentrieke zakenman kreeg deze week groen licht van de verantwoordelijke autoriteiten om van het Amerikaanse luchtruim gebruik te maken. Dit jaar nog wil hij zijn eerste 'suborbitale pleziervlucht' uitvoeren. Virgin Galactic lanceert passagiers tot een hoogte net buiten de dampkring en laat hen zes minuten gewichtloosheid ervaren.


Ruimtevaart was tot voor kort het terrein van wedijverende overheden, maar dat verandert in rap tempo. Tientallen private organisaties zijn met plannen bezig om de sector een impuls te geven en willen dit decennium nog voor elkaar krijgen dat toeristen kunnen reizen in de ruimte. Ze kunnen die activiteiten ontplooien, omdat de noodzakelijke technologie toegankelijker wordt. Ook is er sprake van deregulering in de sector.


Het probleem is dat ruimtevaart nog niet efficiënt is georganiseerd. Voor iedere lancering bouwen betrokken organisaties een nieuw toestel en nieuwe lanceringraketten. Het is alsof easyJet of KLM voor ieder retourtje naar Londen een nieuwe Boeing moet laten bouwen. De private sector probeert het gat op te vullen en de kosten naar beneden te brengen.


Ook in Nederland zijn start-ups bezig om activiteiten te ontwikkelen. De bekendste is Space Expedition Corporation, waar de rijke zakenman Michiel Mol bij betrokken is. Zijn bedrijf wil eind dit jaar een eerste toeristische missie lanceren vanaf Curaçao.


Ondernemer Elon Musk geldt als een van de meer succesvolle zakelijke ruimtepioniers. Zijn SpaceX voert als eerste private bedrijf de bevoorradingsvluchten uit van het internationale ruimtestation ISS. De presentatie van de Dragon V2 vrijdag moet hem het contract opleveren om vanaf 2016 de astronauten van NASA te mogen vervoeren.


Alle zakenmensen hebben gemeen dat ze diepe zakken hebben en geschiedenis willen maken. De grote man achter de wedloop is Paul Allen, medeoprichter van Microsoft. Hij hielp in 2004 de SpaceShipOne financieren. Dat was het eerste met privaat geld gefinancierde ruimtevaartuig dat mensen in een baan om de aarde schoot. Hij financiert een bedrijf dat de TNT Express van de ruimte hoopt te worden.


Goedkoop is nog wel een relatief begrip. De prijs van een retourtje Virgin Galactic is iets meer dan 145 duizend euro. Space Expedition Corporation biedt de reisjes naar het helaal aan voor een kleine 70 duizend euro.


Anders lanceren


Een andere manier om de prijs van een ticket omlaag te brengen, is de lancering anders te doen. Deze vindt nu plaats vanaf de grond met behulp van kerosineslurpende raketten. Er zijn echter bedrijven die de spaceshuttle eerst de lucht in vervoeren met een straalvliegtuig om haar vervolgens via een zetje de ruimte in te brengen. Zakenman Richard Branson is pionier op dit gebied. Met zijn straalvliegtuig The White Knight Two wil hij dit jaar de eerste ondernemer worden die ruimtevaarttoerisme mogelijk heeft gemaakt.


Crowdfunding


Slimme zakenmannen zoeken het ook in de financiering en marketing. In Amerika hebben twee ondernemers met een crowdfundcampagne een telescoop de ruimte in gekregen. In Nederland pakt zakenman Michiel Mol, die vergelijkbare vluchten als die van Richard Branson aanbiedt, het ook creatief aan. Hij heeft 22 zitplaatsen verkocht aan Unilever. De multinational kan op zijn beurt goede sier maken door de zitplaatsen in te zetten bij een reclamecampagne van Axe. Fans van de deodorant maken kans een vlucht naar de ruimte te winnen.


Raketten recyclen


Ruimtevaart is duur, omdat het materiaal doorgaans maar één keer worden gebruikt. De NASA betaalt meer dan 46 miljoen euro per zitplaats om een astronaut gedurende één periode te vervoeren. Het ligt dus voor de hand om onderdelen recyclebaar te maken. Een manier om te besparen, is de raketten, vaak de grootste investering, vaker te gebruiken. Er zijn verschillende bedrijven die dat mogelijk maken. Zakenman Elon Musk zegt bijvoorbeeld dat hij met zijn Falcon 9-raket de NASA 70 procent van de kosten kan helpen besparen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden