Rebellen rukken op in Sierra Leone

In Sierra Leone rukken strijders van de rebellenbeweging RUF op naar de hoofdstad Freetown. Volgens sommige berichten zouden de rebellen de stad tot op 65 kilometer zijn genaderd....

De Britten zenden een snelle interventie-eenheid, vijf marineschepen en helikopters naar Sierra Leone, om de veiligheid van de Britse burgers daar te waarborgen, zo maakte het ministerie van Defensie gisteren bekend.

Een bron binnen de VN-vredesmacht Unamsil verklaarde dat VN-soldaten zaterdag strijd hebben geleverd met RUF-rebellen tussen de kleine steden Masiaka en Rogberi, ten oosten van de hoofdstad. Unamsil zou onder meer een gevechtshelikopter hebben ingezet. 'We hebben hun de volle laag gegeven', aldus de VN-bron.

Een verslaggever van het persbureau Reuters ter plekke meldde dat driekwart van Rogberi in de as is gelegd. De rebellen ontkenden dat zij Rogberi in brand hadden gezet.

Volgens eerdere berichten waren de rebellen gesignaleerd bij het vliegveldje Hastings, zo'n twintig kilometer buiten het centrum van Freetown. Philip Winslow, woordvoerder van Unamsil, sprak later echter van een 'ongelukkige vergissing'. Feit is wel dat RUF-rebellen in hun opmars materieel van de vredesmacht, waaronder pantserwagens en wapens, hebben buitgemaakt.

De berichten leidden zaterdag tot grote onrust in de hoofdstad. De Verenigde Staten en Groot-Brittannië hebben hun onderdanen opgeroepen Sierra Leone te verlaten. De meeste buitenlanders die nog in Sierra Leone zijn, hebben zich verzameld vlak bij de VN-helikopterplaats vanwaar zij naar Guinee-Conakry kunnen vluchten.

Zondag keerde de kalmte in de hoofdstad terug. 'Er bestaat geen onmiddellijke dreiging voor Freetown', aldus Winslow.

Ondertussen is binnen en buiten Sierra Leone diplomatiek overleg op gang gekomen over de vrijlating van circa 500 VN-soldaten die sinds enkele dagen worden vermist. RUF-leider Foday Sankoh speelt de sleutelrol bij de onderhandelingen. Sankoh woont sinds het vredesakkoord tussen het RUF en de Sierraleoonse president Tejan Kabbah, vorig jaar juli, in Freetown.

Sankoh heeft zowel ontkend dat zijn strijders VN-militairen gevangenhouden, als hen opgeroepen de leden van Unamsil vrij te laten. Zondag zou een gezamenlijke missie van de VN en het RUF naar de binnenlanden van Sierra Leone trekken, in een poging contact te krijgen met de VN'ers en hun vermoedelijke gijzelnemers.

De VN-missie, de grootste in de wereld, heeft nu de beschikking over ruim 8.500 man. Dit zouden er 11.500 moeten worden. De meeste soldaten zijn afkomstig uit India en uit Afrikaanse landen die niet over voldoende middelen beschikken om hun troepen goed uit te rusten.

De crisis die is ontstaan door de gijzeling van VN-soldaten, en de verdwijning van vier Keniaanse militairen , heeft de uitvoering van het vredesproces in Sierra Leone volkomen lamgelegd. Krachtens de overeenkomst zouden in totaal zo'n 45 duizend ex-strijders van RUF en regeringspartijen ontwapend moeten worden. Ook zou Unamsil verkiezingen voor begin volgend jaar voorbereiden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden