Premier League verliest deel van zijn glamour

Het Engelse voetbalseizoen opent morgen met de traditionele wedstrijd om de Community Shield tussen kampioen Manchester United en bekerwinnaar Arsenal....

Arsenal bleek armlastig, Chelsea kwam in Russische handen en Manchester United zag Beckham vertrekken en Ronaldinho niet komen.

De Premier League, die zich graag afficheert als de grootste voetbalcompetitie ter wereld, heeft deze zomer aan glamour ingeboet.

De beste voetballers ter wereld willen niet meer in Engeland spelen – misschien omdat ze een hekel hebben aan de regen, misschien omdat ze rond Kerstmis liever met de familie onder de boom zitten, of misschien omdat de resultaten van de Engelse clubs in de Champions League te weinig aanspreken.

Aan de populariteit van de Premier League bij de supporters zal het niet liggen. De stadions zijn onveranderd vol en entreekaarten zijn vaak alleen op de zwarte markt te verkrijgen. Het gemiddelde bezoekerscijfer is veruit het hoogste van Europa. Met totale inkomsten van 1,8 miljard euro is de omzet van de Premier League groter dan die van de Bundesliga en hoogste Franse divisies samen.

Misschien krijgen de Engelse clubs de rekening gepresenteerd van hun gezonde financiële huishouden. Terwijl in Zuid-Europa grote verenigingen zich probleemloos in de schulden steken, proberen de Engelse clubs hun huishoudboekje in orde te houden. Manchester United – de rijkste club ter wereld – houdt liever zijn aandeelhouders te vriend met een hoog dividend dan zijn supporters met aansprekende prestatie in Europa. Als er geen spelers verkocht worden, dan is er ook geen geld om spelers te kopen, zo is het adagium op Old Trafford.

De club verkocht zijn superster David Beckham, in de hoop met de opbrengst alsnog een aanvaller van wereldformaat te kunnen kopen. Maar een droomduo van Ruud van Nistelrooij met Ronaldinho zal dit seizoen niet op de Engelse velden te bewonderen zijn. De frêle Braziliaan gaf de voorkeur aan Barcelona. 'Hij is niet goed snik', merkte Unitedaanvoerder Roy Keane – al nooit de grootste diplomaat in voetballand – op.

Het was voor coach Alex Ferguson een frustrerende zomer. Bijna een half elftal wees een transfer naar de Theatre of Dreams af: naast Ronaldinho werden ook Harry Kewell van Leeds, Blackburn-vleugelspeler Damien Duff, Joaquin van Real Betis en Daniel van Buyten van Marseille tevergeefs benaderd.

De spelers die wel komen, zullen de harten van Manchesterfans niet sneller doen kloppen: de Amerikaanse keeper Tim Howard, de Kameroense international Eric Djemba-Djemba en de jonge Franse speler David Bellion. Manchester United lijkt nu bijna desperaat in zijn pogingen om nieuwe spelers aan te trekken. Met de Braziliaan Kleberson wordt alsnog getracht een grote naam binnen te halen. En op de valreep wordt eveneens getrokkenaan de Ajacieden Trabelsi en Van der Vaart die tijdens het Amsterdam-toernooi indruk op Ferguson maakten. Maar vooralsnog zal de 30-jarige Sølksjaer het maatje van Van Nistelrooij in de aanval blijven.

Geldgebrek breekt met name Arsenal op. De club, die veel minder rijk is dan Manchester United, zag de salarisrekening in één seizoen met 50 procent stijgen, waardoor financiële problemen onontkoombaar werden.

Daarnaast is Arsenal, dat gisteren overigens een nieuw sponsorcontract met kledingfabrikant Nike afsloot ter waarde van 78,6 miljoen euro, bezig een peperduur nieuw stadion in noord-Londen te bouwen. Coach Arsène Wenger wist ternauwernood een uitverkoop te voorkomen, maar versterkingen trok hij niet aan. Alleen keeper David Seaman werd na bewezen diensten afgedankt – hij speelt dit seizoen bij Manchester City – en vervangen door de van Borussia Dortmund afkomstige Jens Lehmann.

De financiële problemen bij Arsenal speelden Dennis Bergkamp in de kaart. Hij kreeg uiteindelijk toch een nieuw contract aangeboden. Maar het blijft rommelen op Highbury. Niemand zal zich verbazen als de grote sterren – Thierry Henry en Patrick Viera – aan het begin van het seizoen alsnog zullen vertrekken, zeker als de prestaties tegenvallen.

Mogelijk kan Chelsea dit seizoen eindelijk de vaandeldrager van de Londense clubs worden. Paradoxaal genoeg was juist de club met de grootste schuldenlast ook het meest actief op de transfermarkt. Veel had Chelsea te danken aan de Russische olietycoon Roman Abramovitsj die Ken Bates als suikeroom verving en zich niets van de Engelse zuinigheid aantrekt.

Hij zette de geldkraan wagenwijd open. 'Als ik een speler nodig heb om een resultaat te behalen, dan bied ik gewoon meer geld', zei hij bij binnenkomst. Even leek het erop dat Chelsea in navolging van Real Madrid zelfs een compleet wereldelftal bij elkaar zou kopen. Op het wensenlijstje verschenen de namen van Henry (Arsenal), Guti (Real Madrid), Veron (Manchester United), Vieri (Inter), Emerson (Roma), Nesta (AC Milan) en de Nederlanders Davids en Kluivert. Er werd zelfs een waanzinnig bod van meer dan honderd miljoen euro uitgebracht op Real-spits Raul, maar de Spaanse aanvaller had geen interesse.

Uiteindelijk werd voor een slordige 83 miljoen euro ingekocht: Veron, Joe Cole, Damien Duff, Glen Johnson, Geremi en Wayne Bridge zijn dit seizoen op Stamford Bridge te zien. Het contigent Nederlanders bleef met uitzondering van doelman De Goey – hij speelt komend seizoen bij Stoke City – intact.

Niemand verwacht dat het nieuwe 'Chelski' veel zal veranderen aan de grote voorspelbaarheid van de Engelse competitie. De bookmakers denken dat Manchester United de negende titel in twaalf jaar gaat behalen. Arsenal en Liverpool blijven de belangrijkste concurrenten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.