Powell twijfelt niet: hij zal weer onder de 10 seconden lopen

Hij oogt ongeïnteresseerd en vadsig. Maar zodra hij zijn T-shirt uittrekt, staat er een topsprinter. Asafa Powell heeft zijn dopingstraf 'overleefd'. De toptijden komen vanzelf.

HEUSDEN - Asafa Powell heeft de 100 meter in de grootste atletiekstadions van de wereld gelopen, meestal in minder dan 10 seconden. Geen sprinter heeft die magische barrière vaker doorbroken: 81 keer.


Zal het vanavond weer raak zijn? Powell is opgedoken op een ongewone locatie voor een atleet van zijn statuur, een charmant doch bescheiden stadion in het Vlaamse Heusden. De organisator bekent grif dat de 31-jarige Jamaicaan, de voorganger van Usain Bolt als wereldrecordhouder, alleen vanwege zijn geschonden reputatie viel te betalen.


Krap een week geleden werd zijn Jamaicaanse dopingschorsing van achttien maanden door sporttribunaal CAS gereduceerd tot zes maanden. Dat betekent dat Powell zijn straf had uitgezeten en meteen weer in actie mocht komen. In Luzern, twee dagen na de CAS-uitspraak, liep hij zijn eerste wedstrijd in een jaar, in 10,30 seconden. In Heusden wil hij harder.


Powell komt niet over als een topsprinter als hij een uur voor de zaterdagavondrace loom over een grasveld naar een smalle, vierbaans inloopstrook buiten het atletiekstadion loopt. Hij draagt een zwart T-shirt en zwarte trainingsbroek en doet vadsig aan. Tientallen andere atleten die bijkomen van hun wedstrijd of bezig zijn met hun warming-up, negeren de beroemdheid in hun midden.


Het is Jamaicaans warm in Heusden, maar Powell laat niet blijken dat hij het naar zijn zin heeft. Hij doet zijn voorbereiding zonder glimlach af. Hij doet eindeloos versnellinkjes, eerst stijf en voorzichtig, later fel en doelgericht. Hij rekt zijn spieren niet op, hij laat ze oprekken door een broer die sinds de dopingzaak zijn coach is. Terwijl hij lui op zijn rug ligt, drukt de gezette broer zijn stramme benen en voeten in pijnlijke hoeken.


Twee toekijkende bewonderaars horen een passerende Vlaamse coach sissen: 'Doping, vergane glorie.'


Powell deelt de krappe inloopbaan zonder morren met minder sterke atleten die hun spieren warm maken, zoals de jonge Nederlandse sprinter Hensley Paulina. Die verbeterde eerder op de avond zijn beste prestatie van 10,37 naar 10,26, een tijd waarmee hij in de Nederlandse toptien aller tijden staat en zich heeft geplaatst voor deelname aan de EK atletiek.


Als Paulina Powell ooit wil verslaan, is vanavond zijn kans. Maar zodra de voormalige wereldrecordhouder zijn T-shirt uittrekt, lijkt dat een onmogelijke opgave. Met het kledingstuk verdwijnt ook de illusie van vadsigheid. Naast de imposante, glimmende spierbundels van de lange Jamaicaan (1.88 meter) oogt Paulina als een verlegen scholier in sportkleding.


Powell heeft geen woord gesproken, maar het is alsof de brul van een leeuw over het grasveld is gerold. 'Het is net het dierenrijk hier', zegt Paulina's coach Wigert Thunnissen hoofdschuddend. Hij ziet de actie van Powell als pure intimidatie. De oude sprintkoning heeft zijn intenties kenbaar gemaakt door te pronken met een torso die voor vrouwenkalenders gemaakt lijkt.


Paulina vindt het geweldig tegen Powell te mogen lopen en ook andere atleten lijken coulant voor de Jamaicaan. Ze rekenen hem de dopingschorsing niet erg aan, mogelijk door het relatief lichte vergrijp. Hij testte positief op stimulantium dat verwerkt was in een voedingssupplement.


'Het boeit me niet zo', zegt sprintster Jamile Samuel. 'Ik snap doping niet zo. Hoe kun je nog trots zijn op wat je presteert?'


Powell wacht de oproep voor de race niet af. Hij begeeft zich naar de call-room voordat zijn naam is omgeroepen. Even later loopt hij kalm de baan op, met in zijn kielzog acht giechelende tienermeisjes met witte wasmanden. Zij zullen de trainingspakken van de sprinters van de start naar de finish brengen, nog voordat de 100 meter is begonnen.


Veel enthousiasme toont het publiek niet als Powell door een omroeper wordt voorgesteld, zonder dat zijn dopingschorsing wordt vermeld. Naast Paulina heeft hij drie Japanse tegenstanders, een Belg, een Amerikaan en een sprinter uit Trinidad. Met slechts twee sprinters die onder de 10 seconden zijn gedoken, is het is een allegaartje van middelmatig talent. Toch vraagt de omroeper om 'een sacrale stilte voor de 100 meter'.

Lust

Na het startschot blijkt meteen dat Powell tijdens zijn schorsing het sprinten niet is verleerd, al bekent hij later dat de aanvankelijke straf hem de lust tot trainen maandenlang ontnam. Toen hij zijn oude stiel in de aanloop naar de CAS-zaak oppikte, kreeg hij last van een blessure. Van een serieuze voorbereiding op Heusden was dus geen sprake.


Toch strijdt hij tot aan de finish om de zege met de onbekende Amerikaan Marvin Bracy. Die wint met een minieme voorsprong: 10,13 om 10,15. Het lukt Hensley Paulina niet in de buurt te blijven van de Jamaicaan. Hij eindigt als vierde, in 10,31.


De winnaar wordt genegeerd, alle aandacht gaat naar Powell. Die toont zich van zijn charmantste zijde. Hij tekent voor de Belgische televisie een gigantische foto van zichzelf in betere tijden, toen hij met geblondeerde sik wekelijks onder de 10 seconden dook. Hij schrijft onder zijn handtekening zijn beste tijd: de 9,72 seconden van zes jaar geleden.


Dan spreekt hij zijn dankbaarheid uit over de afloop van de dopingzaak. Hij uit zijn afschuw over dopingfraudeurs, een slag atleten waartoe hij zichzelf overduidelijk niet rekent. En hij blikt vooruit naar betere tijden. Hij twijfelt niet dat die aanstaande zijn.


Zal hij opnieuw onder de 10 seconden duiken? Het antwoord is kort en bondig. Het volgt nog voordat de verbazing over de imprudente vraag van zijn bezwete gelaat is geweken. 'Natuurlijk.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden