Poëziepaus op Oxford, eretitel of hel op aarde?

Wole Soyinka, Simon Armitage en nog drie kandidaten hopen op een uitverkiezing tot eredoctor poëzie aan de universiteit van Oxford.

Philip Larkin

Een eredoctoraat poëzie op Oxford. Het klinkt als een prestigieuze droombaan, maar toen de dichter Philip Larkin hem in 1968 aangeboden kreeg, bedankte hij voor de eer. 'De hel op aarde', zo noemde de misantropische dichter/bibliothecaris de functie die gepaard gaat met 'sherry-oefeningen in gezelschap van gewichtige mensen', zoals hij literaire avondjes noemde. Hij zag zich al staan luisteren, zo dichtte hij in Vers de société, 'naar een of andere heks die niet veel meer heeft gelezen dan de consumentengids'.

Zijn bedenkingen stonden in een pas opgedoken brief aan de toenmalige rector. De ontdekking viel samen met de strijd om het Oxford University Professorship of Poetry. Vijf kandidaten hopen door studenten en alumni Engels te worden gekozen als opvolger van de 82-jarige Geoffrey Hill. Deze dichter stond bekend om zijn sardonische pen. Zo kon het werk van de dichter des vaderlands Carol-Ann Duffy volgens Hill makkelijk 'worden aangezien voor een eerste probeersel van de jonge mensen die ze aanmoedigt'.

De twee favorieten zijn Wole Soyinka en Simon Armitage, met de Amerikaanse dichteres Alice Stallings als belangrijkste outsider. De kandidaten hengelen naar aanbevelingen. Voormalig Nobelprijswinnaar Soyinka (80) weet zich gesteund door de progressievere Britten, zoals de ex-aartsbisschop van Canterbury Rowan Williams en mensenrechtenactiviste Shami Chakrabarti.

Hij genoot ook de steun van de schrijver en documentairemaker Melvyn Bragg, maar in een Sunday Times-artikel liet deze weten te zijn overgelopen naar het Armitage-kamp. Bragg beweerde dat hij zich niet voor kon stellen dat Soyinka echt naar Oxford komt om de rol actief in te vullen. Soyinka noemde de bedenkingen van Bragg 'curieus'.

De 52-jairge Armitage is meer een dichter van het volk. Zo liep de Yorkshireman ooit de hele Pennine Way van Schotland naar Derbyshire (424 km), waarbij hij onderweg poëzie voorlas. Op 19 juni wordt de nieuwe poëziepaus bekend gemaakt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden