Ploegleider Verhoeven: Waarom overkomt hem dit weer?

In het weekeinde waarin hij zich ontpopt als rittenkaper, moet Robert Gesink de Tour verlaten na een valpartij. Die maakt een einde aan zijn droom op een rit-zege. De zoveelste tegenslag in zijn tumulteuze carrière.

Robert Gesink staat op na zijn val in de negende etappe van de Tour de France Beeld ap
Robert Gesink staat op na zijn val in de negende etappe van de Tour de FranceBeeld ap

'Gesink crash, Gesink crash', kraakt het over de Tourradio in de wagen van Nico Verhoeven. Twee minuten later ziet de ploegleider zijn renner voorovergebogen staan, trillend op zijn benen. 'Gaat het?', vraagt Verhoeven. 'Nee, het gaat niet meer', luidt het antwoord van Gesink. Verhoeven ziet nog dat ambulancebroeders de renner vastbinden op een brancard. Daarna geeft de ploegleider gas. De Tour gaat door.

'Waarom overkomt hem dit nu weer?', vraagt Verhoeven zich, een paar uur later in finishplaats Chamérby af. Gesink blijkt een breuk in zijn wervelkolom te hebben opgelopen. Via Jos van Emden hoort de ploegleider wat er is gebeurd: Gesink is over een renner van Direct Energie getuimeld en met zijn rug op diens trapper terechtgekomen. 'Op een recht stuk nog wel, niet eens in de bocht. Echt, ik ben er een half uur stil van geweest.'

'Gaan', roept Verhoeven een dag eerder vanuit de ploegleiderswagen. In de tweede bergrit van de Tour, van Dole naar Station des Rousses, geeft Gesink alles wat hij in zich heeft. Zijn mond staat wijd opengesperd, zijn gezicht verwrongen tot een grimas. Hij is misschien wel op weg naar wat het grootste succes uit zijn loopbaan zou kunnen worden: een etappezege in de Tour de France. Alleen de 24-jarige Fransman Lilian Calmejane rijdt nog voor hem. Gesink kan hem bijna ruiken. Hij zet nog maar eens aan.

3.0

Gesink 3.0 werd hij deze Tour ook wel genoemd, alsof Robert Gesink zichzelf voor de derde keer had uitgevonden. Gesink 1.0 was die jongen uit Varsseveld, die in 2010 knap zesde werd in de Tour de France, een klassering die later zelfs werd gepromoveerd tot een vierde plaats omdat Alberto Contador (betrapt op clenbuterol) en Denis Mensjov (afwijkende bloedwaarden) uit de uitslag werden geschrapt. Het voedde de hoop dat in Gesink wel eens een toekomstig Tourwinnaar zou kunnen schuilen.

Het kwam er nooit van. In de jaren erna kampte hij met tal van tegenslagen: van het overlijden van zijn vader tot hartritmestoornissen en van een gecompliceerde zwangerschap van zijn vrouw tot hardnekkige knieproblemen. Alle ellende leidde er wel toe dat hij daarna ontspannener tegen het wielrennen ging aankijken. Gesink 2.0 liet zich niet snel meer gek maken. In de Tour van 2015 leek hij zelfs eventjes op weg naar een ritzege, toen hij op de klim naar Col de la Pierre Saint-Martin Chris Froome achter zich liet. Hij werd uiteindelijk vierde, maar de tranen van ploegleider Zeeman zeiden genoeg: Gesink was terug.

null Beeld ap
Beeld ap

Een jaar later sloeg opnieuw het noodlot toe, dit keer in de Ronde van Zwitserland. Nadat hij bij een val een zware hersenschudding had opgelopen, kon er een streep door zijn Tour worden gezet, al had ook deze ellende weer een gunstig bijeffect: het bleek de aanzet tot een verrassende wending in zijn carrière. Omdat hij in de Ronde van Spanje niet helemaal fit aan de start kon verschijnen, besloot hij het over een andere boeg te gooien: dit keer liet hij het klassement varen en gokte op een ritzege. Dat lukte: hij won de Koninginnerit in de Vuelta en zo was daar ineens Gesink 3.0: de rittenkaper.

'Dit is de oude Gesink weer', denkt Frans Maassen, de ploegleider in auto 2 van Lotto-Jumbo als hij Gesink zaterdag op de pedalen ziet rammen. 'Iemand die overeind blijft als anderen omvallen.' Op weg naar Station des Rousses lijkt alles samen te komen. Als nummer 99, met ruim een kwartier achterstand op Chris Froome, heeft hij genoeg tijd verloren om geen gevaar te vormen voor het soort waartoe hij tot voor kort ook behoorde: de klassementsmannen. Hij is in topvorm en vol vertrouwen. Alleen 'die knakker' uit Frankrijk blijft maar uit het zicht.

Eigenlijk is dit van alle bergetappes in de Tour de minste die hem ligt. De Jura vindt hij sowieso niet zo'n fijn gebergte: te veel op en af. Gesink heeft liever een lopende klim. Misschien is dat het, of heeft hij in het begin van de etappe te veel gegeven, maar het lukt hem uiteindelijk niet Calmejane te achterhalen, zelfs niet als die met kramp kampt in de laatste kilometer. Gesink wordt tweede. Bij de dopingcontrole duurt het lang voordat hij de benodigde milliliters kan produceren. Een blikje bier brengt uitkomst. Als hij naar buiten komt is hij kortaf tegen verslaggevers en beent de wagen in, de teleurstelling overheerst nog.

'Ik had niet dieper kunnen gaan dan ik deed', zegt hij een dag later bij de start, met uitzicht op het meer van Nantua. Daarna stapt hij op de rollenbank om zich alvast op te warmen. Heeft hij stiekem weer plannen? Gesink grijnst: 'Ik heb me gisteren flink leeggetrokken, maar op de eerste klim zal blijken hoe de benen zijn.'

Ambulance

Negen kilometer later is in een flits zijn Tour voorbij: de renner van Direct Energie, de val op de trapper en de ambulance. En in hoofdletters die ene vraag: waarom hij weer?

Verhoeven weet het antwoord niet. Verkeerde moment, verkeerde plek misschien? 'Dat ben je altijd als je valt. Hij heeft gewoon dubbel pech. Iets anders kan ik er ook niet van maken.'

Vanuit het kleine hospitaal in Oyonnax stuurt Gesink aan het einde van de middag een tweet. Op een foto is te zien hoe hij vanuit een ziekenhuisbed, het restant van de Touretappe kijkt. Het bijschrift luidt: 'Gelukkig was er een grote show op tv. Ik hoop dat iedereen oké is.' Zelf is hij dat niet: hij moet nog minimaal een nacht in het ziekenhuis verblijven. Verder commentaar blijft uit, hij zit onder de pijnstillers.

'Weer revalideren, weer knokken.' Honderdvijftig kilometer verderop, in Chambéry, maakt Nico Verhoeven zich best een beetje zorgen. 'Mentaal moet dat een enorme knak zijn voor Robert. Tot nu toe is hij er altijd bovenop gekomen. We moeten afwachten hoe dat dit keer zal zijn. Gelukkig is hij mentaal sterk. Hij is 31 en wil gewoon wielrenner blijven op het hoogste niveau. Robert komt altijd terug.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden